« Une réalisation merveilleuse » : le nettoyage réussi de la pollution mortelle au plomb du Nigeria | développement mondial

Pendant cinq ans, Frederick Chukwuemeze a eu la lourde tâche de soigner des enfants empoisonnés au plomb à Anka, une ville minière du nord-ouest du Nigeria.

Depuis 2010, plus de 600 enfants sont morts d’empoisonnement au plomb dans l’État de Zamfara et des centaines d’autres ont subi des lésions cérébrales et des handicaps physiques à la suite d’une exploitation minière artisanale dangereuse de l’or.

« J’ai vu des patients avec des crises continuelles qui ne pouvaient être contrôlées par aucun médicament. Les enfants qui ne peuvent pas parler, ne peuvent pas marcher. Toujours au lit, sans savoir où ils sont. Et puis, bien sûr, les enfants meurent. C’est vraiment déchirant de voir de tels cas », a déclaré Chukwuemeze.

Mais aucun enfant n’est mort sous sa surveillance depuis octobre de l’année dernière, grâce à un effort conjoint entre les agences locales et internationales qui a pratiquement anéanti les cas d’empoisonnement au plomb dans l’État.

“C’est une réalisation merveilleuse – pour les patients et pour moi”, a déclaré Chukwuemeze, qui travaille avec Médecins Sans Frontières (MSF), qui a participé à l’opération de nettoyage.

L’énorme effort fait suite à une épidémie d’empoisonnement au plomb dans au moins sept villages de Zamfara en 2010. Pendant six mois, 400 enfants sont morts dans une crise qui a envoyé des ondes de choc dans tout le pays et a mis en évidence les dangers du traitement des minerais dans une région largement appauvrie et zone rurale.

Les années qui ont suivi ont vu plus de décès et des centaines de cas d’empoisonnement, y compris des enfants qui ont subi des lésions cérébrales et des handicaps physiques.

Alhaji Muhammadu Bello, le chef du village de Dareta, a déclaré qu’au plus fort de la crise : « Dans mon village, 120 enfants sont morts. Six ou sept mouraient chaque jour.

La cause de l’empoisonnement s’est avérée être la contamination du sol, de l’eau et de la nourriture due au traitement des gisements d’or dans les maisons de village et les zones résidentielles.

L’exploitation minière artisanale – à petite échelle – est une source de revenus pour de nombreuses personnes à Zamfara, un État riche en minéraux, et de nombreux enfants non scolarisés dans la région sont impliqués.

En réponse, MSF s’est associée à OK International, une organisation spécialisée dans la santé au travail et industrielle, et à TerraGraphics International Foundation, un groupe d’ingénierie environnementale, pour travailler avec les responsables de la santé de l’État de Zamfara, de l’environnement et d’autres responsables gouvernementaux afin de concevoir un programme à long terme pour réduire empoisonnement au plomb. Leur tâche n’était pas facilitée dans les villages régulièrement envahis par les militants et inaccessibles aux secours.

Une mère et son enfant dans une clinique MSF à Anka, dans l'État de Zamfara.
MSF s’est associée à d’autres ONG et à des représentants de l’État pour réduire les cas d’empoisonnement au plomb, mais le travail a été entravé par la situation sécuritaire précaire. Photographie : Kola Sulaimon/AFP/Getty

Après un programme de surveillance intensif, plus de 8 000 enfants des communautés minières touchées ont été dépistés par MSF et les autorités sanitaires de l’État, et plus de 3 500 ont suivi une longue thérapie de chélation pour éliminer les dépôts de plomb de leur sang.

Un programme «d’exploitation minière plus sûre» a vu plus de 5 000 mineurs et travailleurs communautaires formés sur des normes améliorées pour prévenir l’exposition au plomb, et des sites de traitement désignés – avec des douches – ont été installés à 2 à 3 miles des zones résidentielles pour empêcher les mineurs d’apporter des minéraux. dépôt à domicile.

En conséquence, aucun enfant n’est mort d’empoisonnement au plomb cette année, et les cas sont désormais rares.

“Chaque chef de village et chef de conseil a la responsabilité de s’assurer que les gens n’apportent pas de traitement minier à la maison, mais dans des zones désignées pour chaque village”, a déclaré Benjamin Mwangombe, coordinateur du projet MSF à Zamfara.

Alhaji Shehu Anka, le chef de l’agence d’assainissement de l’environnement de l’État de Zamfara, a déclaré que les travaux d’excavation ont éliminé les déchets du traitement des sols et des minéraux laissés dans les puits et les étangs.

“Les activités minières avaient vraiment endommagé l’environnement local, nous avons donc dû entreprendre un effort majeur pour restaurer l’environnement et le rendre sûr”, a-t-il déclaré.

« En raison des problèmes de sécurité, nous effectuions une partie de ce travail environnemental et de cette formation environnementale à distance. Nous avions l’habitude d’inviter des mineurs qui venaient de ces villages. Recueillez ensuite des échantillons de sol chez les enfants qui ne répondent pas au traitement, puis ils assainiront eux-mêmes l’environnement », a-t-il ajouté.

Mwangombe a déclaré que le succès du projet, qui était maintenant confié au gouvernement de l’État de Zamfara, était dû à l’engagement des communautés et des responsables locaux et de l’État.

« Nous avons réalisé que la raison pour laquelle l’épidémie s’était produite était que les gens amenaient le traitement des minerais dans les villages. Les gens ne savaient pas comment exploiter en toute sécurité. Maintenant, nous pensons qu’il y a un bon niveau de changement de comportement », a-t-il déclaré.