Une petite enclave de l’Arizona ne veut pas que la centrale électrique “détruise ce que les communautés noires ont construit”

Les mauvais jours, quand Jeff Jordan s’est couché au son des turbines d’une centrale électrique ou s’est réveillé avec la puanteur de la production d’asphalte, il craint que sa ville natale ne soit condamnée à mourir.

Jordan, 62 ans, a vécu toute sa vie à Randolph, en Arizona, une communauté non constituée en société et économiquement déprimée à 60 miles au sud-est de Phoenix qui a été fondée il y a un siècle par des ouvriers agricoles migrants noirs. Au cours des trois dernières décennies, alors que les industries polluantes ont encerclé Randolph, la population a diminué et des sentiments de terreur et de frustration se sont installés.

La Jordanie craint que le coup final ne vienne du projet d’un service public local de plus que doubler la taille de sa centrale électrique. La centrale électrique de Coolidge se trouve de l’autre côté de la frontière est de Randolph, ses 12 moteurs à turbine brûlant du gaz naturel pour l’électricité, un processus qui émet du dioxyde de carbone.

Le projet – qui rejoindrait plusieurs extensions de centrales électriques au gaz naturel en développement à travers le pays – est poussé par le projet Salt River, un service public à but non lucratif, comme un moyen de répondre à une augmentation de la demande d’électricité dans la région de Phoenix. La ville voisine de Coolidge, qui devrait récolter des millions de recettes fiscales, a approuvé le projet. Mardi, l’Arizona Corporation Commission votera sur l’opportunité de l’approuver.

Image : Une vue de Randolph, Arizona, de la centrale électrique du projet Salt River.  (Matt Martien Photographie)

Image : Une vue de Randolph, Arizona, de la centrale électrique du projet Salt River. (Matt Martien Photographie)

Les écologistes contestent la proposition, affirmant que l’ajout d’installations de combustion de combustibles fossiles saperait les efforts visant à réduire les gaz à effet de serre qui réchauffent la planète. Les habitants de Randolph, dont beaucoup considèrent l’expansion comme faisant partie d’un long schéma de racisme environnemental de la part du gouvernement et de l’industrie, s’inquiètent des effets de la pollution atmosphérique, lumineuse et sonore supplémentaire – et du sort de leur communauté.

“Cela a un impact sur le cœur des gens, et ils ne veulent pas être là”, a récemment déclaré Jordan par téléphone depuis son domicile à l’extrémité sud de Randolph, une partie de la propriété où lui et 11 frères et sœurs ont été élevés. « C’est un peu comme s’ils nous opprimaient depuis si longtemps que les gens ici sont presque à court d’essence. Ils ne se battent plus, alors ils se lèvent et partent.

L’expansion proposée de la centrale électrique incarne les tensions du passage rocheux de l’Amérique des combustibles fossiles aux énergies renouvelables, une décision selon les scientifiques qui doit être prise rapidement pour freiner suffisamment le réchauffement climatique pour éviter une catastrophe climatique. Les services publics disent qu’ils ne peuvent pas faire le changement sans utiliser le gaz naturel comme carburant de “transition” alors qu’ils se détournent du charbon et produisent plus d’énergie éolienne et solaire. Mais les scientifiques du changement climatique disent que cet argument n’est plus valable avec le monde qui manque de temps.

Pris au milieu se trouvent des communautés comme Randolph.

Le grand-père de Jordan était l’un des premiers résidents de Randolph. Il reste proche de nombreux anciens de la communauté. C’est pourquoi, au lieu de suivre d’autres anciens résidents vers de plus grandes villes ailleurs, il a choisi de rester et de se battre.

“C’est ma maison”, a déclaré Jordan. « C’est là que j’ai grandi. C’est mon héritage. C’est ce que je suis.”

Industrie en croissance, communauté en diminution

Le grand-père de Jordan a déménagé à Randolph depuis l’Arkansas dans le cadre d’une première vague d’ouvriers agricoles noirs à la recherche d’emplois dans les champs de coton de la région au début des années 1940. Son fils – le père de Jordan – a suivi et rencontré la mère de Jordan, membre de la communauté indienne de Gila River, alors qu’il ramassait du coton.

Dans ces premières années, Randolph était une destination pour les Noirs qui voulaient acheter leur propre propriété. Les historiens estiment qu’à son apogée, Randolph abritait 500 personnes, un bureau de poste et quelques magasins. Aujourd’hui, ces commodités ont disparu et il reste environ 150 résidents.

Jordan attribue le déclin de Randolph à l’afflux de l’industrie qui a commencé alors qu’il était dans la vingtaine. En tant que communauté sans gouvernement municipal ni district scolaire – ses élèves fréquentent l’école de Coolidge, à environ 5 miles de là, et son seul dirigeant local élu est un superviseur du comté de Pinal dont le district comprend Randolph – les habitants de Randolph n’ont pas beaucoup d’un voix politique pour influencer le développement à leurs frontières.

Randolph, Arizona, onze ont attiré des travailleurs migrants noirs de tout le Sud.  Maintenant, il lutte pour survivre.  (Matt Martien pour NBC News)

Randolph, Arizona, onze ont attiré des travailleurs migrants noirs de tout le Sud. Maintenant, il lutte pour survivre. (Matt Martien pour NBC News)

Le terrain environnant comprend la centrale électrique de Coolidge, une usine d’émulsion d’asphalte et une usine de pièces de pont. Une ligne de fret de l’Union Pacific longe le bord est de Randolph, non loin du lieu d’un déraillement en février qui a déversé du cyclohexanone, un produit chimique toxique, mais n’a entraîné aucune blessure signalée. À proximité se trouve également le pipeline de gaz naturel d’El Paso, dont une section s’est rompue et a explosé en août, tuant un homme et sa fille vivant dans une ferme à la périphérie de Coolidge.

En août, les propriétaires fonciers de Randolph ont commencé à recevoir des lettres du projet Salt River annonçant son intention d’ajouter 16 turbines à gaz à la centrale électrique de Coolidge. L’expansion, qui serait achevée en 2024 et 2025, est cruciale pour répondre à une augmentation en flèche de la demande d’énergie dans l’une des régions à la croissance la plus rapide du pays, selon le service public. La nouvelle capacité de l’usine serait utilisée pendant les périodes de pointe des besoins en électricité, selon le service public.

Alors que le projet Salt River dit qu’il ferme des centrales au charbon et augmente sa production d’énergie renouvelable, il dit qu’il n’y a aucun moyen de répondre aux pics immédiats de la demande ou à ses engagements de réduction de carbone à long terme sans ajouter également la production au gaz. L’utilisation du stockage solaire et de la batterie pour atteindre les mêmes objectifs serait trop coûteuse et ne serait pas aussi fiable, ont déclaré les dirigeants de Salt River Project dans une interview.

L’expansion de Coolidge “nous donnerait le temps d’adopter les énergies renouvelables à un rythme mesuré et nous aiderait à effectuer cette transition de manière fiable”, a déclaré Grant Smedley, directeur de la planification des ressources au projet Salt River.

D’autres services publics du pays avancent des arguments similaires en faveur de nouvelles centrales au gaz. Les climatologues disent que c’est une erreur.

“Nous devrions tout mettre en œuvre pour le climat, la santé publique, la sécurité énergétique, etc., et rien de tout cela n’est compatible avec la construction de nouvelles centrales électriques au gaz”, a déclaré Drew Shindell, professeur de sciences de la terre à Duke University et auteur d’un rapport de 2018 sur le réchauffement climatique du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat, a écrit dans un e-mail.

En Arizona, le chapitre de l’État du Sierra Club affirme que le projet Salt River tente de précipiter son plan à travers le processus d’approbation en ne sollicitant pas d’offres de développeurs plus écologiques.

“Pour moi, cela démontre qu’ils ne prennent tout simplement pas assez au sérieux le changement climatique”, a déclaré Sandy Bahr, directeur du chapitre du Grand Canyon du Sierra Club, qui s’est formellement opposé à la demande du projet Salt River devant l’Arizona Corporation Commission.

Si les cinq membres élus de la commission approuvent l’expansion, le projet Salt River devra obtenir un permis de qualité de l’air du comté de Pinal avant de commencer la construction.

Trois membres de la commission ont refusé de commenter, disant qu’ils ne voulaient pas s’exprimer avant le vote de mardi. Les deux autres n’ont pas répondu aux messages sollicitant des commentaires.

“Le système nous a laissé tomber”

Les habitants de Randolph opposés au projet, y compris le frère aîné de Jordan, Ron, qui possède une partie de l’ancienne propriété familiale, ont engagé un avocat et se sont également impliqués dans l’affaire.

Photo : Ron Jordan.  (Matt Martien pour NBC News)

Photo : Ron Jordan. (Matt Martien pour NBC News)

Lors d’audiences publiques et de dépôts juridiques, les résidents ont placé le projet dans une longue histoire de négligence et de discrimination gouvernementale, à commencer par sa fondation par des Noirs qui n’étaient pas autorisés à acheter une propriété dans la ville voisine de Coolidge. L’usine et la lumière, le bruit et les particules qu’elle émet aggraveraient l’effet des industries environnantes sur la santé des résidents, la valeur des propriétés et la jouissance du plein air, ont-ils déclaré. Cela accélérerait également la disparition d’un morceau important de l’histoire de l’Arizona, ont-ils déclaré.

“Ce que nous voyons ici, comme nous l’avons vu à plusieurs reprises auparavant, est une entité puissante qui détruit ce que les communautés noires ont construit”, ont expliqué les habitants dans un mémoire à la commission le mois dernier.

Le projet Salt River, qui a acheté l’usine à une entreprise canadienne en 2019, ne conteste pas que les habitants de Randolph aient été traités injustement. Mais son projet d’expansion “n’est ni une cause ni un contributeur à ces mauvais traitements passés”, a déclaré le service public dans un mémoire à la commission le mois dernier. Les effets environnementaux du projet sur la communauté “seront minimes”, a écrit le service public.

La ville de Coolidge soutient le projet, citant des avantages économiques potentiels, notamment 10 millions de dollars de revenus supplémentaires en taxes foncières de 2024 à 2033 et 31 millions de dollars supplémentaires en taxes foncières pour le district scolaire.

Le directeur de la ville, Rick Miller, a déclaré que Coolidge était préoccupé par Randolph voisin et qu’un nouveau comité de représentants du gouvernement et des services publics et de résidents de Randolph cherchait des moyens d’améliorer la communauté. “Nous ne sommes pas insensibles à leurs sentiments”, a déclaré Miller. “Ce sont nos amis.”

Jusqu’à présent, le service public a promis de contribuer aux améliorations communautaires de Randolph, évaluées entre 10,5 et 13,3 millions de dollars. Le plan comprend l’atténuation de l’éclairage nocturne, le pavage des routes pour réduire la poussière, l’installation d’écrans paysagers autour de l’usine, le financement de programmes de formation professionnelle et de bourses d’études et l’aide à la communauté pour être désignée comme site historique.

“Nous pensons que nous pouvons jouer un rôle important en aidant cette communauté et en répondant aux préoccupations plus larges qu’elle rencontre”, a déclaré Rob Taylor, directeur des affaires publiques du projet Salt River.

Pour beaucoup à Randolph, y compris en Jordanie, ces promesses sont trop tardives.

“Je pense que le système nous a laissé tomber”, a déclaré Jordan. « Notre expérience l’a montré. Particulièrement pour les personnes économiquement défavorisées, en particulier pour les personnes de couleur.

Mais Jordan, un Indien Pima qui travaille comme chef de projet pour la communauté indienne de Gila River, a déclaré qu’il se sentait obligé envers ses voisins et ses ancêtres de continuer à pousser.

Image : Jeff et Ron Jordan dans l'arrière-cour de la propriété de Ron.  (Matt Martien pour NBC News)

Image : Jeff et Ron Jordan dans l’arrière-cour de la propriété de Ron. (Matt Martien pour NBC News)

Lui et environ 30 autres résidents de Randolph prévoient d’assister à l’audience de la commission mardi pour s’opposer au projet, a-t-il déclaré.

“J’espère qu’ils feront ce qu’il faut”, a déclaré Jordan. “Ça n’a pas l’air prometteur.”