Une note de l’EPA dirige l’argent de l’eau vers les communautés défavorisées

ST. LOUIS (AP) – L’administration Biden a publié mardi des directives aux États qui, selon elle, garantiront que le plus gros investissement jamais réalisé par le pays dans les infrastructures hydrauliques ne contourne pas les communautés défavorisées qui sont touchées de manière disproportionnée par des risques environnementaux tels que la pollution.

La note d’orientation de l’Environmental Protection Agency s’applique à 43 milliards de dollars du projet de loi sur les infrastructures pour rendre l’eau potable plus propre, améliorer le traitement des eaux usées et remplacer les conduites en plomb. L’agence a déclaré que la note aide l’administration Biden à atteindre son objectif de répondre aux besoins environnementaux dans les communautés qui ont souvent des taux élevés de pauvreté et de chômage.

L’argent sera réparti sur cinq ans et stimulera les programmes qui donnent aux États et aux territoires une large latitude dans le financement des projets d’eau – mais avec certains paramètres sur la façon dont l’argent doit être utilisé. Par exemple, la note de service indique que près de la moitié des 15 milliards de dollars destinés au remplacement des conduites en plomb doivent aller aux communautés défavorisées.

“Mettre en place ces garde-fous pour aider à garantir que les fonds parviennent aux communautés qui en ont le plus besoin est essentiel pour que le programme atteigne son potentiel et pour que nous fassions progresser l’équité”, a déclaré Katy Hansen, conseillère principale pour l’eau au Centre d’innovation en politique environnementale. .

Selon un rapport du centre et de l’Université du Michigan qui a examiné les données entre 2011 et 2020, l’argent du programme fédéral d’eau potable était moins susceptible d’aller à des projets dans des communautés plus petites et plus diversifiées sur le plan racial.

Hansen, co-auteur du rapport, a déclaré que les communautés défavorisées manquent parfois de ressources pour concourir pour le financement et qu’il est important qu’elles puissent mettre à niveau leur infrastructure sans s’endetter davantage.

La note de service de l’EPA fait partie de l’objectif « Justice40 » de l’administration Biden de fournir 40 % des bénéfices de l’investissement fédéral dans des domaines tels que l’eau potable aux communautés défavorisées qui sont souvent à faible revenu ou largement minoritaires. Certains défenseurs ont demandé plus de détails sur la façon dont le programme sera administré.

De nombreux responsables républicains ont critiqué cet effort, affirmant que la Maison Blanche ne devrait pas imposer un programme politique sur le financement des infrastructures. En janvier, une coalition de gouverneurs républicains a envoyé une lettre au président Joe Biden affirmant qu’une “prise en compte excessive de l’équité, des adhésions syndicales ou du climat” serait contre-productive.

Et après que les autorités fédérales ont publié des directives visant à donner la priorité à la sécurité des piétons et des vélos lors de l’élargissement des routes, un républicain de haut niveau du comité des transports et des infrastructures de la Chambre a déclaré que la nouvelle loi sur les infrastructures ne devrait pas être “un véhicule pour l’agenda éveillé de l’administration”.

Selon la note de service de l’EPA, le financement des projets d’eau passera par des fonds renouvelables de l’État et comprendra des subventions et des prêts-subventions. Les États doivent dire à l’agence comment ils ont l’intention d’utiliser les fonds et l’EPA examinera ces plans.

“La note de mise en œuvre donne vraiment aux États les règles de la route”, a déclaré Radhika Fox, responsable du bureau de l’eau de l’EPA.

L’argent pour remplacer les tuyaux en plomb, par exemple, doit être utilisé pour se débarrasser de toute la partie en plomb d’un tuyau – et pas seulement d’une partie, selon le mémo.

Erik Olson du Natural Resources Defense Council a fait l’éloge de cette exigence, notant que des remplacements partiels de lignes peuvent en fait augmenter la quantité de plomb dans l’eau du robinet.

Une partie des 5 milliards de dollars destinés à lutter contre les contaminants tels que les composés chimiques connus sous le nom de PFAS, ou produits chimiques pour toujours, doit également aller aux communautés défavorisées et aux systèmes d’approvisionnement en eau plus petits, indique le mémo.

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