Une étude examine le rôle des insectes dans la pollution plastique

Lorsque des débris plastiques polluent les écosystèmes du sol, certains insectes peuvent jouer un rôle dans leur propagation en les décomposant en particules microplastiques. Une nouvelle étude met en lumière cette dynamique en examinant une variété d’invertébrés du sol, tels que le zophobas morio larve de coléoptère montrée ici et leur goût pour le polystyrène. (Photo de Max Helmberger)

Par Paige Embry

Paige Embry

Les microplastiques imprègnent le monde. Ils peuvent flotter dans les airs et ont été trouvés dans la glace antarctique, l’océan profond, l’eau potable et à l’intérieur d’un éventail d’animaux. La pollution par les microplastiques, principalement dans les océans, a suscité beaucoup d’attention ces dernières années, mais l’omniprésence des microplastiques signifie que les scientifiques qui les étudient doivent trouver des moyens de limiter la contamination et d’évaluer son étendue lorsqu’elle se produit inévitablement. Max Helmberger, un Ph.D. étudiant en entomologie à la Michigan State University, a étudié la capacité de plusieurs organismes vivant dans le sol à créer des microplastiques à partir de débris de plastique plus gros. Il dit que les laboratoires ont dû trouver «toutes sortes de solutions créatives» au problème de contamination, avec au moins une mourant toutes leurs blouses de laboratoire en rose vif pour qu’il soit évident que des morceaux envahissent un échantillon. Helmberger déclare : “Être perspicace est en quelque sorte un must dans la recherche sur les microplastiques, car les microplastiques sont partout.”

Max Helberger

Les microplastiques se présentent sous deux formes de base : primaire et secondaire. Les microplastiques primaires sont ceux qui sont fabriqués dans des tailles inférieures à 5 millimètres (pensez aux graines de sésame). Les nurdles, les granulés de pré-production utilisés pour fabriquer des produits en plastique, sont un exemple de microplastique primaire. Les microplastiques secondaires sont de minuscules morceaux qui ont cassé des morceaux plus gros. C’est ce deuxième type de microplastique que Helmberger et ses collègues ont récemment étudié en relation avec les insectes et autres invertébrés. Les résultats de leurs recherches ont été publiés en février dans la revue en libre accès Journal de la science des insectes.

Helmberger et ses collègues voulaient examiner un éventail de différents types d’organismes vivant dans le sol et évaluer leur capacité à fragmenter le plastique dans un laps de temps assez court. Ses animaux choisis étaient acheta domesticus (au cricket domestique), Oniscus asellus (un isopode, parfois appelé cloporte ou cloporte), zophobas morio les larves (un coléoptère), et Cornu aspersum (à escargot). Helmberger a placé chaque animal dans une “arène” – un petit bocal en verre. Le fond était rempli de plâtre de Paris et recouvert de sable qui avait été chauffé à 500 degrés Celsius pour brûler les matières organiques et les plastiques. Les animaux sont entrés dans le bocal avec des morceaux de polystyrène vierge et patiné, ainsi qu’un flocon d’avoine de vraie nourriture pour les soutenir. Je les ai laissés là pendant 24 heures.