Une entreprise d’énergie éolienne plaide coupable après la mort d’au moins 150 aigles aux États-Unis

BILLINGS, Mont. – Une filiale de l’un des plus grands fournisseurs américains d’énergie renouvelable a plaidé coupable à des accusations criminelles et a été condamnée à payer plus de 8 millions de dollars d’amendes et de dédommagement après qu’au moins 150 aigles aient été tués dans ses parcs éoliens dans huit États, ont déclaré les procureurs fédéraux.

La filiale de NextEra Energy, ESI Energy, a également été condamnée à cinq ans de probation après avoir été accusée de trois chefs d’accusation d’avoir enfreint le Migratory Bird Treaty Act lors d’une comparution devant le tribunal de Cheyenne, Wyoming. Les accusations sont passées de la mort de neuf aigles dans trois parcs éoliens du Wyoming et du Nouveau-Mexique.

En plus de ces décès, la société a reconnu la mort d’aigles royaux et à tête blanche dans 50 parcs éoliens affiliés à ESI et NextEra depuis 2012, ont déclaré les procureurs. Des oiseaux ont été tués dans huit États : Wyoming, Californie, Nouveau-Mexique, Dakota du Nord, Colorado, Michigan, Arizona et Illinois.

NextEra, basée à Juno Beach, en Floride, se présente comme la plus grande entreprise de services publics au monde en valeur marchande. Elle possède plus de 100 parcs éoliens aux États-Unis et au Canada et produit également du gaz naturel, de l’énergie nucléaire et solaire.

Presque tous les aigles tués dans les installations de la filiale NextEra ont été frappés par les pales d’éoliennes, ont déclaré les procureurs. Certaines turbines ont tué plusieurs aigles et parce que les carcasses ne sont pas toujours retrouvées, les responsables ont déclaré que le nombre tué était probablement supérieur aux 150 oiseaux cités dans les documents judiciaires.

Les procureurs ont déclaré que l’incapacité de l’entreprise à prendre des mesures pour protéger les aigles ou à obtenir des permis pour tuer les oiseaux lui donnait un avantage sur ses concurrents qui avaient pris de telles mesures – même si ESI et d’autres filiales de NextEra ont reçu des centaines de millions de dollars en crédits d’impôt fédéraux de la part du l’énergie éolienne qu’ils produisaient.

Le porte-parole de NextEra, Steven Stengel, a déclaré que la société n’avait pas demandé de permis car elle estimait que la loi ne les exigeait pas pour la mort involontaire d’oiseaux. La société a déclaré que son plaidoyer de culpabilité résoudrait toutes les allégations concernant les décès passés et lui permettrait d’aller de l’avant sans menace continue de poursuites.

L’affaire pénale intervient au milieu d’une poussée du président Joe Biden pour plus d’énergie renouvelable à partir de sources éoliennes, solaires et autres pour aider à réduire les émissions liées au changement climatique. Cela fait également suite à un engagement renouvelé des responsables fédéraux de la faune sous Biden de faire respecter la protection des aigles et d’autres oiseaux en vertu de la Migratory Bird Treaty Act.Les poursuites pénales avaient été interrompues sous l’ancien président Donald Trump pour les oiseaux tués par inadvertance par l’industrie.

Il est illégal de tuer ou de blesser des aigles en vertu de la loi sur les oiseaux migrateurs. Cependant, un large éventail d’industries – des entreprises énergétiques aux entreprises manufacturières – ont fait pression pendant des années contre l’application de la loi sur les décès accidentels d’oiseaux.

Le pygargue à tête blanche – le symbole national des États-Unis depuis les années 1700 – a vu ses populations largement décimées au siècle dernier en raison de pesticides nocifs tels que le DDT et d’autres problèmes. Après un rétablissement spectaculaire, il a été retiré de la protection en vertu de la loi sur les espèces en voie de disparition en 2007. Les biologistes disent que plus de 300 000 pygargues à tête blanche occupent maintenant les États-Unis, sans compter l’Alaska.

Les aigles royaux ne s’en sortent pas aussi bien, avec des populations considérées comme stables mais sous la pression des parcs éoliens, des collisions avec des véhicules, des tirs illégaux et des empoisonnements par des munitions au plomb.

La plupart des aigles tués dans les parcs éoliens ESI et NextEra étaient des aigles royaux, selon des documents judiciaires.

Selon une étude publiée la semaine dernière par d’éminents chercheurs du US Fish and Wildlife Service et d’autres entités.

L’étude a conclu que les décès d’aigles royaux “augmenteront probablement à l’avenir” en raison du développement de l’énergie éolienne et d’autres activités humaines.

Historiquement, les entreprises ont pu éviter les poursuites en vertu de la loi centenaire du Traité sur les oiseaux migrateurs si elles prennent des mesures pour éviter les décès et demandent des permis pour ceux qui se produisent.

Les documents d’accusation indiquent que les représentants de l’entreprise, y compris le président d’ESI, ont été avertis que des aigles seraient tués si l’entreprise construisait deux parcs éoliens dans le centre et le sud-est du Wyoming, et étaient également au courant d’un risque pour les aigles lorsqu’ils ont autorisé le renouvellement d’un parc éolien du Nouveau-Mexique, à environ 170 miles (274 kilomètres) d’Albuquerque.

La société a quand même procédé et a parfois ignoré les conseils des responsables fédéraux de la faune sur la façon de minimiser les décès, selon des documents judiciaires.

“Pendant plus d’une décennie, ESI a violé les lois (sur la faune), prenant des aigles sans obtenir ni même demander le permis nécessaire”, a déclaré le procureur général adjoint Todd Kim de la Division de l’environnement et des ressources naturelles du ministère de la Justice dans un communiqué.

ESI a accepté, dans le cadre d’un accord de plaidoyer, de dépenser jusqu’à 27 millions de dollars au cours de sa période probatoire de cinq ans pour des mesures visant à prévenir la mort future d’aigles. Cela inclut l’arrêt des turbines à des moments où les aigles sont plus susceptibles d’être présents.

Malgré ces mesures, les responsables de la faune prévoient que certains aigles pourraient encore mourir. Lorsque cela se produit, la société paiera 29 623 $ par aigle mort dans le cadre de l’accord de plaidoyer.

La présidente de NextEra, Rebecca Kujawa, a déclaré que les collisions d’oiseaux avec des éoliennes sont des accidents inévitables qui ne devraient pas être criminalisés. Elle a déclaré que l’entreprise s’est engagée à réduire les dommages causés à la faune par ses projets.

“Nous ne sommes pas d’accord avec l’activité d’application sous-jacente du gouvernement”, a déclaré Kujawa dans un communiqué. “Construire n’importe quelle structure, conduire n’importe quel véhicule ou piloter n’importe quel avion comporte une possibilité que des collisions accidentelles d’aigles et d’autres oiseaux puissent se produire.”