Une entreprise colombienne d’huile de palme sous enquête pour avoir pollué des rivières

  • Oro Rojo a commencé à extraire de l’huile de palme en 2013 et a obtenu trois permis environnementaux de l’autorité environnementale Corporación Autónoma de Santander (CAS), dont deux font actuellement l’objet d’une enquête.
  • Des plaintes ont été déposées alléguant qu’Oro Rojo a rejeté des déchets dans les cours d’eau à proximité.
  • Selon le TAS, la société a également été condamnée à une amende pour des infractions liées à la pollution de l’air.

À la suite d’une inspection en juin 2016, la Corporación Autónoma de Santander (CAS), l’une des autorités environnementales du département de Santander, dans le nord-est de la Colombie, a constaté que des déchets toxiques s’écoulaient de l’usine d’huile de palme d’Oro Rojo dans le Caño 41, un affluent qui se jette dans la rivière Magdalena.

Les autorités avaient précédemment enquêté sur des plaintes similaires, concluant que les opérations d’Oro Rojo et d’entreprises similaires “devraient être suspendues”, mais la suspension n’a jamais été promulguée.

Oro Rojo a commencé à extraire de l’huile de palme en 2013 et s’était alors vu accorder trois permis environnementaux par CAS, dont deux – rejet d’eaux usées et concession d’eau – sont actuellement à l’étude. Selon Diana Triana, membre de la sous-direction de l’environnement du CAS, l’entreprise a également été condamnée à une amende pour pollution de l’air.

Les résidents locaux disent que la contamination des cours d’eau alimentant la zone humide de Paredes n’est toujours pas résolue. La zone humide abrite de nombreuses espèces, comme le lamantin antillais (Trichechus manatus), qui est classée comme menacée par l’UICN.

Le moulin à huile de palme Oro Rojo en construction en 2012. Image reproduite avec l'aimable autorisation de Francisco Toro/Fedepalma/CIDPalmero Repository.
Le moulin à huile de palme Oro Rojo en construction en 2012. Image reproduite avec l’aimable autorisation de Francisco Toro/Fedepalma/CIDPalmero Repository.

Une industrie puissante

Oro Rojo et une autre société d’huile de palme, Indupalma, appartiennent toutes deux au groupe Gutt-Haime, un empire commercial colombien actuellement dirigé par les entrepreneurs Daniel Haime Gutt et Moris Finvarb Haime. Le groupe est principalement connu pour sa production de graisses, d’huiles alimentaires, de savons et de détergents, et travaille avec des marques telles que Grasco et Danec en Colombie et en Équateur.

Un an après son lancement, Sabana de Torres à Santander, la municipalité où se trouve l’usine, est devenue le deuxième producteur d’huile de palme brute du pays, passant d’une production de 41 000 tonnes métriques en 2013 à plus de 72 000 tonnes métriques en 2014.

Cependant, l’usine a rapidement fait l’objet d’une enquête pour violation des réglementations environnementales. L’usine détenait un permis d’évacuation des eaux usées depuis un peu moins d’un an lorsque les habitants de La Gómez, une zone rurale de Sabana de Torres qui partage son nom avec la rivière La Gómez voisine, ont commencé à remarquer que des vaches et des chiens mouraient, et les résidents devenaient de plus en plus malades avec des éruptions cutanées, des vomissements et de la fièvre.

“Les eaux usées du processus d’extraction du pétrole se déversaient dans de grands lacs artificiels et, lorsqu’ils étaient pleins, l’entreprise les rejetait négligemment dans Caño 41, qui se jette dans La Gómez”, a déclaré James Murillo, directeur exécutif de l’organisation environnementale Cabildo Verde. “Cette décharge s’est produite principalement lorsqu’il pleuvait, mais les gens l’ont quand même remarqué parce que l’eau est devenue sombre et sentait mauvais.”

Une plantation de palmiers à huile appartenant à Indupalma.  Image tirée du fil Twitter d'Indupalma.
Une plantation de palmiers à huile appartenant à Indupalma. Image tirée du fil Twitter d’Indupalma.

Murillo a déclaré que cela avait été signalé au TAS à plusieurs reprises. “Mais ils arrivaient une semaine, deux semaines, parfois jusqu’à trois mois plus tard, alors que l’eau avait déjà été emportée et, sans surprise, ils ne trouvaient rien”, a-t-il déclaré.

La responsable de l’environnement du CAS, Diana Triana, a déclaré que la réponse tardive était due à une agence surchargée de travail. “Nous avons essayé d’être là, et nous avons fait tous les tests à notre disposition”, a-t-elle déclaré.

Au début de 2014, CAS est revenu sur les lieux. “On a pu voir un ruissellement d’eau boueuse se déverser dans le canal qui coule vers La Gómez, confirmant que le système de traitement des eaux usées industrielles d’Oro Rojo avait échoué”, a déclaré à Vanguardia Elkin René Briceño, directeur adjoint de la gestion de l’environnement du CAS.

Cela a incité l’agence environnementale à ouvrir sa première enquête administrative sur Oro Rojo le 5 mars 2014. Cependant, les critiques disent que l’enquête n’a pas entraîné de changement substantiel et que les deux années suivantes se sont déroulées comme avant.

CAS a de nouveau enquêté En mai et juin 2016, il a découvert qu’aucune des sept usines d’huile de palme de Sabana de Torres n’était conforme aux réglementations environnementales. Certains fonctionnaient avec des permis d’émissions atmosphériques expirés tandis que d’autres n’effectuaient pas un traitement adéquat des eaux usées et rejetaient de l’eau polluée dans l’environnement.

À Oro Rojo, le CAS a constaté qu’une fois de plus, les eaux usées de l’usine finissaient dans les cours d’eau. Cependant, elle n’a pas suspendu ses activités en raison du nombre d’emplois fournis par l’usine, selon la directrice de l’agence à l’époque, Flor María Rangel.

Lorsqu’on lui a demandé pourquoi l’entreprise avait continué à déverser alors que son permis était suspendu et ce que le TAS avait fait pour y remédier, Triana a répondu que ce qui s’était passé était “un accident” et que la violation n’était “pas jugée de la même manière” qu’une infraction intentionnelle.

Au cours de la demi-décennie qui a suivi, le TAS n’a pas officiellement porté d’accusations ni prononcé de sanctions contre Oro Rojo pour avoir rejeté de l’eau contaminée dans Caño 41. Triana a défendu la décision, affirmant que l’enquête avait progressé. En 2020, une autre visite a été effectuée, aboutissant cette fois à un nouveau rapport technique indiquant que des accusations seraient portées et que “d’autres observations de non-conformité [were made] cela déclencherait une enquête supplémentaire pour d’autres accusations », a déclaré Triana.

Tras las Huellas de la Palma a contacté Oro Rojo à plusieurs reprises par téléphone et par e-mail, mais les représentants de l’entreprise n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

En attendant, son moulin continue de fonctionner grâce à une solution de contournement : faire appel à la société de gestion des déchets Soluxionar pour évacuer son eau contaminée. “Lorsque son activité de rejet a été suspendue en 2014, Oro Rojo a commencé à transmettre son eau à des tiers”, a déclaré Triana.

Cependant, l’organisation environnementale Cabildo Verde a également accusé Soluxionar d’activités polluantes.

renvoyer la balle

En mars 2013, Soluxionar a demandé une licence au CAS pour des « services environnementaux spécialisés », qui comprenaient le transport et l’élimination de l’huile de palme et de l’eau contaminées. Initialement, Soluxionar a demandé un permis pour déverser de l’eau dans le ruisseau Mojahuevos, un autre affluent de la rivière La Gómez. Mais en janvier 2014, il a modifié son application, expliquant que l’évacuation se ferait « dans le sol au moyen d’une irrigation par brumisation » pour les cultures, selon des documents gouvernementaux.

Le bassin versant de la zone humide de Paredes.
Le bassin versant de la zone humide de Paredes.

En mai 2015, le média colombien El Tiempo a publié un article faisant état de la pollution de l’eau par Soluxionar. Le directeur de l’entreprise à l’époque, José Arias, a déclaré au point de vente que la contamination était due à un “débordement de la machine de traitement” au milieu d’une forte averse pendant la saison des pluies.

Le 24 avril 2020, Cabildo Verde a déposé une plainte auprès du TAS avec des photographies affirmant qu’une mauvaise gestion de l’évacuation des eaux usées de Soluxionar contaminait un cours d’eau. Dans la plainte, Cabildo Verde affirme que lorsque la saison des pluies commence, les responsables de Soluxionar “en profitent pour déverser des eaux usées non traitées dans les environs, qui tombent directement dans le ruisseau Mojahuevos”.

Cependant, le TAS a déclaré qu’il n’avait pas été en mesure de confirmer cette allégation. “Nous avons effectué plusieurs visites en raison de plaintes déposées contre Soluxionar ces dernières années et nous n’avons trouvé aucune preuve de dumping”, a déclaré Triana. James Murillo de Cabildo Verde a déclaré que cette absence de confirmation est due au fait que le TAS met des semaines, voire des mois, à effectuer une inspection après avoir reçu une plainte.

Behind the Footprints of the Palm a contacté Soluxionar pour un commentaire, mais n’a reçu aucune réponse.

Le lamantin des Antilles (Trichechus Manatus).  Image de Vincent Kneefel/WWF.
Le lamantin des Antilles (Trichechus Manatus). Image de Vincent Kneefel/WWF.

En 2014, un groupe de scientifiques a analysé la qualité de l’eau sur les sites d’alimentation et de reproduction préférés des lamantins dans la zone humide de Paredes. Ils ont découvert que l’eau la plus polluée provenait de la rivière La Gómez.

Une étude qui sera bientôt publiée a révélé qu’il y a un taux élevé de décès de lamantins dans la zone humide de Paredes, avec sept morts entre 2010 et 2021, ce qui est excessivement élevé compte tenu du fait que seuls 28 lamantins ont été enregistrés dans la région. Arévalo a déclaré que les derniers examens post-mortem montrent que quelque chose affecte la santé de la population de lamantins de Paredes, mais ce n’est pas encore clair.

Cela a déclenché la sonnette d’alarme. Ces grands mammifères aquatiques forment une espèce parapluie, leur existence même assurant la protection d’autres faunes et flores, comme la loutre de rivière (Lontra longicaudis). De plus, le biologiste Arévalo explique que les lamantins sont une espèce sentinelle, c’est-à-dire qu’ils ont une relation si étroite avec l’écosystème dans lequel ils vivent que leur santé reflète ce qui se passe autour d’eux.

« Cela ne dépend pas d’une seule industrie. Je sais que les plantations de palmiers autour de Paredes sont énormes, mais il faut aussi tenir compte du fait qu’il y a l’exploitation minière, l’élevage de bétail, qui utilise des produits agrochimiques, et l’agriculture, qui utilise des pesticides et des métaux lourds. Ils contribuent tous », a déclaré Katherine Arévalo, une biologiste qui a participé à la recherche.

Arévalo a déclaré qu’un effort conjoint est nécessaire entre toutes les industries de la région et que les autorités devraient appliquer les réglementations environnementales.

la pollution de l’air aussi

Lorsque la fibre de palme et les coques de fruits servant de combustible sont brûlées, la chaudière produit une cendre qui peut polluer l’air. Afin d’atténuer la pollution, les producteurs d’huile de palme sont tenus de centrifuger les cendres de la chaudière, de les transférer dans de grands réservoirs, puis de les stocker dans un conteneur. CAS a également exigé qu’Oro Rojo soumette deux rapports sur ses émissions de cendres chaque année.

Des grappes de fruits de palmier à huile attendent d'être transformées en huile.  Image reproduite avec l'aimable autorisation du ministère colombien de l'Agriculture.
Des grappes de fruits de palmier à huile attendent d’être transformées en huile. Image reproduite avec l’aimable autorisation du ministère colombien de l’Agriculture.

Mais des documents gouvernementaux révèlent que Red Gold ne s’est pas conformé. En avril 2016, le CAS a constaté que l’usine fonctionnait sans permis depuis au moins 14 mois et n’avait soumis que deux rapports en 2013 et un autre en 2014, aucun n’ayant été soumis en 2015 ou 2016. De plus, les rapports soumis indiquaient que Les émissions de cendres d’Oro Rojo ont dépassé les niveaux autorisés, selon un document publié par CAS et que le “volume, la manipulation et le site d’élimination finale” des conteneurs de stockage de cendres n’avaient pas été enregistrés. Il n’y avait aucun moyen de savoir combien de cendres Oro Rojo émettait.

À la suite de ces constatations, la CAS a ouvert une enquête et ordonné l’arrêt de la chaudière. Moins d’un an plus tard, des accusations ont été portées contre l’usine et, le 1er janvier 2019, l’autorité environnementale a déclaré Oro Rojo responsable du non-respect de son permis d’émissions atmosphériques. Le 10 août 2020, le CAS a infligé une amende de 106 millions de pesos (environ 27 400 dollars) à la société d’extraction.

Triana a déclaré “qu’ils ont maintenant corrigé le problème de non-conformité car ils ont à nouveau un permis d’émissions atmosphériques”.

Mais les enquêtes sur les autres violations présumées d’Oro Rojo n’ont pas encore été résolues, notamment l’incapacité de l’entreprise à mener une étude pour déterminer son impact sur l’aquifère et à mettre en place un système de dispositifs de surveillance de l’eau.

En réponse à une demande officielle de Tras las Huellas de la Palma, le TAS a confirmé que les poursuites judiciaires avaient commencé – huit ans après le dépôt des plaintes – et que la prochaine étape consiste à porter plainte contre Oro Rojo. Cependant, il n’a pas précisé quand cela peut être attendu. En attendant, la production d’huile de palme d’Oro Rojo continue à plein régime.

L’alliance journalistique Tras las Huellas de la Palma a contacté Oro Rojo et Soluxionar à plusieurs reprises, mais aucune des deux sociétés n’avait répondu au moment de la publication initiale.

Illustration de couverture par Kipu Visual pour Monagabay Latam.

Cette histoire a été rapportée par l’équipe Latam de Mongabay et publiée pour la première fois ici sur notre site latin le 9 novembre 2021.

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