Une action militaire à Tchernobyl radioactif pourrait être dangereuse pour les personnes et l’environnement

Le site de la centrale nucléaire de Tchernobyl, dans le nord de l’Ukraine, est entouré depuis plus de trois décennies par une zone d’exclusion de 1 000 milles carrés (2 600 kilomètres carrés) qui empêche les gens d’entrer. Le 26 avril 1986, le réacteur numéro quatre de Tchernobyl a fondu à la suite d’une erreur humaine, libérant de grandes quantités de particules et de gaz radioactifs dans le paysage environnant – 400 fois plus de radioactivité dans l’environnement que la bombe atomique larguée sur Hiroshima. Mise en place pour contenir les contaminants radioactifs, la zone d’exclusion protège également la région des perturbations humaines.

Hormis une poignée de zones industrielles, la majeure partie de la zone d’exclusion est complètement isolée de l’activité humaine et semble presque normale. Dans certaines régions, où les niveaux de rayonnement ont chuté au fil du temps, les plantes et les animaux sont revenus en grand nombre.

renard sur fond herbeux
Un renard près de la centrale nucléaire de Tchernobyl.
T.A. Mousseau, 2019CC BY-ND

Certains scientifiques ont suggéré que la zone est devenue un Eden pour la faune, tandis que d’autres sont sceptiques quant à cette possibilité. Les apparences peuvent être trompeuses, du moins dans les zones à forte radioactivité, où la taille et la diversité des populations d’oiseaux, de mammifères et d’insectes sont nettement inférieures à celles des parties «propres» de la zone d’exclusion.

J’ai passé plus de 20 ans à travailler en Ukraine, ainsi qu’en Biélorussie et à Fukushima, au Japon, principalement sur les effets des radiations. On m’a demandé à plusieurs reprises ces derniers jours pourquoi les forces russes sont entrées dans le nord de l’Ukraine via ce désert atomique et quelles pourraient être les conséquences environnementales d’une activité militaire dans la zone.

Début mars 2022, les forces russes contrôlaient l’installation de Tchernobyl.

Pourquoi envahir via Tchernobyl ?

Avec le recul, les avantages stratégiques de baser les opérations militaires dans la zone d’exclusion de Tchernobyl semblent évidents. Il s’agit d’une vaste zone non peuplée reliée par une autoroute goudronnée directement à la capitale ukrainienne, avec peu d’obstacles ou de développements humains en cours de route. La zone de Tchernobyl jouxte la Biélorussie et est donc à l’abri des attaques des forces ukrainiennes du nord. La zone industrielle du site du réacteur est, en effet, un grand parking propice au stationnement des milliers de véhicules d’une armée d’invasion.

Le site de la centrale abrite également le principal réseau de commutation du réseau électrique pour toute la région. Il est possible d’éteindre les lumières à Kiev à partir d’ici, même si la centrale électrique elle-même n’a pas produit d’électricité depuis 2000, lorsque le dernier des quatre réacteurs de Tchernobyl a été arrêté. Un tel contrôle de l’alimentation électrique a probablement une importance stratégique, même si les besoins électriques de Kiev pourraient probablement également être fournis via d’autres nœuds du réseau électrique national ukrainien.

Le site du réacteur offre probablement une protection considérable contre les attaques aériennes, étant donné l’improbabilité que les forces ukrainiennes ou autres risquent de se battre sur un site contenant plus de 5,3 millions de livres (2,4 millions de kilogrammes) de combustible nucléaire usé radioactif. Il s’agit de la matière hautement radioactive produite par un réacteur nucléaire lors de son fonctionnement normal. Un impact direct sur les piscines de combustible usé ou les installations de stockage de fûts secs de la centrale électrique pourrait libérer beaucoup plus de matières radioactives dans l’environnement que la fusion et les explosions initiales de 1986 et ainsi provoquer une catastrophe environnementale aux proportions mondiales.

premier plan herbeux avec des bâtiments industriels au loin
Vue de loin du site de la centrale électrique, avec la structure du bouclier de confinement en place au-dessus du réacteur détruit.
TA MousseauCC BY-ND

Risques environnementaux au sol à Tchernobyl

La zone d’exclusion de Tchernobyl est l’une des régions les plus radioactivement contaminées de la planète. Des milliers d’acres entourant le site du réacteur ont des taux de doses de rayonnement ambiant dépassant des milliers de fois les niveaux de fond typiques. Dans certaines parties de la soi-disant forêt rouge près de la centrale électrique, il est possible de recevoir une dose de rayonnement dangereuse en seulement quelques jours d’exposition.

Les stations de surveillance des radiations dans la zone de Tchernobyl ont enregistré le premier impact environnemental évident de l’invasion. Les capteurs mis en place par l’écocentre ukrainien de Tchernobyl en cas d’accidents ou d’incendies de forêt ont montré des sauts spectaculaires des niveaux de rayonnement le long des routes principales et à côté des installations du réacteur à partir d’après 21 heures le 24 février 2022. C’est alors que les envahisseurs russes ont atteint la zone depuis la Biélorussie voisine.

Étant donné que l’augmentation des niveaux de rayonnement était la plus évidente dans le voisinage immédiat des bâtiments du réacteur, on craignait que les structures de confinement aient été endommagées, bien que les autorités russes aient nié cette possibilité. Le réseau de capteurs a brusquement cessé de signaler tôt le 25 février et n’a redémarré que le 1er mars 2022, de sorte que l’ampleur totale des perturbations dans la région dues aux mouvements de troupes n’est pas claire.

Si, en fait, c’est la poussière soulevée par les véhicules et non les dommages aux installations de confinement qui ont causé l’augmentation des lectures de rayonnement, et en supposant que l’augmentation n’a duré que quelques heures, il est peu probable que ce soit une préoccupation à long terme, car la poussière retombera une fois les troupes passées.

Mais les soldats russes, ainsi que les ouvriers ukrainiens de la centrale électrique qui ont été pris en otage, ont sans aucun doute inhalé une partie de la poussière soufflée. Les chercheurs savent que la saleté de la zone d’exclusion de Tchernobyl peut contenir des radionucléides, notamment du césium-137, du strontium-90, plusieurs isotopes du plutonium et de l’uranium et de l’américium-241. Même à de très faibles niveaux, ils sont tous toxiques, cancérigènes ou les deux s’ils sont inhalés.

vue aérienne du feu qui brûle sur un paysage boisé
Les incendies de forêt, comme celui de 2020 dans la zone d’exclusion de Tchernobyl, peuvent libérer des particules radioactives qui avaient été piégées dans les matériaux en combustion.
Volodymyr Chouvaev/AFP via Getty Images

Impacts possibles plus loin

La plus grande menace environnementale pour la région découle peut-être du rejet potentiel dans l’atmosphère de radionucléides stockés dans le sol et les plantes en cas d’incendie de forêt.

Ces incendies ont récemment augmenté en fréquence, en taille et en intensité, probablement en raison du changement climatique, et ces incendies ont rejeté des matières radioactives dans l’air et les ont dispersées au loin. Les retombées radioactives des incendies de forêt pourraient bien représenter la plus grande menace du site de Tchernobyl pour les populations humaines sous le vent de la région ainsi que pour la faune dans la zone d’exclusion.

Actuellement, la zone abrite d’énormes quantités d’arbres morts et de débris qui pourraient servir de combustible pour un incendie. Même en l’absence de combat, l’activité militaire – comme des milliers de soldats qui transitent, mangent, fument et font des feux de camp pour se réchauffer – augmente le risque d’incendies de forêt.

oiseau tenu dans les mains avec une tumeur visible à travers les plumes
Un oiseau de Tchernobyl avec une tumeur sur la tête.
TA Mousseau, 2009CC BY-ND

Il est difficile de prédire les effets des retombées radioactives sur les humains, mais les conséquences sur la flore et la faune sont bien documentées. L’exposition chronique à des niveaux même relativement faibles de radionucléides a été associée à une grande variété de conséquences sur la santé de la faune, notamment des mutations génétiques, des tumeurs, des cataractes oculaires, la stérilité et des troubles neurologiques, ainsi qu’une réduction de la taille des populations et de la biodiversité dans les zones à forte contamination.

Il n’y a pas de niveau « sûr » en ce qui concerne les rayonnements ionisants. Les dangers pour la vie sont directement proportionnels au niveau d’exposition. Si le conflit en cours s’aggravait et endommageait les installations de confinement des radiations à Tchernobyl, ou dans l’un des 15 réacteurs nucléaires de quatre autres sites à travers l’Ukraine, l’ampleur des dommages à l’environnement serait catastrophique.

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