Un traité historique sur la pollution plastique doit mettre les preuves scientifiques au premier plan

Leila Benali et Inger Andersen se cognent les poings au PNUE à Nairobi le 3 mars 2022.

Leila Benali (à gauche), ministre marocaine de l’énergie et du développement durable, et la chef du Programme des Nations Unies pour l’environnement, Inger Andersen, célèbrent la décision d’entamer des pourparlers sur un traité sur les plastiques.Crédit : Tony Karumba/AFP/Getty

Le 2 mars, les dirigeants mondiaux et les ministres de l’environnement ont convenu d’entamer des négociations sur le premier traité international juridiquement contraignant au monde visant à éliminer l’une des sources de pollution les plus dévastatrices pour l’humanité : les plastiques. Cette étape extrêmement positive a le pouvoir de s’attaquer au problème comme jamais auparavant. Mais pour atteindre cet objectif, la science doit être au centre des négociations.

La pollution plastique est un énorme problème. Quelque 400 millions de tonnes de matériau sont produites chaque année, un chiffre qui pourrait doubler d’ici 2040. De tout le plastique jamais produit, seulement 9 % environ ont été recyclés et 12 % incinérés. Presque tous les autres déchets plastiques se sont retrouvés dans l’océan ou dans d’immenses décharges. Plus de 90 % des plastiques sont fabriqués à partir de combustibles fossiles. Si rien n’est fait, la production et l’élimination des plastiques seront responsables de 15 % des émissions de carbone autorisées d’ici 2050 si le monde veut limiter le réchauffement climatique à 1,5 °C au-dessus des températures préindustrielles.

Les pourparlers sur le traité devraient durer entre deux et trois ans et seront organisés par le Programme des Nations Unies pour l’environnement, basé à Nairobi. Une caractéristique importante du traité est qu’il sera juridiquement contraignant, comme l’accord de Paris sur le climat de 2015 et le protocole de Montréal, un traité de 1987 qui a conduit à l’élimination progressive de la production et de l’utilisation de substances appauvrissant la couche d’ozone.

Une équipe de négociateurs de différentes régions est en cours de constitution. D’ici la fin mai, ils commenceront à travailler sur le texte du traité. Selon la décision de l’ONU de la semaine dernière, ces négociateurs examineront “la possibilité d’un mécanisme pour fournir des informations et une évaluation scientifiques et socio-économiques pertinentes sur les politiques liées à la pollution plastique”. Mais ils doivent faire plus que simplement envisager un mécanisme. L’ONU doit mettre en place d’urgence un groupe de scientifiques qui puisse donner des avis d’experts aux négociateurs et répondre à leurs questions. Ces conseillers scientifiques devraient refléter l’expertise nécessaire en sciences naturelles et sociales, ainsi qu’en ingénierie, et représenter différentes régions du monde.

Les nations veulent que le traité sur les plastiques soit plus ambitieux que la plupart des accords environnementaux existants. Contrairement au Protocole de Montréal, qui a remplacé une centaine de substances appauvrissant la couche d’ozone par des alternatives respectueuses de la couche d’ozone, les pays ont convenu qu’un traité sur les plastiques doit enfermer la durabilité dans le « cycle de vie complet » des matériaux polluants. Cela signifie que la fabrication de plastiques doit devenir un processus sans carbone, tout comme le recyclage des plastiques et l’élimination des déchets. Ce ne sont pas des ambitions simples, c’est pourquoi la recherche — et l’accès à la recherche — est si importante alors que les négociations sont en cours.

La plupart des plastiques sont conçus selon un processus «linéaire» à sens unique: de petites molécules à base de carbone sont tricotées avec des liaisons chimiques pour former de longues molécules de polymère réticulées. Ces liaisons sont difficiles à rompre, ce qui rend les plastiques extrêmement durables. Ils ne se dégradent pas facilement et sont difficiles à recycler.

Les déchets marins font souvent la une des journaux, mais la pollution plastique est partout. Les sites d’enfouissement contenant des montagnes de déchets plastiques détruisent notre planète, et de minuscules particules de plastique se trouvent même dans les environnements les plus vierges. L’échelle et la persistance des plastiques sont telles qu’ils entrent maintenant dans les archives fossiles. Et un nouvel écosystème créé par l’homme – la plastisphère – a émergé qui héberge des micro-organismes et des algues1.

Au fur et à mesure que les négociateurs se mettent au travail, ils auront besoin de scientifiques pour les aider à répondre à plusieurs questions clés. Quels types de plastique peuvent être recyclésdeux,3? Quels plastiques peuvent être conçus pour se biodégrader et dans quelles conditions ? Et quels plastiques offrent les meilleures chances de réutilisation4? De plus, la recherche en sciences sociales sera essentielle pour comprendre les implications — et les interrelations entre — les solutions parmi lesquelles les pays et les industries devront choisir. Par exemple, les nouvelles technologies et procédés auront des impacts sur les emplois. Ces impacts doivent être étudiés afin que les risques pour les moyens de subsistance des populations puissent être atténués.

Cartographier les implications des diverses approches de l’écologisation de l’industrie des plastiques nécessitera également une coopération entre les gouvernements, l’industrie et les organisations de campagne – en s’appuyant sur la coopération qui a amené le monde au début des négociations.

Les plastiques ont façonné le monde moderne. Ils sont un incontournable de la vie quotidienne, de la construction aux vêtements, de la technologie au transport. Mais l’utilisation de plastiques augmente également à un rythme rapide, et cela n’est plus tenable – environ la moitié de tous les plastiques jamais produits ont été fabriqués depuis 2004.

Il ressort clairement des efforts continus de l’ONU pour lutter contre le changement climatique qu’il ne suffit pas qu’un traité soit juridiquement contraignant. Les signataires doivent également être tenus responsables, avec des rapports réguliers et des contrôles des progrès. Il est tout aussi important que les avis scientifiques soient intégrés dans les pourparlers dès le stade le plus précoce possible.

La décision de la semaine dernière est le meilleur départ que la planète aurait pu avoir pour lutter contre notre dépendance au plastique. Mais alors que le travail acharné commence, les décideurs doivent pouvoir accéder rapidement et facilement aux meilleures preuves disponibles que la recherche peut fournir.