Un événement de l’UNCW examine l’histoire de l’injustice environnementale

La population de Navassa, dans le comté de Brunswick, est à environ 70 % noire et la ville d'environ 2 200 habitants abrite également un site Superfund et plusieurs friches industrielles issues de décennies de pollution industrielle.  Photo d'archive
La population de Navassa, dans le comté de Brunswick, est à environ 70 % noire et la ville d’environ 2 200 habitants abrite également un site Superfund et plusieurs friches industrielles issues de décennies de pollution industrielle. Photo d’archive

Il n’y a pas de barrières invisibles, pas de frontières protectrices qui empêchent l’eau et l’air contaminés de voyager des communautés les plus pauvres, à prédominance noire, vers les villes et les quartiers plus riches, en grande partie blancs.

Ce qui se passe dans les communautés de couleur, qui sont touchées de manière disproportionnée par les pollueurs qui rejettent des produits chimiques dans les cours d’eau, les pulvérisent sur le sol ou les émettent dans l’air par des cheminées, devrait sonner l’alarme sur ce qui va arriver pour la plus grande région, a déclaré La’Meshia. Whittington, professeur à la division de sociologie du Meredith College, directeur adjoint d’Advance Carolina et directeur des campagnes de la North Carolina Black Alliance.

La'Meshia Whittington
La’Meshia Whittington

Whittington faisait partie d’une poignée de panélistes qui ont pris la parole dimanche lors d’un forum organisé à l’Université de Caroline du Nord à Wilmington par People of Scientific and Equitable Achievement, ou POSEA, une initiative dirigée par des étudiants pour soutenir l’inclusion, la diversité et l’équité dans les sciences. L’organisation a été créée l’année dernière par les étudiants Ashantee Pickett et Makayla Oneil et parrainée par le Centre des sciences marines de l’UNCW et MarineQuest, un programme de sensibilisation aux sciences marines.

L’événement public, organisé en personne et en ligne, a abordé les questions de justice environnementale et de qualité de l’eau dans une région où les sources d’eau potable ont été en proie à des rejets industriels de composés chimiques connus sous le nom de substances per- et polyfluoroalkyles, ou PFAS, lagune de porc et cendres de charbon. les déversements et le ruissellement des opérations d’alimentation des gros animaux.

“Vous devriez avoir la garantie d’avoir une eau salubre et abordable”, a déclaré Roger Shew, géologue et conférencier en sciences de la terre et des océans à l’UNCW. « C’est un droit fondamental, donné. Le gouvernement a l’obligation de protéger nos eaux. Malheureusement, cela ne suffit pas, comme vous le savez.

Shew et d’autres panélistes ont discuté de l’histoire de la façon dont le gouvernement, guidé par l’économie, a travaillé du côté de l’industrie plutôt que du peuple.

Roger Shew
Roger Shew

C’est une histoire, a expliqué Whittington, de l’institution de l’esclavage, en commençant par des Africains réduits en esclavage contraints de travailler dans des plantations qui se sont transformées en sociétés qui se sont installées dans des communautés à prédominance noire, ont payé de bas salaires et ont été autorisées à rejeter des polluants sur le sol et dans le les eaux et l’air au sein de ces communautés.

Les communautés noires qui ont prospéré ont été ciblées, a-t-elle dit, par le biais de la législation Jim Crow.

Tel est le cas dans des endroits comme le comté de Warren, un comté rural, pauvre et en grande partie noir dans la région nord-est du Piémont de l’État, qui, après que ses habitants ont protesté en 1982 contre le déversement de milliers de camions de terre contaminée par des PCB toxiques dans le comté, a attiré l’attention nationale et est devenu le berceau du mouvement de justice environnementale.

Juste de l’autre côté de la rivière Cape Fear, depuis le centre-ville de Wilmington, se trouve une autre communauté à prédominance noire où, pendant des décennies, une substance épaisse ressemblant à du goudron appelée créosote a été stockée dans des étangs non revêtus.

L’ancienne usine de traitement du bois Kerr-McGee, maintenant un site du Superfund de l’Agence américaine de protection de l’environnement, n’est qu’un exemple de pollution industrielle dans la ville de Navassa, d’une superficie de 14 milles carrés.

Il existe également des friches industrielles dans la ville, qui compte une population d’environ 2 100 à 2 200 habitants, dont environ 70% sont noirs, selon le maire de Navassa, Eulis Willis.

Willis a déclaré avoir vu de la créosote jaillir de Sturgeon Creek alors qu’une équipe du ministère des Transports de Caroline du Nord travaillait en 2002 pour remplacer le pont qui relie la ville à Leland voisin.

Eulis Willis
Eulis Willis

Il a parlé de l’histoire de Navassa et des liens de la ville avec les Gullah Geechee, descendants d’Africains de l’Ouest réduits en esclavage dans les plantations de riz et d’indigo le long de la côte sud de l’Atlantique.

Le terrain sur lequel se trouvait l’ancienne usine de créosote était une rizière.

“En ce moment, il s’agit, je dirais probablement, de la moitié du chemin”, a déclaré Willis à propos du processus de l’EPA pour assainir le site du Superfund.

Plus en amont de la rivière Cape Fear depuis Navassa, les communautés rurales, pauvres et en grande partie non blanches ont eu affaire à un type d’industrie différent – les opérations d’alimentation animale concentrée, ou CAFO.

Les CAFO sont des installations agricoles industrielles à grande échelle qui élèvent des animaux pour la viande, les œufs ou le lait.

Larry Cahoon, professeur de biologie et de biologie marine à l’UNCW et président du comité de plaidoyer du conseil d’administration de Cape Fear River Watch, a partagé l’histoire de la façon dont ces grandes opérations d’alimentation animale ont atterri dans les communautés défavorisées.

C’est une histoire qui remonte aux années 1930, lorsque le tabac était la culture d’or de l’État et que le gouvernement fédéral établissait des quotas dans le but d’augmenter le prix du tabac.

Les conseils au niveau du comté devaient déterminer quels agriculteurs recevaient une attribution.

Larry Cahon
Larry Cahon

“Selon vous, quels producteurs de tabac ont obtenu des attributions et quels producteurs de tabac n’en ont pas eu ?” Cahoon a demandé au public. “Les producteurs de tabac noirs, et il y en avait eu, ont été exclus à tous les niveaux, et donc la possibilité de gagner beaucoup d’argent a été systématiquement refusée aux agriculteurs noirs.”

Au milieu des années 2000, alors que le tabac était en train d’être éliminé, les agriculteurs qui bénéficiaient d’allocations gouvernementales ont reçu des dibs sur l’industrie porcine en plein essor en Caroline du Nord, a-t-il déclaré.

Les agriculteurs noirs, une fois de plus, ont été tenus à l’écart de l’agriculture la plus lucrative, a déclaré Cahoon.

“C’est du racisme systémique au travail”, a-t-il déclaré.

Les CAFO se trouvent de manière disproportionnée dans les communautés avec des pourcentages plus élevés de personnes de couleur et de résidents à faible revenu. Ces grandes opérations d’alimentation animale sont connues pour polluer les eaux souterraines et de surface et réduire la qualité de l’air.

Il y a plus de deux décennies, Cahoon et un collègue ont été embauchés pour apporter leur expertise à la Waterkeeper Alliance, qui a intenté une action civile contre le géant du porc Smithfield Foods.

Le procès a finalement abouti à ce que l’on appelle l’accord Smithfield, un règlement de 2000 entre la société et le procureur général de l’État où Smithfield et ses filiales ont accepté de payer jusqu’à 2 millions de dollars par an pendant 25 ans.

L’argent est placé sur un compte et distribué par le biais du programme de subventions d’amélioration de l’environnement de l’État, ou EEG, à des projets conçus pour améliorer l’environnement.

L’automne dernier, Cahoon et le professeur de recherche UNCW Michael Mallin ont reçu un EEG de plus de 90 000 $ pour étudier la qualité de l’eau des bassins de rétention humides.

“Les eaux de l’État appartiennent en fait au peuple de l’État”, a-t-il déclaré. « Pas une société privée. Pas le gouvernement. Le gouvernement est censé agir comme intendant de ces ressources. Ce sont eux qui sont censés s’assurer que nos eaux sont exploitables, baignables et potables, et quand ils ne le sont pas, cela signifie que le gouvernement n’a pas fait son travail.

Il a déclaré que le gouvernement devrait être responsable de veiller à ce que les industries empêchent leurs déchets d’empiéter sur les propriétés et dans les corps des résidents privés.

“Les combats que nous menons ici impliquent l’utilisation des propriétés et des corps d’autres personnes pour les déchets et l’élimination”, a déclaré Cahoon. “Je pense que ce que nous devons faire, c’est revenir à l’idée que vous gardez vos affaires sur votre propriété et ne les laissez pas tomber.”

Le forum de dimanche était le troisième organisé par POSEA