Superfund Cash Spigot s’ouvre, mais certaines communautés attendent toujours

Les communautés en difficulté qui attendent des décennies pour faire nettoyer les sites de déchets dangereux constatent des progrès rapides depuis l’arrivée du premier milliard de dollars de nouveaux fonds fédéraux versés dans le programme Superfund de l’EPA, depuis longtemps affamé.

Mais les perspectives de ce qui pourrait représenter des milliards de plus sont loin d’être certaines, obligeant ces communautés à continuer à jouer au jeu de l’attente.

Le gros coup de pouce du paquet d’infrastructures 2021 – une augmentation de 3,5 milliards de dollars répartie sur cinq ans – ne peut aller jusqu’à accélérer les travaux sur plus de 1 300 sites prioritaires américains, mais aussi sur des sites dangereux qui ne figurent pas sur la liste. L’administration Biden vise à amasser des milliards supplémentaires via le budget de nettoyage annuel de l’EPA et une action distincte du Congrès pour étendre une taxe sur les pollueurs qui vient d’être rétablie pour l’industrie chimique aux produits pétroliers.

Le premier milliard de dollars d’argent frais n’est guère réconfortant pour des communautés comme le nord de Birmingham en Alabama, qui se bat juste pour figurer sur la liste des priorités nationales de l’Agence de protection de l’environnement. Le mettre là lui donnerait plus d’outils pour décider quelles entreprises sont susceptibles de payer la facture de nettoyage.

L’installation de l’EPA d’un milliard de dollars annoncée en décembre aidera à éliminer l’arriéré de 49 nettoyages précédents non financés du Superfund déjà sur la liste des priorités et à accélérer les travaux sur des dizaines d’autres sites.

« À bien des égards, Superfund est devenu un abus de langage, car il n’a pas été financé pendant tant d’années » à des niveaux suffisamment élevés pour retirer les sites pollués de la liste des priorités et faire de la place à ceux qui se disputent pour y figurer, a déclaré Michael Hansen, directeur exécutif de la Greater-Birmingham Alliance to Stop Pollution (GASP), un groupe environnemental.

une longue attente

Le GASP et d’autres groupes poussent l’EPA et l’État à obtenir une liste prioritaire depuis près d’une décennie pour nettoyer le site de la 35e Avenue, qui mesure environ 2 milles carrés et est situé dans une communauté à prédominance noire. C’est l’un des quelque 50 sites américains proposés pour la liste prioritaire.

Autour de cette communauté se trouvent des installations industrielles associées à la fabrication de coke, aux industries du fer et de l’acier, la contamination au plomb affectant probablement plus de 2 000 propriétés et plus de 1 000 acres dans la région, selon une fiche d’information de l’EPA de 2014. Des niveaux élevés d’arsenic et de benzo(a)pyrène, tous deux considérés comme cancérigènes, ont été trouvés sur le site.

La contamination a conduit des groupes communautaires, y compris People Against Neighborhood Industrial Contamination (PANIC), à faire pression pour un financement fédéral ou étatique de la relocalisation plutôt que d’attendre plus longtemps pour agir.

En l’absence de la liste prioritaire, l’EPA a toujours fouillé et éliminé la contamination du site de la 35e Avenue. L’élever au rang de NPL ouvrirait la voie à un nettoyage permanent à long terme, ainsi qu’à une évaluation plus détaillée des risques auxquels la communauté est confrontée et à une plus grande implication du public.

Biden pousse à l’action

Le président Joe Biden s’est engagé à faire de la justice environnementale une priorité et, par le biais de son initiative Justice40, s’efforce de faire en sorte que 40 % des avantages du climat, de l’énergie propre, du logement et d’autres dépenses fédérales se fassent sentir dans les communautés souffrant de manière disproportionnée de décennies d’air, d’eau. , et la pollution chimique.

Dans tout le pays, 26% des Noirs américains et 29% des Américains hispaniques vivent à moins de cinq kilomètres d’un site Superfund, selon l’EPA.

En janvier, l’administrateur de l’EPA, Michael Regan, a ordonné à l’EPA de concentrer davantage d’efforts sur ces inégalités environnementales, y compris des inspections inopinées sur des sites soupçonnés d’enfreindre les règles environnementales pour étendre la surveillance de l’air à l’aide de son avion ASPECT pour détecter la pollution de l’air depuis le ciel. Regan a lancé une nouvelle équipe de responsabilité en matière de pollution pour concentrer davantage les efforts de conformité et de surveillance environnementales dans le Sud, et s’est engagé à accélérer les nettoyages du Superfund au cours des deux prochaines années.

Ceux qui suivent les promesses de l’administration Biden de faire des nettoyages du Superfund une priorité de l’agence disent qu’ils prennent l’effort au sérieux.

“L’administration Biden met sa propre imprimatur sur le monde du Superfund”, a déclaré Sam Boxerman, partenaire de la pratique environnementale de Sidley Austin LLP à Washington.

Et après des années de dépenses stables du Superfund, les augmentations à venir pour l’EPA sont toujours historiques, a déclaré Duke McCall III, associé chez Morgan Lewis & Bockius LLP à Washington. La taxe sur les pollueurs chimiques rétablie dans le programme d’infrastructures générera environ 14,4 milliards de dollars sur 10 ans, en plus de tout crédit du Congrès, a-t-il déclaré.

VIDÉO : La justice environnementale changera-t-elle sous Biden ?

Plus de nettoyages que d’argent

Mais il y a encore plus de nettoyages que de financements.

La demande record de Superfund de Biden pour l’exercice 2022 a été bloquée alors que le Congrès opte pour des prolongations de financement pour maintenir les agences ouvertes. Des milliards d’autres sont suspendus au paquet Build Back Better, qui sera financé par une taxe d’accise sur le pétrole brut et d’autres produits pétroliers.

L’EPA a proposé le site de la 35e Avenue pour une liste prioritaire en 2014 – une décision que l’État a soutenue à l’époque – après que le système de classement des risques de l’agence a noté l’exposition au sol, l’air et d’autres “voies” de pollution suffisamment préoccupantes pour ajouter le site au NPL.

Mais l’Alabama a ensuite « inversé le cours » après des années de résistance de la part de cinq entreprises qui pourraient être tenues responsables du nettoyage, notamment la Drummond Co., ont écrit Hansen et d’autres défenseurs dans une lettre du 25 janvier à l’EPA. L’ancien gouverneur de l’Alabama Robert Bentley (R) a exprimé des doutes quant à la décision de l’EPA dans une lettre d’août 2014, affirmant qu’il était devenu “de plus en plus préoccupé” par le fait que la reclassification pourrait nuire aux efforts de redéveloppement économique.

Gouv actuel Kay Ivey (R) n’a pas répondu aux appels des groupes communautaires pour approuver officiellement l’élévation du site au NPL. Son bureau n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Dans les années qui ont suivi, l’EPA a procédé à une élimination préliminaire des déchets sans partage des coûts avec l’État, ce qui, selon les groupes de défense, rend sans objet les préoccupations de l’État en matière de coûts concernant l’inscription prioritaire.

Signes encourageants

North Birmingham a vu des signes encourageants, notamment une visite en décembre de l’administrateur régional de l’EPA, Daniel Blackman. Hansen a déclaré que la communauté n’avait eu vent de la réunion que du maire de Birmingham, Randall Woodfin (D), ce qui a conduit le GASP à demander un suivi.

Le maire a soutenu une résolution du conseil municipal adoptée en 2021 soutenant l’inscription prioritaire du site et s’est engagé à continuer à faire pression pour l’inscription.

L’EPA a fourni peu de détails sur les plans de futurs nettoyages utilisant des fonds supplémentaires. Mais son plan stratégique quinquennal prévoit d’achever au moins 100 nettoyages du Superfund pollués au plomb d’ici septembre 2023 en s’associant au ministère du Logement et du Développement urbain pour réduire les expositions, en particulier pour les enfants.

L’agence a également refusé de dire si l’incertitude entourant le financement supplémentaire du Congrès pourrait avoir un impact sur les nettoyages du Superfund à venir, mais a déclaré que le financement de 1 milliard de dollars annoncé en décembre n’est que “la première vague de financement” de la loi sur les infrastructures.

“Avec des nettoyages complexes prenant souvent de nombreuses années, cet argent se traduira par des actions plus opportunes pour mieux s’attaquer aux communautés à faible revenu et minoritaires qui subissent le poids de la pollution”, a déclaré l’EPA, et renforcera les efforts de Justice40 de l’EPA pour obtenir plus de bénéfices “des investissements fédéraux dans les communautés défavorisées », y compris celles situées à proximité des sites du Superfund.

Mais les nettoyages ont besoin de plus que de l’argent pour les communautés défavorisées en attente d’action, a déclaré Carlos Claussell, membre de la Commission de justice environnementale de Philadelphie.

“Nous devons nous mettre d’accord sur ce qu’il faut prioriser”, a déclaré Claussell, agent principal de programme à l’Institute for Sustainable Communities.