Selon une étude, la pollution au carbone noir due au tourisme et à la recherche augmente la fonte des neiges en Antarctique | Antarctique

Selon de nouvelles recherches, la pollution par le carbone noir provenant des activités touristiques et de recherche en Antarctique devrait augmenter la fonte des neiges sur le continent d’environ 83 tonnes par visiteur.

Les scientifiques ont estimé que le noir de carbone produit par les navires, les avions et les générateurs diesel entraîne 23 mm de fonte de neige supplémentaire chaque été dans les zones les plus visitées de la masse continentale couverte de glace.

Plus de 74 000 touristes ont visité l’Antarctique au cours de la saison 2019-2020, soit près du double des chiffres d’il y a dix ans.

Une équipe de chercheurs a échantillonné la neige chaque année entre 2016 et 2020 sur 28 sites s’étendant sur 2000 km de la pointe nord de l’Antarctique aux montagnes Ellsworth.

Ils se sont concentrés principalement sur la péninsule antarctique, où se trouvent environ la moitié des installations de recherche du continent et où sont effectués environ 95 % des voyages touristiques en Antarctique.

L’équipe a estimé que 53 000 touristes ont visité l’Antarctique chaque année entre 2016 et 2020.

Le co-auteur de l’étude, le Dr Raúl Cordero, de l’Université de Santiago du Chili, a déclaré que la neige antarctique était la plus propre sur Terre, généralement avec des niveaux de base de carbone noir d’environ une partie sur un milliard.

“C’est 1000 fois moins que ce que vous trouverez dans l’Himalaya, et 100 fois moins que ce que vous pouvez trouver dans les Andes ou dans les Rocheuses”, a-t-il déclaré.

Les niveaux de carbone noir sur les sites de la péninsule antarctique étaient entre deux et quatre fois plus élevés que sur d’autres parties du continent.

“Ce que fait le noir de carbone rend la neige plus sombre [so it] absorbe plus de rayonnement solaire », a déclaré Cordero. “Cette énergie supplémentaire accélère la fonte de la neige.”

Il pense qu’il faudrait peut-être adopter une limite au nombre de touristes en Antarctique.

L’équipe a quantifié la fonte probable des neiges en calculant comment la pollution par le noir de carbone réduit l’albédo de la neige – une mesure de la capacité d’une surface à refléter l’énergie solaire.

Un bateau au large de l'Antarctique
Les chercheurs suggèrent que des alternatives au diesel soient utilisées pour alimenter les installations antarctiques, telles que le vent. Photographie : Raul Cordero/Université de Santiago, Chili

Ils ont calculé que l’empreinte carbone noire d’un chercheur antarctique était environ 10 fois supérieure à celle d’un touriste.

“Nous avons estimé que … la neige qui fond plus rapidement en raison des activités menées par un chercheur serait plus proche de 1000 tonnes”, a déclaré Cordero. “Chaque chercheur utilise des navires, des avions, des hélicoptères, des générateurs – et tout le monde utilise du diesel pour les alimenter.”

Cordero a déclaré que si la quantité de fonte des neiges induite par la pollution est bien inférieure à la glace et à la neige perdues à cause du réchauffement climatique, l’étude a souligné la nécessité d’une transition vers des sources d’énergie renouvelables.

“Il existe des alternatives techniques au diesel qui pourraient être utilisées en Antarctique”, a-t-il déclaré, citant la station de recherche belge Princess Elisabeth Antarctica, qui est principalement alimentée par le vent.

Le professeur Andrew Mackintosh, directeur de l’école de l’atmosphère terrestre et de l’environnement à l’Université Monash, qui n’a pas participé à la recherche, a déclaré que le lien entre la pollution par le noir de carbone et l’augmentation de la fonte en surface était bien établi dans d’autres parties du monde.

« Dans la péninsule antarctique, les deux principaux processus [affecting melting] serait toujours en train de réchauffer les océans en faisant fondre les plates-formes de glace par le dessous ou de réchauffer les températures de l’air de surface qui font fondre la glace par le haut », a déclaré Mackintosh.

“Si nous avons un réchauffement de surface encore plus important dans [the] des décennies à des siècles à venir, comme prévu pour la péninsule antarctique, alors le noir de carbone supplémentaire à la surface provoquera encore plus de fonte que ce qui se serait produit autrement », a-t-il déclaré.

“L’activité humaine provoque le réchauffement des régions polaires, mais la combustion de… [fossil] carburants a également une conséquence directe en termes de fonte en surface.

“Si vous pouvez vous débarrasser des gaz à effet de serre en premier lieu, vous réduirez l’augmentation de la température”, a-t-il déclaré. “Il y a aussi l’avantage supplémentaire de moins assombrir les surfaces de neige.”

Cordero a déclaré: «L’Antarctique est le dernier continent plus ou moins non pollué. Je pense que nous devrions essayer de le garder ainsi.

L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture Nature Communications.