Reconnaissance fédérale pour faire progresser la conservation et la préparation militaire autour du Camp Bullis

Du côté ouest du Camp Bullis, à la limite du quartier Dominion, Rustin Tabor tire son camion sur le côté d’une route sinueuse et marche quelques mètres dans la zone boisée qui la borde.

Plus loin, étirée à travers la terre, se trouve l’entrée d’une grotte – un karst qui mène profondément sous la forêt à l’aquifère Edwards. Une grille a été installée sur l’ouverture pour empêcher quiconque d’y descendre.

La grotte – appelée Sharon Springs – est l’une des 112 du Camp Bullis, une réserve d’entraînement militaire au nord-ouest de San Antonio. Il y a 1 474 caractéristiques karstiques dans tout le Camp Bullis, allant de petites fissures et crevasses à des fentes dans la terre, qui déposent de l’eau dans la zone de recharge de l’aquifère Edwards.

“Celui-ci ne semble pas élastique en ce moment”, a déclaré Tabor, responsable des ressources naturelles pour Joint Base San Antonio. “Mais si vous venez ici dans des conditions humides, l’eau pousse en fait hors du sol.”

La sauvegarde de ces grottes fait partie des nombreux efforts de conservation du Camp Bullis et de ses terres voisines – près d’un million d’acres – qui devraient bénéficier d’un énorme coup de pouce grâce à l’inclusion récente de la région dans une initiative fédérale visant à protéger les installations de défense contre les utilisations des terres incompatibles avec leur missions militaires.

Dans le cadre de l’initiative, appelée Sentinel Landscape Partnership, ces zones peuvent chercher à être désignées comme paysages sentinelles, ce qui peut fournir une priorité pour exploiter certaines sources de financement public et privé. Camp Bullis a reçu la désignation en mars, le mettant en ligne pour des opportunités de financement pour renforcer la préparation militaire, promouvoir la conservation des ressources naturelles et augmenter la productivité agricole.

Le Sentinel Landscape Partnership a été créé en 2013 par le ministère américain de l’Agriculture, le ministère de la Défense et le ministère de l’Intérieur. Le partenariat vise à connecter les propriétaires fonciers aux programmes d’aide du gouvernement pour financer la protection et la restauration des terres et pour mettre en œuvre des pratiques de gestion durable des terres. L’objectif est que de telles pratiques puissent générer des avantages économiques et écologiques tout en protégeant les installations de défense d’un développement susceptible d’entraver les activités militaires, telles que l’entraînement et les essais.

Le Camp Bullis Sentinel Landscape est le premier à recevoir cette reconnaissance au Texas, et l’un des rares aux États-Unis. Près de 40 organisations locales se sont jointes en tant que partenaires, notamment la Hill Country Alliance, le Trinity Glenrose Groundwater Conservation District, l’Edwards Aquifer Authority, le Texas A&M Natural Resources Institute et le Alamo Area Council of Governments. Le paysage sentinelle englobera la plupart des comtés de Kendall et Comal; certaines parties des comtés de Bexar, Medina et Bandera; et de petites sections des comtés de Kerr et Blanco.

Le programme d’intégration de la préparation et de la protection de l’environnement du ministère de la Défense, connu sous le nom de REPI, est également un partenaire majeur pour le paysage sentinelle en limitant le développement et la conversion de l’utilisation des terres qui pourraient restreindre l’entraînement et les tests militaires. Trois segments dans toute la zone sont des points d’opportunité désignés pour REPI.

“La productivité agricole, la conservation et la préparation militaire sont toutes liées en termes de notre relation avec la terre”, a déclaré Daniel Oppenheimer, responsable du programme foncier de la Hill Country Alliance. “C’est vraiment l’objet de ce partenariat, rassembler des partenaires et commencer à comprendre où et comment nous pouvons travailler ensemble pour apporter de nouvelles ressources techniques et financières qui correspondent à tous les besoins du terrain.”

Lumières de tige et inondations

Des milliers de militaires s’entraînent chaque année sur près de 28 000 acres au Camp Bullis, qui fait partie de Joint Base San Antonio. La base compte 266 partenaires de mission et environ 2 000 personnes s’y entraînent chaque jour.

La plupart d’entre eux sont formés comme médecins militaires. Chaque personne médicale enrôlée dans l’armée américaine s’entraîne à JBSA-Fort Sam Houston, a déclaré Michael Waldrop, directeur du soutien à l’installation au Camp Bullis. Et ils subissent tous des éléments de terrain de leur formation dans les zones naturelles du Camp Bullis.

“Dans une zone de guerre, vous êtes généralement dans des zones comme cette nature”, a déclaré Waldrop. « Nous voulons que ce soit le plus réaliste possible, donc nous ne pouvons pas avoir d’éléments urbains. Ils font leur formation urbaine ailleurs.

Le développement près du camp Bullis peut entraîner une pollution lumineuse, la perte de terres agricoles et des inondations. L’éclairage extérieur autour de la zone nord-ouest de San Antonio, provenant de nouveaux lotissements ou de la circulation, peut perturber l’atmosphère naturelle de l’entraînement. La zone au sud du camp Bullis est déjà trop éclairée, mais la partie centrale du camp au nord est toujours adaptée à l’entraînement de nuit.

Mais on craint que l’éclairage n’augmente vers le nord, qui est l’une des zones à la croissance la plus rapide du Texas, et pas seulement parmi les militaires. La pollution lumineuse peut également perturber les schémas naturels de la faune, tels que la migration des oiseaux ; augmenter le dioxyde de carbone dans l’atmosphère; et obscurcit les étoiles.

Avec cette nouvelle désignation, les partenaires peuvent travailler avec les développeurs pour préserver le ciel nocturne pour l’entraînement militaire, les oiseaux, les ressources naturelles et la santé publique, a déclaré Oppenheimer. Une solution consiste à fournir un financement aux propriétaires fonciers et aux promoteurs pour qu’ils concentrent leurs projecteurs vers le bas dans leurs cours au lieu d’atteindre des zones qui n’ont pas besoin d’être éclairées.

Un autre problème auquel le partenariat Sentinel Landscape peut s’attaquer est celui des inondations à Camp Bullis, dont 30 % se trouvent dans une plaine inondable, et dans les zones environnantes.

Le Texas Hill Country est connu sous le nom d’allée des crues éclair en raison de ses sols peu profonds et de l’humidité et de l’humidité constantes qui se dégagent du golfe du Mexique, ce qui rend la région vulnérable aux périodes de sécheresse massives et à la sécheresse suivies d’inondations catastrophiques.

Au Camp Bullis, les inondations soudaines ont emporté des camions, couvert des routes et des champs et même tué une poignée de personnes qui se sont retrouvées coincées dans les eaux de crue.

Une solution à cela consiste à parler avec les propriétaires fonciers et les promoteurs de leurs propres objectifs et valeurs, a déclaré Oppenheimer.

“Nous n’allons pas dire aux gens quoi faire”, a-t-il déclaré. « Nous parlons de différents outils et stratégies pour les aligner sur leurs objectifs et leurs intérêts. Ils ne veulent pas perdre tout leur sol. Ils ne veulent pas être sensibles à la sécheresse et aux inondations. Ensuite, sur cette base, nous discutons des moyens de retenir plus d’humidité du sol, de réduire l’érosion et d’améliorer la production d’herbe sur leur propriété.

Une technique de prévention des inondations consiste à construire des bermes pour ralentir l’eau et lui permettre d’être absorbée par le sol, une pratique particulièrement utile lors de fortes pluies. Une berme est une barrière surélevée séparant des zones, qui peut être constituée de broussailles et de branches d’arbres ou d’une bande herbeuse. Grâce au financement du partenariat sentinelle, les propriétaires fonciers pourraient recevoir des ressources pour construire de telles structures ou embaucher des entrepreneurs pour les aider à préparer le terrain aux inondations.

Autour du camp Bullis, des bermes entourent toute la zone pour les inondations, certaines faites avec des broussailles et d’autres avec de la terre et de l’herbe. Dans certains cas, les bermes servent à plusieurs fins – comme attrape-balles pour la pratique militaire et la prévention des inondations.

“Ce n’est pas seulement nous”, a déclaré Waldrop. “C’est tout le monde.”

L’eau comme mission commune

Le travail de Tabor au Camp Bullis comprend la protection des grottes et des karsts de la zone de recharge de l’aquifère Edwards, ainsi qu’une surveillance étroite de la faune sur la propriété, en particulier des créatures qui dépendent de la propriété pour leur survie.

Le camp Bullis fournit un habitat à la paruline à joues dorées en voie de disparition et aux espèces dépendantes des aquifères, telles que la salamandre aveugle, la salamandre de San Marcos et le dendroctone de Comal Springs. Trois systèmes fluviaux – la Médina, le San Antonio et le Cibolo – traversent l’immense zone du Camp Bullis Sentinel Landscape.

Sur les 28 000 acres du Camp Bullis, 4 000 se trouvent dans la zone de recharge de l’aquifère Edwards. Il se trouve également à la convergence de l’aquifère Trinity et des caractéristiques karstiques le long du ruisseau Cibolo. Deux aquifères – Trinity et Edwards – se rencontrent sous Camp Bullis et s’influencent mutuellement par l’écoulement des eaux souterraines.

Tous les militaires et autres au Camp Bullis dépendent de l’eau de l’aquifère Trinity et de sa relation avec l’aquifère Edwards. Comparé à l’Edwards, le Trinity se recharge lentement et a besoin de plus de temps pour se rafraîchir.

Au district de conservation des eaux souterraines de Trinity Glen Rose, la directrice générale adjointe Amanda Maloukis a déclaré qu’une grande partie de la mission du Sentinel Landcape Partnership est de protéger, de préserver et de conserver les ressources en eaux souterraines.

“Nous pouvons apporter des éléments éducatifs à la communauté, à ces ranchs et à ces propriétaires fonciers, ce qui contribue vraiment à améliorer leurs propres efforts de conservation personnels”, a-t-elle déclaré. « Nous avons des ateliers sur les barils de pluie, qui peuvent aider les gens à moins stresser l’aquifère. Nous avons ces événements de fortes précipitations, les événements d’inondation, et nous captons ce ruissellement supplémentaire dans des barils, qui peuvent être utilisés.

Une partie du financement pourrait également être utilisée pour d’autres recherches sur la dynamique des eaux souterraines. En comprenant mieux comment les aquifères fonctionnent ensemble et contribuent à l’ensemble de l’écosystème, les organisations et les agences peuvent mieux protéger l’eau pour les générations futures.

Le développement autour de Camp Bullis peut apporter plus de pression sur la région en termes de pollution, de déversements et de ruissellement dans les deux aquifères. Les eaux souterraines, a déclaré Maloukis, ne sont pas seulement destinées aux communautés autour du camp Bullis, mais également aux militaires du district. Il est important pour toutes les personnes impliquées de le garder propre, et avec la nouvelle désignation de paysage sentinelle, l’espoir est qu’ils se dirigent dans la bonne direction.

“Toute cette eau est liée en termes de notre relation avec la terre”, a déclaré Oppenheimer. “C’est de cela qu’il s’agit, réunir tout le monde pour voir comment toutes ces pièces s’intègrent dans un puzzle vraiment complexe.”

Elena Bruess écrit pour l’Express-News via Report for America, un programme de service national qui place les journalistes dans les salles de rédaction locales. ReportforAmerica.org. elena.bruess@express-news.net