Rapport: l’application de la loi sur la pollution de l’eau dans le Maryland est en déclin

L’application par le Maryland des lois sur la pollution de l’eau a diminué au cours des deux dernières décennies, mais surtout au cours des dernières années, selon un nouveau rapport.

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L’application par le Maryland des lois sur la pollution de l’eau a diminué au cours des deux dernières décennies, mais surtout au cours des dernières années, selon un nouveau rapport.

Des groupes environnementaux ont découvert que le ministère de l’Environnement du Maryland avait pris 422 mesures d’application de la loi contre la pollution de l’eau entre 2016 et 2021 sous la direction du gouvernement. Lawrence J. Hogan Jr. (R), qui était nettement inférieur aux 1 280 mesures d’exécution entre 2010 et 2015, sous l’administration du gouverneur. Martin J. O’Malley (D).

Au cours de la seule année écoulée, le MDE a pris 55 % moins de mesures de lutte contre la pollution de l’eau que la moyenne historique des 20 dernières années, selon le rapport du Chesapeake Accountability Project, une coalition de groupes environnementaux. La coalition a examiné les rapports annuels d’application et de conformité du ministère de l’Environnement de 2001 à 2021 « pour fournir une perspective historique de [water pollution] application dans le Maryland », a déclaré Katlyn Schmitt, analyste des politiques pour le Center for Progressive Reform.

Mais la diminution des mesures d’application ne signifie pas qu’il y a moins de violations de la pollution, et la qualité de l’eau dans la baie de Chesapeake reste une préoccupation, a déclaré le groupe.

Les groupes environnementaux se sont concentrés sur les actions menées par l’Administration de l’eau et des sciences au sein du MDE, qui est chargée de réguler les eaux pluviales des installations industrielles telles que les usines de traitement et les décharges, à partir desquelles des produits chimiques nocifs peuvent s’écouler dans les cours d’eau locaux après la pluie. Les mesures d’application de la loi peuvent inclure des sanctions et le renvoi au procureur général en cas de litige potentiel.

Bien que le MDE ait noté un total de 15 827 mesures d’application dans son rapport annuel de conformité et d’application de 2021, près de 15 000 de ces mesures provenaient du programme de prévention du saturnisme.

Selon le Chesapeake Accountability Project, MDE a également effectué 40 % d’inspections de sites en personne en moins de 2016 à 2021 par rapport au nombre d’inspections menées entre 2010 et 2015. Cependant, la capacité du MDE à effectuer des inspections en personne peut avoir été limitée par la pandémie de COVID-19.

Entre 2017 et 2020, le département a inspecté 1 305 installations qui ont été jugées non conformes à leurs permis d’eaux pluviales et près de la moitié étaient des récidivistes, selon les conclusions du rapport. Mais l’État n’a pris que 14 mesures d’exécution formelles contre des installations industrielles au cours de ces trois années.

“Nous pensons que le MDE et l’administration de l’eau et des sciences peuvent faire mieux pour créer une culture des conséquences pour ceux qui violent les lois sur l’eau potable”, a déclaré Schmitt. “Cela dépend en partie de la volonté politique et de la mission de l’agence et nous avons vu cela fluctuer au fil du temps.”

Davantage de mesures d’application encouragent les pollueurs à respecter les lois de l’État sur la pollution de l’eau, de la même manière que l’application des limites de vitesse encourage davantage de personnes à conduire en toute sécurité, a déclaré Courtney Bernhardt du projet d’intégrité environnementale.

Les écologistes affirment que la tendance à la baisse de l’application de la loi s’est accélérée de façon plus spectaculaire sous l’administration Hogan. Mais le rapport montre également que le MDE a délivré plus « d’aide à la conformité » pour les pollueurs qui enfreignent l’eau aujourd’hui que pendant les années où O’Malley était gouverneur.

L’aide à la conformité est un type de mesure d’exécution dans laquelle le ministère de l’Environnement notifie une installation pour une infraction mineure et exige que l’installation soumette des documents montrant qu’elle a pris les mesures nécessaires pour revenir à la conformité avec son permis. Mais Schmitt a déclaré que ce processus n’avait pas assez de mordant.

Ces dernières années, le MDE a également perçu plus de sanctions en moyenne que les administrations des gouverneurs de Robert L. Ehrlich (R) et Parris N. Glendening (D). Sous l’administration Hogan, le ministère de l’Environnement a perçu en moyenne 945 000 dollars d’amendes entre 2016 et 2021. Ce chiffre était de 740 000 dollars et 643 000 dollars sous Ehrlich et Glendening, respectivement, ajusté en fonction de l’inflation. L’administration d’O’Malley avait la moyenne annuelle la plus élevée à 1,6 million de dollars, selon le rapport.

Le rapport a également montré des tendances à la baisse du nombre d’inspections de sites et d’assistance à la conformité délivrées par le MDE sous les quatre dernières administrations de gouverneurs. L’État a effectué en moyenne 8 000 inspections au début des années 2000, qui ont lentement chuté dans chaque administration pour atteindre une moyenne de 3 000 inspections sous l’administration de Hogan.

Doug Myers, un scientifique de la Chesapeake Bay Foundation, a déclaré que la tendance à la baisse sous la direction démocrate et républicaine pourrait être une indication que ni l’une ni l’autre n’a fait de l’application une priorité et qu’il peut y avoir des «problèmes philosophiques au sein du ministère». [of the Environment.]”

Ces découvertes font suite à de récentes critiques de la surveillance inégale des permis par le MDE, notamment une usine d’équarrissage de volailles dans le comté de Dorchester qui aurait rejeté des polluants dans la baie de Chesapeake depuis 2019 et un récent déversement d’eaux usées dans le comté de St. Mary’s qui a fait chuter deux douzaines de personnes. malades après avoir mangé des huîtres contaminées.

Le porte-parole du ministère de l’Environnement du Maryland, Jay Apperson, a déclaré dans un e-mail que tout “rapport objectif sur le dossier d’application du MDE” inclurait également les mesures qu’il a prises pour arrêter la pollution de l’eau et des déchets par l’usine de papier Verso Corp., la centrale électrique au charbon de Morgantown. (qui prendra sa retraite cette année) et les refoulements d’eaux usées de Baltimore et les violations de la station d’épuration des eaux usées.

«Le ministère continuera de prendre des mesures d’application agressives et de demander des sanctions sévères, le cas échéant, afin de tenir les pollueurs responsables. MDE s’est engagé à changer le Maryland pour le mieux en protégeant et en restaurant l’environnement tout en fournissant aux entreprises et aux communautés des attentes et des conséquences claires en cas de non-respect de la loi », a-t-il écrit.

Mais Schmitt a affirmé que le MDE n’avait pris des mesures qu’après que des groupes de citoyens aient mis en évidence des problèmes et “comblé le vide là où l’Administration de l’eau et des sciences manquait en termes d’activités d’application et d’inspection”.

Les défenseurs de l’environnement ont également déclaré que le ministère de l’Environnement n’avait plus le budget et le personnel qu’il avait autrefois pour appliquer toutes les réglementations de l’État en matière de pollution. Le financement du MDE représente 0,018% du budget général total de l’État, soit la moitié de ce qu’il était il y a deux décennies après ajustement pour l’inflation, selon Eliza Steinmeier de la Chesapeake Legal Alliance.

Il y a aussi des baisses de personnel au sein du département : MDE comptait plus de 1 000 employés en 2002 mais n’en compte plus qu’environ 880 maintenant, ce que Steinmeier a attribué à un manque de postes compétitifs au sein du département.

“Nous reconnaissons également que le MDE a besoin de plus de ressources pour véritablement créer une culture de conformité nécessaire pour protéger notre État”, a déclaré Steinmeier.

Les législateurs de l’État envisagent actuellement un projet de loi qui permettrait au MDE de demander davantage de sanctions administratives et civiles aux sociétés privées, aux particuliers ou aux municipalités qui enfreignent les réglementations sur l’eau potable, les permis de pollution des installations de traitement des eaux usées, les restrictions sur les zones humides à marée et les réglementations sur la sécurité des barrages.

Les sanctions administratives sont généralement moins graves et offrent un soulagement plus rapide que les sanctions civiles, qui sont prononcées par un tribunal.

Une autre mesure introduite par la législature limiterait la durée pendant laquelle le ministère de l’Environnement peut autoriser les installations à fonctionner sous des «permis zombies», qui fait référence à la période après l’expiration d’un permis et avant qu’un nouveau ne soit délivré. Le Maryland fait actuellement face à un arriéré de plus de 200 permis de zombies.

Le Maryland et les États de la baie environnants ont convenu collectivement en 2010 d’atteindre les limites de pollution fixées par l’Environmental Protection Agency d’ici 2025, communément appelées Chesapeake Bay Clean Water Blueprint. Les défenseurs soutiennent que le déclin de l’État dans les mesures d’application de la loi sur la pollution de l’eau sape les objectifs de nettoyage de la baie. En 2020, le Centre des sciences environnementales de l’Université du Maryland a noté la santé de la baie à un «C».

“Si nous ne parvenons pas à résoudre ce problème, cela ne fera que rendre plus difficile pour l’État de répondre aux exigences du nettoyage de la baie de Chesapeake. Nous ne pouvons pas résoudre les problèmes de pollution qui ne sont pas identifiés en raison du manque d’inspections et d’application par le MDE », a déclaré Myers.