Pourquoi les problèmes environnementaux de Bitcoin sont si difficiles à résoudre

1. Quelle est la puissance impliquée ?

La consommation d’énergie estimée de Bitcoin est passée d’un taux annuel de 6,6 térawattheures au début de 2017 à 138 térawattheures au début de 2022 – plus qu’un pays comme la Norvège – selon le Cambridge Center for Alternative Finance, qui conserve une estimation courante. . Quant à son empreinte carbone, Digiconomist évalue les émissions annualisées du minage de Bitcoin à 114 millions de tonnes de dioxyde de carbone, comparables à celles de la Belgique.

2. Pourquoi a-t-il besoin de tant d’énergie ?

Les plus grands mineurs ont des opérations avec des dizaines de milliers d’ordinateurs bourdonnant dans des entrepôts qui ressemblent à des centres de données. Les calculs qu’ils effectuent sont utilisés pour vérifier les transactions au sein du réseau, et leur achèvement débloque de nouveaux Bitcoins. La complexité des calculs augmente à mesure que le nombre de mineurs augmente. La quantité de puissance de calcul requise a atteint un record au début de 2022, obligeant les mineurs à investir dans des machines encore plus puissantes et des fermes de serveurs plus grandes pour conserver un avantage concurrentiel. Les défenseurs du Bitcoin affirment que la crypto-monnaie n’utilise toujours qu’une infime partie de la consommation mondiale d’électricité – moins que ce qui est nécessaire pour alimenter les lumières de Noël du monde.

3. Les mineurs essaient-ils de réduire leur empreinte carbone ?

Et c’est. Certains utilisent du gaz naturel excédentaire qui serait autrement « torché » ou brûlé juste pour s’en débarrasser, afin de produire de l’électricité pour l’exploitation minière. D’autres ont installé des panneaux solaires au-dessus de leurs salles de serveurs ou conclu des accords pour s’approvisionner en énergie nucléaire à faible émission de carbone. Beaucoup se sont installés dans des endroits comme le nord de l’État de New York, le Canada, l’Islande et la Norvège, où il existe une abondance d’énergie hydroélectrique ou éolienne sans émissions. Cela est motivé autant par l’intérêt personnel que par le souci du climat – l’énergie renouvelable a de toute façon tendance à être moins chère que les autres sources.

4. Alors, les émissions de Bitcoin diminuent-elles ?

C’est difficile à dire. L’interdiction de la Chine en juin 2021 a privé les mineurs de Bitcoin de l’hydroélectricité propre et abondante du pays et les a envoyés à la recherche de toute énergie peu coûteuse et fiable qu’ils pouvaient trouver. Certains se sont installés à proximité de sources renouvelables aux États-Unis. D’autres sont apparus dans des endroits comme le Kazakhstan, où les combustibles fossiles dominent encore le mix énergétique. L’impact de tout cela sur les émissions de carbone de Bitcoin n’est pas clair car personne ne sait précisément où se trouvent tous les mineurs et quel type d’énergie ils utilisent. Cependant, une étude publiée par la revue de recherche Joule en février a suggéré que l’impact environnemental de Bitcoin s’est aggravé depuis le déménagement de la Chine, la part des énergies renouvelables utilisées pour alimenter le réseau passant de plus de 40 % en 2020 à environ 25 % en août 2021. Et ne négligez pas l’impact environnemental de la montagne croissante d’anciens équipements informatiques mis au rebut par les mineurs alors qu’ils tentent de conserver un avantage en termes de puissance de traitement.

5. Que font les gouvernements ?

Dans certaines parties du monde qui bénéficient d’excédents d’énergie renouvelable, les mineurs de Bitcoin sont toujours les bienvenus. Le Texas, par exemple, essaie d’en attirer davantage pour agir comme une source de réponse à la demande pour correspondre à la production éolienne variable de l’État. Dans d’autres endroits, ils sont considérés comme une menace. L’interdiction chinoise était une réponse à un déficit énergétique qui l’obligeait à rationner l’approvisionnement en électricité et à réduire la production industrielle. Le Kazakhstan, un important producteur de Bitcoin, a imposé des limites à l’industrie après avoir fait face à ses propres pénuries d’énergie. Le régulateur financier suédois a appelé à une interdiction à l’échelle européenne de l’extraction de cryptomonnaies, affirmant qu’elle “menace la transition climatique qui doit se produire de toute urgence”. Certains gouvernements préféreraient canaliser l’énergie renouvelable vers des industries plus anciennes qui tentent de se décarboner, comme les transports et la fabrication. D’autres grands utilisateurs de puissance se plaignent que les mineurs de Bitcoin aspirent des ressources énergétiques limitées avec peu de retour au pays hôte en emplois et en recettes fiscales.

6. Le problème a-t-il eu un impact sur les marchés de la cryptographie ?

Et c’est. En février 2021, Tesla Inc. a déclaré avoir investi 1,5 milliard de dollars dans Bitcoin et commencerait à accepter la crypto-monnaie comme mode de paiement. Le double mouvement a été un catalyseur pour un rallye de la monnaie numérique. Mais en mai de cette année-là, Musk a annoncé une volte-face étonnante, suspendant l’acceptation du jeton en invoquant des préoccupations environnementales. La décision a provoqué une vente de Bitcoin qui s’est propagée à de nombreuses autres monnaies numériques.

7. Qu’est-ce que tout cela signifie pour l’avenir de Bitcoin ?

Les détracteurs de Bitcoin affirment que le système de «preuve de travail» énergivore utilisé pour vérifier les transactions sur son grand livre numérique, ou blockchain, n’a jamais été conçu pour étayer ce qui est maintenant un actif d’un billion de dollars. Les partisans de crypto-monnaies rivales ont saisi l’impact environnemental de Bitcoin comme argument pour passer à des alternatives à faible puissance. De nombreuses chaînes de blocs plus récentes, comme Solana et Cardano, utilisent des variantes de «preuve de participation», un processus alternatif qui consomme moins d’électricité. Rival Bitcoin Ethereum devrait passer de la «preuve de travail» à la «preuve de participation» à la mi-2022, réduisant sa consommation d’énergie estimée jusqu’à 99%. Le bitcoin reste la crypto-monnaie dominante dans le monde, mais son défi énergétique est appelé à croître avec sa popularité : une hausse du prix du bitcoin abaisse le seuil de rentabilité pour les mineurs, les incitant à continuer à utiliser des machines plus anciennes et moins efficaces.