Pourquoi Big Oil et Biden ne peuvent pas s’entendre sur les prix du pétrole dans le contexte de la crise russe

Les plates-formes du bassin permien en 2020, lorsque la production américaine de pétrole brut a chuté de 3 millions par jour alors que la pression de Wall Street a forcé des coupes.

Paul Ratje | AFP | Getty Images

Lorsque Devon Energy a annoncé ses résultats du quatrième trimestre le 15 février, le monde ressemblait à son huître nouvellement confortable et fiscalement conservatrice.

Après avoir perdu près de 90 % de sa valeur de 2014 à octobre 2020, le producteur de pétrole et de gaz basé à Oklahoma City a été l’action la plus performante en 2021 du Standard & Poor’s 500, grâce à une stratégie concertée de limitation de l’exploration, de compression des coûts et en prenant moins de risques. Il a transformé une perte de 2,5 milliards de dollars en 2020 en un bénéfice de 2,8 milliards de dollars pour 2021, augmentant son dividende de 45% et injectant près de 600 millions de dollars dans des rachats d’actions après avoir dépensé seulement 38 millions de dollars l’année précédente, avec des promesses de plus d’argent pour pleuvoir sur les actionnaires autrefois assiégés bientôt.

“Devon a généré[ed] le plus haut niveau de flux de trésorerie de nos 50 ans d’histoire prestigieuse », s’est exclamé le PDG Rick Muncrief lors d’une conférence téléphonique. « Nous avons livré exactement ce pour quoi notre modèle d’entreprise convivial pour les actionnaires a été conçu, à savoir être le leader de l’industrie en termes de rendements en espèces. ”

Neuf jours plus tard, la Russie envahit l’Ukraine.

Aujourd’hui, le Devon et d’autres producteurs doivent exiger que les États-Unis et l’Europe coupent la Russie des marchés mondiaux de l’énergie – ce qui n’est pas facile, puisque les 10 millions de barils par jour de la Russie en font le troisième producteur mondial de pétrole et que son gaz naturel alimente une grande partie de l’Europe occidentale. chaleur et électricité. Même si un nouveau sondage Quinnipiac indique que 71% des Américains sont favorables à l’élargissement des sanctions contre la Russie pour inclure son industrie pétrolière et gazière, le pétrole américain ne meurt pas pour prendre le relais, y compris le Devon.

Il n’est pas étonnant que le pétrole ne soit pas impatient de venir au secours de l’Ukraine : l’industrie de l’exploration dans son ensemble avait un flux de trésorerie disponible négatif de près de 20 milliards de dollars aussi récemment qu’en 2015, perdant 78 milliards de dollars entre 2005 et 2017 alors que la fracturation hydraulique a pris le contrôle de l’industrie et a fait baisser les prix du brut dans un contexte de surapprovisionnement des marchés et de foreurs débordés. Le flux de trésorerie disponible est une mesure financière qui représente le montant que les compagnies pétrolières investissent dans de nouveaux puits, qui est déduit des bénéfices comptables sur la durée de vie prévue des puits.

Rebond de Big Oil et réticence à forer

Le revirement de Devon a été l’un des plus spectaculaires. En 2021, elle n’a réinvesti que 32 % de ses flux de trésorerie d’exploitation dans de nouveaux puits, a remboursé 1,2 milliard de dollars de dette, a augmenté son dividende et a racheté près de 600 millions de dollars de ses actions au quatrième trimestre seulement. Cette année, il prévoyait à peu près la même chose : 1 milliard de dollars supplémentaires de réduction de la dette et 1,6 milliard de dollars de rachats d’actions, une entreprise d’une valeur de 32 milliards de dollars avant le déclenchement de la guerre, avec seulement un tiers des flux de trésorerie réinvestis dans davantage de forages.

Le lendemain, le rapport optimiste de l’analyste de Goldman Sachs Neil Mehta sur le Devon ne mentionnait pas l’Ukraine. Aucun analyste n’avait posé la question lors de la conférence téléphonique de Devon pour discuter des résultats trimestriels.

Mais comme ils l’ont dit dans Le Parrain, juste au moment où Big Oil pensait qu’il était sorti, les gens veulent le remettre en place. Et le PDG de Devon, Rick Muncrief, pour sa part, ne se précipite pas pour produire plus, du moins pas sans instructions plus explicites de la Maison Blanche.

“Lorsque vous commencez à penser à des décisions d’investissement, à augmenter les budgets d’investissement, à essayer de croître davantage, vous devez vraiment penser aux pressions inflationnistes et également penser que ce sera environ un an lorsque vous commencerez à vraiment voir cette production arriver”, a déclaré Muncrief à CNBC. Jim Cramer la semaine dernière. “Ainsi, la plupart des sociétés cotées en bourse comme la nôtre seront très réfléchies, très prudentes à ce sujet. Nous avons des faux-fuyants, nous comprenons les inquiétudes concernant les prix des matières premières en ce moment, mais nous devons être un peu patients et disciplinés et rester concentrés.”

Quelques jours avant cela, cependant, il a dit à Bloomberg qu’il était “mystifié” que Le président Biden n’a pas tendu la main pour discuter de l’augmentation de la production de pétrole, car cela pourrait permettre aux sociétés énergétiques de plaider plus facilement la cause auprès des actionnaires.

Mercredi, dans un discours prononcé devant les dirigeants du secteur pétrolier et gazier à CERAWeek par S&P Global, la principale conférence annuelle de l’industrie de l’énergie, la secrétaire à l’Énergie Jennifer Granholm a appelé l’industrie à produire davantage.

“Nous sommes sur le pied de guerre”, a déclaré Granholm. “Nous sommes dans une situation d’urgence et nous devons augmenter de manière responsable l’approvisionnement à court terme là où nous le pouvons en ce moment pour stabiliser le marché et minimiser les dommages causés aux familles américaines”, a-t-elle déclaré, bien qu’elle ait également indiqué que de nouvelles libérations de la réserve stratégique de pétrole sont pas hors de la table.

“J’espère que vos investisseurs vous disent également ces mots : en ce moment de crise, nous avons besoin de plus d’approvisionnement… en ce moment, nous avons besoin que la production de pétrole et de gaz augmente pour répondre à la demande actuelle”, a ajouté Granholm.

Mercredi après-midi, une porte-parole du Devon a déclaré que rien n’avait changé dans sa position depuis les commentaires fournis par Muncrief à Cramer, mais elle a souligné que la situation était fluide.

Remplacement des 10 millions de barils russes

Selon l’Agence internationale de l’énergie, remplacer les 10 millions de barils par jour de pétrole brut que la Russie produit prendrait du temps et de l’argent. L’annonce lundi par le président Biden que les États-Unis interdiraient les importations russes a été la partie la plus facile : les États-Unis n’ont importé que 90 000 à 100 000 barils par jour de Russie, selon des données récentes, une infime fraction des 18 millions de barils par jour que les Américains consomment. Remplacer les quatre millions de barils russes qui vont quotidiennement en Europe – ainsi que le gaz naturel à destination de l’Europe – est beaucoup plus difficile.

L’industrie espère tranquillement rester à l’écart, car des politiciens comme la sénatrice Elizabeth Warren font rage, et alors même que le brut atteint 125 dollars le baril sur les marchés mondiaux, selon les analystes. Et les investisseurs prévoient de garder les pieds sur le feu, selon Rob Thummel, gestionnaire de portefeuille chez Tortoise Capital, un gros investisseur dans les actions énergétiques. Les nouveaux arrangements financiers dans l’industrie pétrolière conviennent à Wall Street après avoir perdu de l’argent sur l’énergie pendant des années, l’indice S&P 500 Energy ayant chuté de 75 % de 2014 au début de 2020, a-t-il déclaré.

“Le secteur a traversé la dernière décennie en augmentant sa production comme un fou, et l’énergie était l’ensemble d’actions le moins performant du S&P 500”, a déclaré Thummel. “Donc, les gens ont remis en question le modèle d’entreprise. Cela a déclenché un passage à un modèle ‘prouver-le’. L’investisseur veut des flux de trésorerie, veut voir la dette payée, voir un dividende et des rachats d’actions.'”

Si le pétrole américain est en grande partie paralysé financièrement, d’où viendrait probablement le pétrole pour combler les lacunes du marché mondial du pétrole de 95 millions de barils par jour résultant de la perte de production russe ou des sanctions ?

Les analystes de Goldman Sachs affirment que l’expansion de la production américaine ne serait que la quatrième plus grande source de nouveaux barils pour répondre à un seuil de la Russie.

Les premiers barils de remplacement proviendraient de l’OPEP, l’Organisation des pays exportateurs de pétrole, qui travaille avec la Russie mais ne l’a pas officiellement admise en tant que membre. Goldman affirme que les principaux pays de l’OPEP que sont l’Arabie saoudite, les Émirats arabes unis et le Koweït pourraient ajouter 2,1 millions de barils par jour de production en “quelques mois”.

Les perspectives pour cela sont cependant entravées par des informations selon lesquelles les dirigeants de l’Arabie saoudite et des Émirats arabes unis ont récemment refusé d’accepter les appels téléphoniques du président Biden, tout en parlant à Poutine.

“Alors qu’un tel résultat devient de plus en plus probable à mesure que la Russie est exclue de l’économie mondiale, ce qui rapproche le noyau dur de l’OPEP, l’Iran et l’Occident pour augmenter l’offre, il faudrait néanmoins probablement des semaines pour l’atteindre et un mois pour que l’offre commence à augmenter, », ont écrit les analystes dirigés par Damien Courvallin et Jeffrey Currie.

Mercredi, le pétrole brut a perdu 12% alors qu’il y avait des signes d’une plus grande volonté des pays de l’OPEP, y compris les Émirats arabes unis, d’augmenter l’offre.

Les deux prochaines sources seraient des nations parias, l’Iran et le Venezuela, qui obtiennent un laissez-passer pour les transgressions passées contre les États-Unis et l’Occident parce que leur pétrole est nécessaire maintenant, ont écrit les analystes de Goldman le 7 mars.

Depuis que Biden a pris ses fonctions, les États-Unis tentent de remettre l’Iran en conformité avec son accord de désarmement nucléaire de 2015 afin que les sanctions imposées par l’administration Trump en 2019 puissent être levées. Le Venezuela a été sanctionné par les anciens présidents Donald Trump et Barack Obama pour la répression des manifestations, la coopération avec des groupes terroristes luttant pour renverser le gouvernement colombien, le trafic de drogue présumé et d’autres transgressions.

Mais Goldman est prudent quant au potentiel d’augmentation de la production de ces deux pays. Il estime que le Venezuela ne pourrait ajouter qu’environ 500 000 barils par jour si les sanctions étaient levées, et que la production en Iran ne rebondirait pas avant au moins l’été, n’atteignant pas 1 million de barils par jour jusqu’à l’automne.

L’inflation est aussi un problème pour les compagnies pétrolières

Cela laisse les États-Unis, où la production de pétrole a chuté de plus de 3 millions de barils par jour entre 2019 et début 2021, selon les données du gouvernement, et a rebondi à peu près à mi-chemin. La raison de la baisse était le net recul de l’activité de forage par Devon et d’autres : le nombre de plates-formes pétrolières en activité est tombé à 250 à la mi-2020 contre 1 077 à la fin de 2018, selon les données de l’industrie compilées par Baker Hughes.

Les obstacles logistiques à l’augmentation rapide de la production sont graves, a déclaré Matt Portillo, directeur de recherche chez Tudor, Pickering and Holt, une banque d’énergie boutique. Il s’agit notamment de pénuries de main-d’œuvre difficiles à résoudre, car les travailleurs licenciés lors des réductions de production ont trouvé d’autres emplois. Et les défis de la chaîne d’approvisionnement, qui affectent tout, des tubes en acier au sable spécialisé utilisé dans la fracturation hydraulique. Le PDG de ConocoPhillips, Ryan Lance, a déclaré dans une interview à CNBC que la chaîne d’approvisionnement de la production pétrolière connaît une inflation à deux chiffres pour les intrants clés comme le sable.

“Nous sommes dans une situation vraiment désastreuse”, a déclaré mardi Vicki Hollub, PDG d’Oxy, à CERAWeek by S&P Global. “Nous n’avons jamais été confrontés à un scénario où nous devions augmenter la production, alors qu’en fait les chaînes d’approvisionnement non seulement dans notre industrie mais dans toutes les industries du monde [are] être impacté par la pandémie. … Maintenant, avec les défis de la chaîne d’approvisionnement, cela rend toute tentative de croissance maintenant – et à un rythme rapide – très, très difficile”, a-t-elle déclaré.

Cela s’ajoute au fait que Hollub affirme que les investisseurs considèrent la discipline du capital comme “essentiellement pas de croissance”.

Portillo pense que la production de schiste aux États-Unis augmentera d’environ 650 000 barils par jour cette année, la plupart des gains provenant de petits producteurs dont les actions ne sont pas cotées en bourse et peuvent se permettre d’ignorer la pression des investisseurs. Les sociétés pétrolières intégrées comme Exxon Mobil ont annoncé de petites hausses de production, mais les sociétés d’exploration de taille moyenne qui représentent la plupart des forages s’efforcent de résister, a-t-il déclaré.

“En 2022, il y a peu de chances que vous voyiez une différence dans les engagements en capital, a déclaré Portillo. “Et il y a des contraintes physiques qui limitent l’expansion à court terme.”

L’administration Biden ne peut pas faire grand-chose pour accélérer la nouvelle production, a déclaré Peter McNally, vice-président et responsable mondial du secteur de l’énergie chez Third Bridge. Des options telles que l’expansion des baux de forage sur les terres fédérales, comme certains politiciens l’ont demandé, ne livreraient pas de nouveaux barils assez rapidement en raison du temps nécessaire pour construire des puits et se préparer à forer – un point repris par le PDG de Pioneer Natural Resources, Scott Sheffield, qui a déclaré sur CNBC que presque tout le pétrole américain provient de toute façon de terres privées.

“Cela n’aidera pas dans les 12 prochains mois”, a déclaré McNally. “C’est plus comme trois ans.”

Cela signifie que les perspectives sont peu de soulagement pour les consommateurs aux pompes à essence américaines, qui ont vu les prix moyens bondir de 50 cents à 4,10 $ le gallon de carburant ordinaire la semaine dernière, selon le département américain de l’Énergie.

Et au sommet de la liste des causes se trouve une industrie et une base d’investisseurs qui ne sont pas convaincus que même les prix d’aujourd’hui dureront assez longtemps pour générer un rendement durable et fiable sur l’argent des investisseurs.

“Nous avons un contrat avec nos actionnaires pour rembourser 80% de notre flux de trésorerie disponible aux investisseurs”, a déclaré Sheffield. “Nous devons donc obtenir le soutien des actionnaires.”

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