Pour comprendre pourquoi Biden a prolongé les tarifs sur les panneaux solaires, examinons de plus près leur impact historique

Le président Joe Biden a étendu les tarifs sur les panneaux solaires importés en février 2022 dans le but de protéger la fabrication nationale. Ces tarifs ajoutent une taxe de 14% à 15% sur les importations moins chères, augmentant leur coût aux États-Unis. Dans le même temps, l’administration Biden demande instamment une expansion des énergies renouvelables et de la sécurité énergétique, deux priorités pour de nombreux pays.

En tant qu’analyste énergétique spécialisé dans la production d’électricité renouvelable, je suis l’impact des politiques solaires. Pour comprendre pourquoi les tarifs ont été étendus, il est utile de comprendre leur impact historique.

Les États-Unis étaient un leader solaire onze

Des ingénieurs américains ont inventé la cellule solaire, la partie du panneau qui génère de l’électricité, dans les années 1950 aux Bell Labs.Le pays était un leader mondial de la fabrication jusqu’à il y a environ 20 ans.

Plusieurs cellules solaires connectées ensemble constituent un module solaire photovoltaïque typique. La production du type de module PV le plus courant, un module en silicium cristallin, est un processus en plusieurs étapes. Alors que la demande mondiale d’énergie solaire augmentait, bon nombre de ces étapes ont commencé à se produire en Chine ou ont impliqué des entreprises chinoises en Asie du Sud-Est.

Jusqu’en 2011, les États-Unis étaient un exportateur net de modules photovoltaïques. Alors que les prix des modules photovoltaïques ont chuté en 2010, de nombreuses entreprises américaines et allemandes ne pouvaient plus rivaliser et ont fermé leurs portes. Les entreprises américaines ont affirmé que la Chine accordait des subventions déloyales et que ses entreprises pratiquaient le dumping des cellules solaires – en les vendant à un prix inférieur à leur coût de fabrication – pour chasser la concurrence.

Une petite cellule solaire carrée dans un plat en plastique.
Les scientifiques du National Renewable Energy Lab ont développé des cellules solaires de nouvelle génération. Un module PV, ou panneau solaire, est composé de plusieurs cellules.
Dennis Schröder/NREL

Comment fonctionnent les tarifs solaires

Les États-Unis ont imposé leurs premier et deuxième ensembles de tarifs sur les cellules et modules chinois en 2012 et 2015, invoquant des pratiques commerciales déloyales.

Cependant, des modules et des cellules à bas prix arrivaient toujours aux États-Unis depuis l’extérieur de la Chine, d’autant plus que les entreprises chinoises ont ajouté la fabrication dans les pays voisins non soumis à ces droits. La plupart des matériaux nécessaires à la fabrication des cellules et des modules provenaient encore de plus en plus de Chine.

En 2018, le gouvernement américain a mis en place le tarif de la section 201, une sauvegarde de quatre ans pour accorder aux fabricants nationaux de PV un soulagement temporaire des dommages « graves » que les importations leur causaient.

Les droits ont commencé à 30% sur la plupart des modules importés, diminuant de 5% chaque année jusqu’en 2022, date à laquelle le taux est tombé à 15%. Les cellules photovoltaïques étaient également soumises à ces droits, mais les premiers 2,5 gigawatts de cellules importées étaient exemptés pour permettre aux entreprises qui assemblent des modules un certain soulagement tout en encourageant la fabrication de cellules photovoltaïques aux États-Unis.

Les modules produits à partir de tellurure de cadmium, plutôt que de silicium cristallin, étaient également exemptés et, en 2019, les modules bifaciaux – qui sont conçus avec un support transparent afin que l’énergie soit produite lorsque la lumière frappe l’avant ou l’arrière du panneau – sont également devenus exemptés. Les deux sont principalement utilisés pour les grandes fermes solaires.

L’industrie américaine des modules s’accélère

Les tarifs sont considérés comme un facteur majeur dans le plus que triplé de la capacité d’assemblage de modules en silicium cristallin aux États-Unis entre 2018 et 2020, ainsi que dans la récente augmentation de la fabrication de modules au tellurure de cadmium par First Solar. Cette société américaine a bénéficié de l’augmentation du prix du marché des modules photovoltaïques en silicium cristallin concurrents.

En plus des tarifs, de nombreux fabricants d’assemblages de modules ont cité les contrats d’approvisionnement avec les services publics ou les entreprises de toiture et la réduction de l’impôt sur les sociétés aux États-Unis en 2018 comme facteurs décisifs pour l’accélération de la fabrication.

Les entreprises assemblant des modules aux États-Unis ont bénéficié de la possibilité d’importer la quasi-totalité de leurs cellules sans droits de douane – le quota de 2,5 gigawatts n’a été atteint qu’un mois avant la fin de la période initiale de quatre ans – tout en concurrençant les modules importés qui étaient soumis à la tarif.

Un ouvrier portant un casque et un gilet de chantier marche entre des rangées de panneaux solaires dans un champ.
L’utilisation de l’énergie solaire à grande échelle a augmenté rapidement aux États-Unis ces dernières années.
Robert Nickelsberg/Getty Images

Pourtant, même avec les tarifs en place, environ 80 % des modules solaires installés aux États-Unis au cours de la période initiale de quatre ans ont été importés. Selon les données commerciales, un peu plus de la moitié des modules photovoltaïques importés en 2020 n’étaient pas soumis aux droits de douane de la section 201.

De plus, les modules produits aux États-Unis dépendent toujours fortement de la Chine pour les pièces, telles que le cadre en aluminium et le verre. Peu de temps après la mise en place des tarifs de la section 201, le gouvernement américain a imposé des tarifs de la section 301 sur ces produits chinois, augmentant le coût d’assemblage des modules photovoltaïques aux États-Unis.

Comment les tarifs ont-ils affecté l’industrie solaire américaine ?

Les tarifs n’ont pas entraîné d’augmentation de la production nationale de cellules photovoltaïques.

Étant donné que les tarifs de la section 201 ne s’appliquaient pas aux 2,5 premiers gigawatts de cellules importées, un plafond qui n’a pas été atteint au cours des trois premières années de mise en œuvre des tarifs, pratiquement toutes les cellules achetées aux États-Unis ont été exemptes des tarifs de la section 201.

Par conséquent, le tarif n’offrait aucun avantage concurrentiel aux cellules photovoltaïques produites dans le pays. Fin 2021, il n’y avait pas de production de cellules photovoltaïques aux États-Unis.

L’impact du tarif sur le déploiement de l’énergie solaire aux États-Unis est moins clair.

Les tarifs ont été mis en place pendant une période où les prix mondiaux des modules PV étaient en baisse. Ainsi, bien qu’il y ait eu une augmentation générale des prix lorsque les tarifs ont été proposés pour la première fois, les prix des panneaux américains ont depuis lors suivi une tendance à la baisse et sont inférieurs à ce qu’ils étaient avant l’entrée en vigueur des tarifs, bien qu’ils restent supérieurs aux prix moyens mondiaux. En fait, plus de capacité solaire a été installée aux États-Unis pendant les tarifs de la section 201 qu’à tout autre moment de l’histoire, en grande partie à cause du faible coût.

Deux ouvriers portant des chapeaux à larges bords installent des panneaux solaires sur un toit
Les droits de douane sur les importations de panneaux solaires ont soulevé des inquiétudes concernant les emplois d’installation aux États-Unis, qui figuraient parmi les secteurs d’emploi à la croissance la plus rapide du pays.
Joe Raedle/Getty Images

Pourtant, le groupe américain de commerce solaire, la Solar Energy Industries Association, affirme que les États-Unis auraient installé 11 % de plus d’énergie solaire, employé 62 000 personnes de plus et investi 19 milliards de dollars de plus sans les tarifs. La plupart des emplois solaires aux États-Unis sont associés à des projets de construction, et non à des équipements de fabrication, et les développeurs ont déclaré que la hausse des prix les avait obligés à retarder ou à annuler des projets solaires. Fin 2020, sur 231 000 emplois solaires aux États-Unis, seuls 31 000, soit 13 %, étaient dans le secteur manufacturier.

Comment les quatre prochaines années affecteront-elles l’expansion solaire ?

L’administration Biden a fixé un objectif aux États-Unis en 2021 pour atteindre zéro émission de carbone du secteur de l’électricité d’ici 2035 afin de mettre fin à son rôle dans le changement climatique. Cela nécessitera de quadrupler le niveau record de déploiement solaire annuel de 2020 d’ici la fin de la décennie.

Les tarifs ont le potentiel de ralentir le déploiement en rendant les systèmes PV plus chers. Cela pourrait cependant être compensé par des mandats et des investissements publics et privés importants dans le secteur solaire.

Les objectifs américains font partie d’un effort mondial plus large visant à la fois à accroître la sécurité énergétique locale et à réduire les émissions de gaz à effet de serre, ce qui nécessitera probablement une expansion significative de la fabrication solaire. Les États-Unis ont le potentiel de faire partie de cette chaîne d’approvisionnement mondiale plus vaste, mais ils doivent se développer pour être compétitifs.