Pollution de l’air par l’exercice : comment l’exercice même à des niveaux modérés de pollution de l’air peut endommager votre cerveau

Entraînez-vous dans de l’air pollué et vous risquez de manquer certains des bienfaits de l’exercice pour le cerveau, selon deux nouvelles études à grande échelle sur l’exercice, la qualité de l’air et la santé du cerveau. Les études ont révélé que, la plupart du temps, les personnes qui couraient et roulaient vigoureusement avaient des volumes cérébraux plus importants et des risques de démence plus faibles que leurs pairs moins actifs. Mais si les gens faisaient de l’exercice dans des zones où les niveaux de pollution de l’air étaient même modérés, les améliorations cérébrales attendues de l’exercice disparaissaient presque.

Les nouvelles études soulèvent des questions sur la façon d’équilibrer les avantages indéniables pour la santé de l’entraînement avec les inconvénients de respirer de l’air vicié et soulignent que notre environnement peut changer ce que l’exercice fait – et ne fait pas – pour notre corps.

Un grand nombre de preuves démontrent que, dans l’ensemble, l’exercice gonfle notre cerveau. Dans les études, les personnes actives ont généralement plus de matière grise dans de nombreuses parties de leur cerveau que les personnes sédentaires. La matière grise est constituée des neurones fonctionnels essentiels du cerveau. Les personnes en forme ont également tendance à avoir une substance blanche plus saine, c’est-à-dire les cellules qui soutiennent et connectent les neurones. La matière blanche s’effiloche souvent avec l’âge, rétrécissant et développant des lésions ressemblant à du fromage suisse, même chez les adultes en bonne santé. Mais la substance blanche des personnes en forme présente des blessures moins nombreuses et plus petites.

En partie à cause de ces changements cérébraux, l’exercice est fortement lié à des risques plus faibles de démence et d’autres problèmes de mémoire avec l’âge.

Mais la pollution de l’air a des effets opposés sur le cerveau. Dans une étude de 2013, par exemple, les personnes âgées vivant dans des zones à haut niveau de pollution de l’air ont montré une substance blanche débraillée sur les scanners cérébraux et avaient tendance à développer des taux de déclin mental plus élevés que les personnes âgées vivant ailleurs. Et dans une étude de 2021 sur des rats hébergés dans des cages placées à proximité d’un tunnel routier très fréquenté et obstrué par les gaz d’échappement dans le nord de la Californie, la plupart de ceux élevés avec une prédisposition à un analogue de rongeur de la maladie d’Alzheimer ont rapidement développé une démence. Mais il en a été de même pour un autre groupe de rats sans inclination génétique à la maladie.

Peu d’études, cependant, avaient exploré comment l’exercice et la pollution de l’air pouvaient interagir à l’intérieur de notre crâne et si l’exercice dans un air pollué protégerait notre cerveau des vapeurs nocives ou compromettrait le bien que nous retirerions autrement de l’exercice.

Ainsi, pour la première des nouvelles études, publiée en janvier dans Neurology, des chercheurs de l’Université de l’Arizona et de l’Université de Californie du Sud ont extrait les dossiers de 8 600 adultes d’âge moyen inscrits à la UK Biobank. Véritable mine d’informations sur la santé et le mode de vie, la biobanque contient des informations sur plus de 500 000 adultes britanniques, telles que leur âge, leur lieu de résidence, leur statut socio-économique, leurs génomes et de nombreuses données sur la santé. Certains des participants ont également effectué des scintigraphies cérébrales et ont porté des moniteurs d’activité pendant une semaine pour suivre leurs habitudes d’exercice.

Les chercheurs se sont concentrés sur ceux qui portaient un moniteur, avaient un scanner cérébral et, selon leurs trackers, faisaient souvent de l’exercice vigoureux, comme en courant, ce qui signifiait qu’ils respiraient fortement pendant les entraînements. Plus vous respirez fort, plus vous aspirez de polluants atmosphériques. Les chercheurs ont également inclus des personnes qui n’avaient jamais travaillé vigoureusement, à titre de comparaison.

À l’aide de modèles de qualité de l’air établis, ils ont ensuite estimé les niveaux de pollution de l’air là où les gens vivaient et, enfin, comparé les scintigraphies cérébrales de chacun.

Disparition des avantages
Comme prévu, l’exercice vigoureux était généralement lié à une santé cérébrale solide. Les hommes et les femmes qui vivaient et travaillaient vraisemblablement dans des zones peu polluées présentaient des quantités relativement importantes de matière grise et une faible incidence de lésions de la substance blanche, par rapport aux personnes qui n’avaient jamais fait d’exercice intensif. Et plus ils faisaient de l’exercice, plus leur cerveau avait tendance à être beau.

Mais toutes les associations bénéfiques ont presque disparu lorsque les utilisateurs vivaient dans des zones où la pollution de l’air était même modérée. (Les niveaux de cette étude étaient pour la plupart dans les limites considérées comme acceptables pour la santé par les normes européennes et américaines de qualité de l’air.) Leur volume de matière grise était plus petit et les lésions de la substance blanche plus nombreuses que chez les personnes vivant et faisant de l’exercice loin de la pollution, même si leurs séances d’entraînement étaient Similairement.

Étendant ces résultats dans une deuxième étude de suivi publiée en février dans Medicine & Science in Sports & Exercise, les mêmes scientifiques ont répété certains aspects de cette expérience avec 35 562 autres participants plus âgés à la biobanque britannique, comparant les habitudes d’exercice des gens, les niveaux de pollution locale et les diagnostics de démence, le cas échéant. Les données ont montré que plus les gens faisaient de l’exercice, moins ils étaient susceptibles de développer une démence au fil du temps, à condition que leur air local soit clair. Lorsqu’il était modérément pollué, cependant, ils présentaient un risque accru de démence à long terme, qu’ils fassent de l’exercice ou non.


Constat “alarmant”


“Ces données sont d’une importance significative pour notre compréhension des facteurs de risque modifiables du vieillissement cérébral”, a déclaré Pamela Lein, professeur de neurotoxicité à l’Université de Californie à Davis, qui a dirigé l’étude précédente sur les rats et la pollution. Elle n’était pas impliquée dans les nouvelles études. “L’observation selon laquelle la pollution de l’air annule les effets bénéfiques bien établis de l’exercice sur la santé du cerveau est alarmante et accroît l’urgence d’élaborer des politiques réglementaires plus efficaces” liées à la qualité de l’air.

Les études ont des limites. Ils sont observationnels et montrent des liens entre l’exercice, la pollution et la santé du cerveau, mais ne peuvent pas prouver que le mauvais air contrecarre directement les avantages cérébraux de l’exercice, ni comment cela pourrait se produire. Ils n’ont pas non plus cherché à savoir où les gens s’entraînaient, seulement que certains vivaient dans des endroits à l’air incertain.

Mais les résultats suggèrent que la qualité de l’air influence les résultats de l’entraînement et que, pour le bien de notre cerveau, nous devrions essayer de ne pas faire d’exercice dans un mauvais air, a déclaré David Raichlen, professeur de sciences biologiques à l’Université de Southern. Californie et co-auteur des nouvelles études.


Stimuler la santé cérébrale


En pratique, un certain nombre de mesures peuvent aider à renforcer les bienfaits cérébraux de l’exercice, disent les experts.

– “Éloignez-vous des autoroutes très fréquentées, si possible”, a déclaré Raichlen. Les gaz d’échappement des automobiles sont parmi les pires polluants pour la santé humaine.

— Vérifiez les conditions locales sur airnow.gov, qui utilise l’indice de qualité de l’air à code couleur pour évaluer la qualité de l’air par code postal. La plupart des applications météo incluent également l’IQA local. Visez à vous entraîner dans une qualité d’air classée verte, ce qui est bon. La qualité de l’air change tout au long de la journée, alors revenez dans quelques heures si les conditions semblent défavorables au début.

— S’entraîner à l’intérieur n’est peut-être pas mieux. “Les preuves disponibles suggèrent que les niveaux de pollution à l’intérieur sont à peu près les mêmes qu’à l’extérieur”, a déclaré Raichlen, à moins qu’un bâtiment, comme une salle de sport, n’ait installé de vastes systèmes de filtration de l’air. Les polluants peuvent facilement pénétrer dans les bâtiments par des portes ou des fenêtres ouvertes ou des fissures dans la structure, et le gouvernement ne surveille pas systématiquement la qualité de l’air intérieur. Vous pouvez en savoir plus sur le site Web de l’Agence de protection de l’environnement.

— Le masquage pourrait aider. Les masques chirurgicaux et N95 filtrent certaines particules malsaines, telles que la suie et d’autres matières, a déclaré Melissa Furlong, chercheuse en santé publique environnementale à l’Université de l’Arizona et co-auteur des deux études. “Si cela ne vous dérange pas de porter un masque pendant l’exercice”, a-t-elle déclaré, “cela entraînerait probablement une réduction de l’exposition aux particules.”

— Le plus important, continuez à faire de l’exercice. L’exercice a de multiples avantages pour la santé cardiovasculaire, et “nous ne voulons pas décourager les gens d’être physiquement actifs”, a déclaré Raichlen, même si les conditions d’air ne sont pas idéales. Dans les nouvelles études, les cerveaux des personnes qui faisaient de l’exercice dans de l’air pollué n’avaient pas l’air mieux, ai-je souligné – mais leur cerveau n’était pas pire non plus que celui des personnes qui ne faisaient pas d’exercice du tout.

Donc, si votre seule occasion de faire de l’exercice est avec de la pollution dans l’air, enfilez un masque et partez. Ensuite, vérifiez vos prévisions IQA locales pour rechercher des conditions plus claires à l’avenir. Plus la qualité de l’air est bonne autour de vous pendant que vous faites de l’exercice, a déclaré Raichlen, meilleur sera l’entraînement pour votre cerveau.

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