Peter Dykstra : les zones de sacrifice environnemental aux États-Unis

Villes fantômes, terres submergées et paradis pollués parsèment le paysage américain. Voici quelques-uns des sites les plus tristement célèbres et les plus déchirants.


Villes fantômes

Centralia, Pennsylvanie : Fondée au milieu du XIXe siècle au sommet d’un riche gisement de charbon anthracite à haute énergie, Centralia a prospéré pendant un siècle. Dans les années 1950, l’exploitation à ciel ouvert avait produit une énorme quantité de déchets. À l’été 1962, la ville a approuvé un feu contrôlé pour réduire la taille de sa décharge municipale.

Est-ce que quelqu’un a dit contrôlé? Comme certains l’avaient craint, le feu s’est propagé aux filons de charbon et pendant les 30 années suivantes, les efforts locaux, étatiques et fédéraux pour éteindre le feu ont échoué. Il a cuit des maisons et des routes à Centralia et dans certaines parties de la ville voisine de Byrnesville. De fortes pluies ont provoqué des geysers sporadiques.

Soixante ans plus tard, le feu est toujours vivant dans ces veines souterraines. Les rachats fédéraux, la suppression du code postal de la ville et la fonte des rues ont chassé tous les habitants sauf quelques-uns qui ont été autorisés à vivre leur vie dans une ville morte.

Picher, Okla.: Fondée en 1913 après qu’un prospecteur ait découvert d’énormes gisements de plomb et de zinc, Picher est devenue une ville en plein essor minier. Sa population a culminé à environ 14 000 habitants dans les années 1920 et, à l’exception d’un rebond pendant la Seconde Guerre mondiale, elle était en déclin constant depuis.

Une enquête de 1994 a révélé que 34% des enfants de Picher souffraient d’empoisonnement au plomb, et ce déclin constant s’est transformé en une sortie massive. Picher n’avait pas vraiment besoin d’une dernière goutte, mais en 2008, une tornade a rasé 100 maisons et en a tué sept. L’État de l’Oklahoma a officiellement désincorporé la ville un an plus tard.

Ellenton, Caroline du Sud : J’ai visité Ellenton en 1993, 43 ans après sa disparition. C’était la plus grande des cinq villes expulsées pour créer le site de la rivière Savannah, l’une des nombreuses installations super secrètes construites pour gagner la guerre froide. Dans les six mois suivant leurs avis d’expulsion, chaque maison, famille, devanture de magasin et église d’Ellenton était vacante – une ville fantôme pour l’Oncle Sam.

Notre guide touristique du département de l’énergie nous a emmenés dans des rues étranges avec des trottoirs en ruine menant à des fondations nues et envahies par la végétation. Alors que certaines parties du site de Savannah River contenaient certaines des pires contaminations chimiques et radiologiques de l’histoire des États-Unis, la pire menace dans les rues désolées d’Ellenton serait les porcs sauvages occasionnels de 350 livres qui errent dans l’endroit. Ellenton a également un jumeau sur la côte ouest : la ville d’élevage de Hanford, dans le haut désert de Washington, qui a également disparu dans les années 1940 pour créer Hanford Works et a été la clé de la production d’armes nucléaires américaines d’Hiroshima à la fin de la guerre froide.

Aujourd’hui, les trois petites villes qui desservent le site de Hanford sont en plein essor, avec un fonds de nettoyage fédéral en moyenne d’au moins 4 milliards de dollars par an jusqu’aux années 2060.

Rongelap, Îles Marshall : Le 1er mars 1954, les États-Unis ont déclenché un autre des 67 «essais» nucléaires dans les Marshalls, un réseau d’îles et d’atolls coralliens du centre du Pacifique. Mais ce jour-là, le code de test nommé Castle Bravo a produit une explosion deux fois et demie plus importante que prévu, projetant des débris radioactifs et de la poussière sur une grande partie des Marshall.

Rongelap a été durement touché. Le mal des rayons était une préoccupation immédiate. Mais dans les années 1970, le cancer de la thyroïde avait traversé toute une génération. Les États-Unis ont rejeté les demandes de déplacement des plus de 300 habitants de l’île vers une île plus sûre.

Enfin en 1985, le navire de Greenpeace Guerrier arc-en-ciel a déplacé les Rongalapese dans de nouvelles maisons sans rayonnement à plus de 100 miles de là. (Fdivulgation supplémentaire : j’ai travaillé pour Greenpeace en 1985, mais je n’ai pas participé directement à la relocalisation.)

Heureux pour toujours? Pas quand vous êtes sur un atoll à peine au-dessus du niveau de la mer et que le niveau de la mer monte. Alors restez à l’écoute.

sous-marin

Shishmaref et NewtokAK : Situés sur une flèche de gravier au large des côtes, les habitants de Shishmaref savent depuis longtemps qu’un déménagement vers le continent était inévitable. L’érosion côtière est le principal coupable : la glace du rivage qui protégeait traditionnellement le village des pires impacts des tempêtes. Cette glace a maintenant en grande partie disparu pendant une grande partie de l’année.

Plusieurs centaines de kilomètres au sud, Newtok souffre d’une autre menace climatique : la fonte du pergélisol menace le sol même sur lequel se dresse le village.

Île de Jean Charles, Louisiane : Ajoutez l’affaissement du sol à la liste des problèmes plus liés au climat et vous verrez le sort des quelques maisons restantes dans cette ville côtière de la Louisiane.

le paradis pollué

Lit de la rivière Hudson : Du ruisseau Adirondack presque vierge aux magnifiques Highlands et Palisades d’Hudson en passant par les gratte-ciel étincelants de Manhattan, la rivière Hudson est un joyau esthétique. En surface, du moins. Mais pour ses 150 derniers milles, le fond de la rivière est un cauchemar cancérigène. les biphényles polychlorés (PCB) déversés en amont par deux usines de General Electric pendant un quart de siècle tapissent le fond de la rivière et empoisonnent les tissus de la faune fluviale. Ni les litiges ni les meilleures techniques de nettoyage disponibles ne peuvent réparer les torts de GE.

Il serait désespérément facile d’élargir cette liste, en commençant par les dizaines de villes américaines confrontées au remplacement des conduites d’eau en plomb dans les quartiers plus anciens. Ajoutez tout cela à la liste apparemment interminable de titres troublants et nous avons du pain sur la planche.

Peter Dykstra est notre rédacteur en chef et chroniqueur du week-end et peut être contacté à pdykstra@ehn.org ou @pdykstra.

Ses opinions ne représentent pas nécessairement celles d’Environmental Health News, de The Daily Climate ou de l’éditeur Environmental Health Sciences.

Crédit photo bannière : imagesystem/flickr

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