Pa., NJ, les factures de gaz naturel montent en flèche et les clients sont mécontents

Byron Goldstein surveille de près la consommation d’énergie dans sa maison de Glenside. Ainsi, lorsqu’il a reçu une facture de 651 $ de Peco Energy pour l’utilisation combinée de l’électricité et du gaz en janvier, 37 % de plus que les 477 $ qu’il avait payés en janvier précédent, il savait que quelque chose n’allait pas.

Goldstein a découvert que les frais d’approvisionnement en gaz de Peco avaient grimpé en flèche depuis janvier 2021, ce qui représentait la majeure partie de l’augmentation. Goldstein, 74 ans, n’était pas satisfait de la réponse de l’entreprise à ses appels téléphoniques, il a donc déposé une plainte officielle auprès de la Pennsylvania Public Utility Commission, exhortant le régulateur de l’État à annuler l’augmentation de prix « scandaleuse et irresponsable » de Peco.

Il n’était pas seul. Dans toute la région de Philadelphie, des milliers de clients des services publics ont ouvert leurs factures ces dernières semaines pour apprendre que le coût du chauffage de leur maison avait grimpé bien plus que le taux d’inflation de 7 %. Les plateformes de médias sociaux se sont illuminées de messages de clients mécontents, dirigeant leur colère contre les sociétés énergétiques, les régulateurs et les politiciens.

“Je n’ai jamais payé autant pour le chauffage en hiver”, a écrit un résident de Philadelphie sur Nextdoor.com, où plusieurs fils de discussion contenaient des centaines de commentaires sur l’augmentation des prix.

Le prix a en effet augmenté : un client Peco typique qui a utilisé 150 cents pieds cubes (ccf) de gaz a été facturé 171,25 $ en janvier, en hausse de 38 % ou 46,90 $ par rapport à janvier 2021, selon les données de PUC. Un client de Philadelphia Gas Works qui a utilisé la même quantité de gaz a été facturé 261,71 $ en janvier, en hausse de 17 % ou 37,91 $ par rapport à il y a un an.

Les factures d’électricité ont également augmenté en Pennsylvanie le 1er décembre, mais pas autant que les factures de gaz.

La raison pour laquelle votre facture de services publics a augmenté est assez simple : les prix de l’énergie sont en hausse dans le monde entier. Vous le voyez à la pompe à essence. Les résidents qui ont des appareils de chauffage au mazout ou au propane en font l’expérience. Et les prix du gaz naturel, qui fixent le taux du marché de l’électricité, ont doublé au cours de la dernière année.

Il y a beaucoup de débats passionnés sur qui ou quoi est responsable des prix de l’énergie. En 2020, lors des fermetures pandémiques, la demande d’énergie a chuté et les prix du carburant ont chuté à leurs plus bas niveaux en une décennie. L’économie mondiale est en plein essor, et la demande et les prix de l’énergie ont grimpé en flèche, en particulier sur les marchés où l’offre est insuffisante.

Alors que les tensions montent en flèche suite à l’invasion russe de l’Ukraine, les marchés mondiaux de l’énergie se préparent à ce qui pourrait devenir une perturbation paralysante de la chaîne d’approvisionnement si le conflit affecte les pipelines qui transportent le gaz naturel russe dont l’Europe dépend. L’Allemagne a également suspendu le lancement du gazoduc géant Nord Stream 2, qui n’est pas encore entré en service.

“Les prix du gaz naturel, ainsi que d’autres combustibles de chauffage, augmentent dans le monde entier, ce qui est causé par une combinaison de facteurs”, a déclaré Mayra Bergman, porte-parole de Peco, dans un e-mail. “De plus, cet hiver a été plus froid que l’an dernier, ce qui a entraîné une augmentation de la consommation d’énergie et des factures d’énergie plus élevées pour les clients du gaz naturel et de l’électricité.”

Il n’y a pas que la Pennsylvanie. Les prix des produits de base pour les clients des services publics du New Jersey sont plus élevés cette année que les cinq années précédentes, selon le New Jersey Board of Public Utilities, l’organisme de réglementation de l’État.

“Les clients du New Jersey pourraient connaître une augmentation de leurs factures de gaz et d’électricité respectives cette année par rapport aux années précédentes”, a déclaré un porte-parole du BPU dans une réponse écrite aux questions. Le BPU ne prépare pas de comparaison annuelle des tarifs des services publics dans l’État, a-t-il déclaré.

En octobre, le prix moyen du gaz naturel aux États-Unis était de 5,51 $ par millier de pieds cubes, soit plus du double du prix de l’année précédente, selon la US Energy Information Administration.

Les prix du gaz n’ont pas atteint un sommet aussi élevé depuis l’hiver 2014, lorsqu’un tristement célèbre vortex polaire a fait grimper les prix moyens à 6 $ l’unité.

Cependant, un doublement du prix des matières premières n’équivaut pas à un doublement des factures de gaz, puisque le coût du gaz naturel lui-même n’est qu’une partie de la facture d’un client.

En règle générale, il y a 10 ans, les coûts énergétiques représentaient environ les deux tiers de la facture d’un client. Mais les prix de l’énergie ont baissé au cours de la dernière décennie, avec l’avènement de la production de gaz de schiste aux États-Unis, et représentent désormais moins de la moitié d’une facture de services publics typique.

Alors que les prix de l’énergie diminuaient, les régulateurs ont encouragé les services publics à accélérer le remplacement des infrastructures vieillissantes. Cela a contribué à l’augmentation des frais de distribution des services publics pour payer les réseaux qui fournissent l’énergie aux clients. Ces augmentations ont en partie compensé les baisses des coûts de l’énergie. Les coûts de distribution représentent désormais la plus grande partie de la facture d’un client.

Les régulateurs d’État examinent attentivement et approuvent les tarifs de distribution facturés par les services publics, permettant aux services publics privés d’inclure une marge bénéficiaire. Une affaire de tarifs de services publics est une procédure laborieuse dans laquelle les adversaires, y compris les défenseurs des consommateurs, sont autorisés à contester le tarif proposé par un service public. Étant donné qu’un dossier tarifaire est coûteux et qu’il faut neuf mois pour l’examiner, les services publics ne demandent des augmentations de tarifs que toutes les quelques années.

Mais les frais liés aux produits de base sont différents. En Pennsylvanie, les services publics sont autorisés à ajuster leurs coûts énergétiques tous les trois mois pour refléter les fluctuations du prix qu’ils paient pour le gaz ou l’électricité. Ils ne sont pas autorisés à réaliser un profit sur les coûts de carburant – le coût est répercuté sur les clients sans majoration. Les régulateurs vérifient les redevances sur le carburant chaque année pour s’assurer que les frais sont justifiés.

“Cet achat est supervisé par la PUC”, a déclaré Terrence J. Fitzpatrick, président de l’Energy Association of Pennsylvania, un groupe commercial de services publics. « C’est réglementé pour s’assurer que vous payez un juste prix du marché. Il n’y a aucun profit réalisé sur ces ventes de cette énergie aux clients.

Les coûts du carburant pour divers services publics de Pennsylvanie ne se déplacent pas à l’unisson parfait. Les services publics ont des arrangements différents pour s’approvisionner en gaz auprès des fournisseurs afin de s’assurer qu’ils disposent d’un approvisionnement fiable pendant les journées d’hiver les plus froides. Une partie du gaz est achetée dans le cadre de contrats saisonniers à prix fixe. Certains sont achetés sur le marché au comptant aux prix courants. Peco et PGW achètent également du gaz en été et le stockent localement sous forme de gaz naturel liquéfié (GNL), dont l’objectif principal est de garantir un approvisionnement les jours de pointe d’hiver lorsque la demande des clients augmente.

Les services publics de Pennsylvanie ont récemment augmenté les frais d’énergie sur les factures d’électricité et de gaz le 1er décembre. Peco a publié un avis à ses clients de gaz naturel, avertissant que certaines factures pourraient augmenter de 24 %. Mais peu de clients l’ont apparemment remarqué car le temps de décembre a été relativement clément, ce qui a atténué l’impact de la hausse des prix de l’énergie.

Mais le temps de janvier a été le plus froid de tous les mois des quatre dernières années à Philadelphie. Combiné à des charges énergétiques plus élevées, cela a entraîné des factures exorbitantes. Jusqu’à présent en 2022, Peco a livré 17 % de gaz en plus aux clients que prévu.

Les services publics disent qu’ils reçoivent de plus en plus de demandes d’assistance pour le paiement des factures.

Plus de 150 000 ménages du New Jersey se sont inscrits au programme de fonds de service universel de l’État au cours des trois derniers mois de 2021, dépassant le nombre appliqué au cours des neuf mois précédents. Mais on ne sait pas si cette augmentation a été causée par des prix plus élevés ou la fin des programmes d’assistance liés à la pandémie, a déclaré Peter Peretzman, un porte-parole du BPU, dans un e-mail.

Les services publics de Pennsylvanie voient également une augmentation des inscriptions dans les programmes d’assistance, a déclaré Fitzpatrick de l’association professionnelle des services publics. “J’entends qu’ils voient une certaine activité, qu’ils attribuent aux températures plus froides et au fait que les prix de l’énergie sont en hausse.”

Les demandes d’aide pourraient reprendre plus près de la date limite du 1er avril, lorsque le moratoire d’hiver sur les fermetures prendra fin. Il est interdit aux services publics de fermer les clients non payants par temps froid.

Bien que la récente augmentation des factures de services publics en choque beaucoup, le coût de l’énergie est en fait inférieur à ce qu’il était il y a 15 ans. Un client résidentiel Peco qui a utilisé 150 ccf et a été facturé 171,25 $ en janvier aurait payé 193,64 $ en 2007. Ajustée pour l’inflation, cette facture de 2007 serait de 268,96 $

Mais les clients peuvent avoir la mémoire courte. “Quelqu’un a dit un jour que d’un point de vue politique, le seul type de prix de l’énergie que nous aimons, ce sont les prix bas”, a déclaré Fitzpatrick.

Goldstein, le propriétaire de Glenside, a reçu jeudi une réponse officielle d’un avocat de Peco demandant à la PUC de rejeter sa plainte. Le service public a déclaré que le public avait été informé des changements de tarifs et que la hausse des coûts de l’énergie “était prévue” pour les clients de Pennsylvanie qui utilisent du gaz naturel, du mazout et du propane.

Goldstein a également reçu sa facture d’électricité et de gaz de février la semaine dernière. C’était pour 624 $, contre 463 $ il y a un an.

Le prochain ajustement tarifaire de Peco est prévu pour le 1er mars. Le tarif du gaz n’a pas encore été annoncé. Le nouveau prix de l’électricité est déjà affiché sur le site Web de la PUC – il augmentera d’environ 0,6 % mardi prochain.

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