Occidental Petroleum tire sur tous les cylindres (NYSE:OXY)

Pumpjacks de travail au coucher du soleil

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Occidental Petroleum (OXY) revient de ce qui semble être l’une des pires acquisitions chronométrées de mémoire récente. La prise de contrôle elle-même est quelque chose que j’ai vu de nombreuses entreprises exécuter avec succès. Cette acquisition particulière a été suivie d’une guerre des prix de l’OPEP et de la destruction de la demande de coronavirus. C’était certainement une série de malchance inattendue et probablement sans précédent. Mais les investisseurs profitent maintenant d’une autre tournure imprévue des événements futurs. Voici la bonne chance.

Il y a maintenant une véritable guerre qui pousse les prix du pétrole à des niveaux que personne n’aurait jamais imaginé revoir. Mais c’est exactement le genre d’atmosphère nécessaire pour se remettre de la première tournure inattendue des événements après l’acquisition. Les industries de produits de base ont rarement plus de six mois de “paix et de tranquillité” avant que des événements extérieurs n’affectent l’industrie. La faible visibilité est à l’ordre du jour.

Néanmoins, il incombe à cette direction de prouver que l’acquisition importante est tout ce qu’elle avait déclaré qu’elle serait au moment de l’acquisition. La forte conjoncture des prix des matières premières est très susceptible de permettre à l’entreprise de mettre de l’ordre dans ses finances afin que le reste des objectifs puisse devenir réalité.

Occidental Petroleum Sources de flux de trésorerie provenant des activités d'exploitation

Occidental Petroleum Sources des flux de trésorerie provenant des activités d’exploitation (Occidental Petroleum quatrième trimestre 2021, communiqué de presse sur les résultats)

Les flux de trésorerie grimpent clairement à des niveaux que le marché n’avait jamais anticipés. Cela permettra un remboursement plus rapide de la dette contractée pour réaliser l’acquisition. Un défi à plus long terme sera de maintenir les flux de trésorerie à des niveaux acceptables lorsque les prix sont plus bas. De toute évidence, le marché ne s’attend pas à ce que la situation actuelle des prix dure. Par conséquent, il y a probablement une plus grande appréciation du cours des actions à venir alors que la direction convainc le marché de la rentabilité appropriée de la société dans un éventail plus large de conditions industrielles.

Les flux de trésorerie provenant des activités d’exploitation avant les variations du fonds de roulement ont approché 4 milliards de dollars. Ce chiffre annualisé du montant trimestriel porte le ratio d’endettement à près de 2. C’est probablement la première fois que le marché voit quelque chose proche d’un ratio d’endettement raisonnable depuis l’acquisition.

Ce qui est beaucoup plus intéressant, c’est le niveau de flux de trésorerie disponible qui a permis à la direction de rembourser environ 7 milliards de dollars (plus ou moins) de dette à long terme. Beaucoup se sont demandé si l’entreprise allait rembourser sa dette “pour toujours”. Traiter avec les actions privilégiées était considéré comme un rêve impossible par le marché.

Maintenant, les perceptions changent. Les flux de trésorerie devraient augmenter à des niveaux plus élevés au premier trimestre. Un fantastique début de deuxième trimestre semble être une hypothèse raisonnable. Dans une certaine mesure, la couverture peut protéger les flux de trésorerie permettant à la direction d’atteindre certains niveaux d’endettement, que beaucoup pensaient ne pas voir avant des années. Par conséquent, pour la première fois depuis longtemps, il existe une ligne de mire pour faire face à la préférence que certains pensaient être là dans un avenir prévisible.

Historique du cours de l'action Occidental Petroleum et paramètres d'évaluation clés

Historique du cours des actions d’Occidental Petroleum et mesures d’évaluation clés (site Web Seeking Alpha, 4 mars 2022)

L’action a mis si longtemps à réagir à l’environnement de prix en raison des problèmes de levier financier. Depuis l’acquisition, des conditions moins qu’optimales dans l’industrie ont amené le marché à se demander si Occidental pourrait se remettre de l’acquisition et du gâchis qui a suivi. Maintenant, ces préoccupations semblent s’estomper.

Pourtant, le niveau actuel du titre démontre l’inquiétude des investisseurs quant à la rentabilité de l’entreprise à des prix des matières premières plus bas mais toujours favorables. L’annonce récente des bénéfices doit être considérée comme une amélioration qui était auparavant masquée par des conditions industrielles très hostiles.

La direction a fait état d’améliorations considérables des coûts. Mais une grande entreprise de la taille d’Occidental ne rapportera pas l’effet significatif de ces améliorations avant plusieurs années en raison du nombre considérable de puits et d’infrastructures déjà en place. Il faut du temps pour que suffisamment de projets soient achevés dans le cadre des améliorations à moindre coût pour que ces améliorations soient suffisamment importantes pour influencer les résultats trimestriels.

Par conséquent, certaines craintes du marché concernant la performance des bénéfices alors que les prix baissent peuvent être infondées car la direction a optimisé les résultats depuis l’acquisition. Ces résultats deviendront probablement suffisamment significatifs pour se révéler comme des améliorations des bénéfices à mesure que la reprise actuelle se poursuivra et que le prochain ralentissement se matérialisera.

Même si les premières années après l’acquisition étaient inattendues, la direction semble avoir prévu l’inattendu dans la mesure où l’entreprise peut désormais se concentrer sur la reprise actuelle. Les résultats apparaîtront probablement plus tard que prévu par le marché. Mais ces résultats supérieurs sont toujours possibles.

Faits saillants de l'exercice 2021 d'Occidental Petroleum

Faits saillants de l’exercice 2021 d’Occidental Petroleum (Quatrième trimestre 2021 d’Occidental Petroleum, présentation sur diapositive des résultats)

L’une des notes les plus importantes est celle sur l’élimination totale de l’eau. Le Texas a maintenant des problèmes de tremblement de terre qui sont similaires aux problèmes de tremblement de terre que j’ai couverts dans le cadre de ma couverture de SandRidge Energy (SD) il y a quelques années. Une façon d’éliminer les problèmes d’évacuation de l’eau associés aux défis du tremblement de terre est d’éliminer complètement le problème d’évacuation de l’eau. Ce type de réalisation pourrait être un facteur majeur de la rentabilité de l’entreprise (et de l’absence de problèmes) à l’avenir si l’entreprise peut reproduire cela sur plus d’emplacements.

La direction a également noté que la production n’augmentera pas selon les prévisions actuelles. C’est probablement parce que la direction continue d’optimiser les opérations et de consolider les deux sociétés. Il reste probablement encore beaucoup d’Anadarko à la direction pour qu’elle se familiarise et s’intègre pleinement dans les opérations quotidiennes.

Le dividende (à 0,13 $ par trimestre contre 0,01 $ par trimestre) a été considérablement augmenté à l’avenir. Cela seul est susceptible de dire au marché qu’une grande partie du travail initial de consolidation est terminée. La direction doit encore produire une tendance à l’amélioration constante des bénéfices afin que l’entreprise retrouve la réputation de “producteur à faible coût”. Cela peut être plus facile à dire qu’à faire avec les grandes entreprises. Viennent ensuite les performances supplémentaires qui étaient censées être la raison de l’acquisition.

J’avais cru très tôt que cette acquisition avait le potentiel de générer des rendements décents à long terme pour les actionnaires. C’est toujours ma conviction. Mais le coronavirus exige la destruction et la guerre des prix de l’OPEP montre le risque de tirer parti de cette industrie. Tout comme la situation actuelle est une agréable surprise commerciale pour les producteurs de pétrole et de gaz, cette destruction de la demande a été une découverte très désagréable.

L’ensemble de l’expérience témoigne d’une très faible visibilité pour une industrie vitale aux États-Unis. L’orientation dans cette industrie est particulièrement suspecte en raison de cette faible visibilité. Aucun investisseur ne devrait tenir la direction de l’entreprise responsable de plus de quelques mois d’orientation, car il est très clair que quelques mois, c’est à peu près tout ce sur quoi on peut compter (si c’est le cas).

La direction d’Occidental a bien relevé les défis présentés depuis l’acquisition. Mais ils ont encore du chemin à parcourir pour prouver que l’acquisition était tout ce que la direction avait annoncé. J’aime toujours leurs chances de succès éventuel. Cependant, les grandes entreprises ont tendance à prendre beaucoup plus de temps pour montrer les avantages des grandes acquisitions. Les investisseurs devront donc rester patients.