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CHAMPAGNE, ill. — La Californie est un chef de file national dans le développement des énergies renouvelables. Mais le développement des systèmes énergétiques est davantage motivé par des considérations financières que par des considérations environnementales, laissant les clients plus vulnérables aux effets du changement climatique, a déterminé un chercheur de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign.

Sean Kennedy est professeur en planification urbaine et régionale dont les intérêts de recherche incluent les systèmes énergétiques. J’ai examiné les investissements privés dans les infrastructures d’énergie solaire dans le nord du comté de Los Angeles, y compris les bénéficiaires financiers et les avantages et les coûts environnementaux du développement. Kennedy et le co-auteur Ryan Stock, de l’Université du nord du Michigan, ont rapporté leurs découvertes dans la revue en ligne Environment and Planning E: Nature and Space.

La Californie est l’une des régions du pays où le climat est le plus difficile, avec des menaces d’incendies de forêt, de vagues de chaleur et de sécheresse. La région étudiée par Kennedy et Stock se présente comme la “capitale mondiale de l’énergie alternative”. Mais plus que des politiques climatiques progressistes, a déclaré Kennedy, ce sont les crises environnementales et économiques qui ont motivé le développement privé des systèmes énergétiques dans l’État – y compris la crise climatique, le développement économique inégal de l’État et la polarisation des revenus, une crise énergétique qui comprenait des pannes d’électricité, la crise financière mondiale de 2007-09 et la difficulté de l’industrie énergétique à générer des profits.

Les changements réglementaires dans le secteur de l’énergie en Californie à la suite de sa crise énergétique ont appelé à davantage d’énergie provenant de sources renouvelables et à une augmentation de la capacité. Les systèmes d’énergie renouvelable sont à forte intensité foncière, mais les pénuries d’eau persistantes ont réduit la viabilité économique de l’agriculture irriguée, et l’effondrement du marché du logement a entraîné des terrains vacants qui ne seraient plus aménagés en logements. De vastes zones de terres rurales dévalorisées, dans une région la plus exposée au risque de chaleur extrême, ont été transformées en étant recouvertes d’énormes réseaux de panneaux solaires, a déclaré Kennedy.

Le développement solaire a nécessité des investissements privés pour compléter les dépenses publiques, ont constaté les chercheurs. Pour que les projets soient des investissements de valeur, les promoteurs ont géré leurs risques financiers en augmentant la taille des projets et en répartissant les risques sur plusieurs projets. Les grands développeurs solaires cherchent à construire ou à acquérir de nouveaux projets pour répartir leurs risques et générer plus de profits, ce qui facilite l’obtention de prêts à faible coût.

Ce modèle de financement dépend d’infrastructures à grande échelle, a déclaré Kennedy, mais il néglige les risques environnementaux qui peuvent rendre le système plus vulnérable aux extrêmes climatiques.

Le résultat est un système énergétique caractérisé par quelques très grandes centrales reliées aux consommateurs sur de longues lignes de transmission, plutôt qu’un système plus distribué desservant des communautés plus proches. Cela rend les consommateurs vulnérables à un événement météorologique extrême à 1 000 miles de là, a déclaré Kennedy.

« C’est un arrangement précaire, dit-il.

La population dans la zone d’étude, Antelope Valley, devrait croître, et la région connaîtra probablement certaines des plus fortes augmentations de jours de chaleur extrême.

« Ils s’attendent à une forte demande de climatisation. Cela met à rude épreuve l’infrastructure du réseau électrique existant. La concentration d’une grande partie de l’approvisionnement énergétique futur de l’État dans cet environnement aggravera les vulnérabilités du réseau existant », a déclaré Kennedy.