N’ayant pratiquement rien contribué au changement climatique, l’île de Pâques lutte contre ses menaces

Par Eric Roston et Carolina Gonzalez (Bloomberg) -Rapa Nui, également connue sous le nom d’île de Pâques, est un triangle de terre de 14 milles de long qui se trouve à 2 300 milles à l’ouest du Chili, ce qui en fait l’un des endroits habités les plus reculés de la planète. L’île est célèbre pour ses 900 statues de pierre monumentales, allant de 2 mètres (6,5 pieds) à 20 mètres de haut. Parmi les monuments culturels les plus reconnaissables et les plus célèbres au monde, les œuvres sont de plus en plus menacées par le changement climatique, tout comme le mode de vie du peuple Rapa Nui.

Son histoire a longtemps fasciné les chercheurs, tant au niveau local qu’international. Une culture florissante de sculpture de statues de plus de 15 000 personnes au début des années 1600 a décliné en un siècle pour atteindre peut-être un cinquième de ce nombre. Une vision de longue date blâmait la surexploitation des ressources, conduisant à un effondrement écologique et sociétal. Des recherches récentes ont suggéré que le contact européen pourrait avoir déclenché le déclin de Rapa Nui dans les décennies qui ont suivi le premier débarquement d’un navire hollandais en 1722. C’est maintenant un territoire spécial du Chili.

Ce qui n’est pas contesté, ce sont les défis auxquels l’île est confrontée. Les océans montent, les précipitations diminuent et les 7 750 habitants de l’île, sous le choc des effets de Covid-19, sont de plus en plus préoccupés par le changement climatique qui ronge à la fois leur héritage et l’économie qu’ils ont construite pour le célébrer et le protéger. L’île était censée sortir de la fermeture liée à la pandémie en février, mais l’objectif a été repoussé indéfiniment.

Les statues, appelées moaise tiennent sur des plates-formes appelées ahu, où des restes humains ont été déposés. Les sites de monuments sont concentrés le long des côtes de l’île, ce qui les rend vulnérables à l’élévation du niveau de la mer, aux inondations et même aux tsunamis, que certains habitants craignent plus que l’érosion progressive et les inondations. Les vagues éloignent les pierres du ahumettant en péril la sécurité d’un site du patrimoine mondial qu’une agence des Nations Unies a qualifié en 1995 de “tradition artistique et architecturale de grande puissance et d’imagination”.

Jane Downes, archéologue à l’Université écossaise des Highlands et des îles qui travaille sur les sites de Rapa Nui depuis 2009, a pu constater de visu comment le vent et la mer rongent le moai et ahu. “Une fois que cela commence, cela peut augmenter de façon exponentielle”, dit-elle.

Les risques météorologiques extrêmes ne sont peut-être pas nouveaux, mais ils augmentent. Un tsunami de 1960 est tombé moai sur le site important d’Ahu Tongariki, qui a été restauré dans les années 1990. Un effondrement partiel d’Ahu Tahai en mai 2021 laisse présager de nouveaux problèmes, déclare Hetereki Huke, un architecte à la tête de l’élaboration d’un plan d’action climatique à Rapa Nui.

“Cela commence à arriver”, dit-il. “Cela va être plus courant qu’avant, et ce ne sera peut-être pas un processus de détérioration lent, mais plutôt un événement important qui pourrait causer une perte patrimoniale irrémédiable.”

N’ayant pratiquement rien contribué au changement climatique, les Rapa Nui ne sont que l’un des nombreux peuples autochtones du monde à lutter contre ses menaces. Des scientifiques locaux et internationaux et le gouvernement chilien travaillent depuis 2016 pour mettre en place un plan d’action contre le changement climatique. La première étape nécessite 200 millions de pesos chiliens (246 000 dollars), mais le financement a stagné pendant la pandémie.

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Une digue financée il y a des années avec une subvention japonaise se défend contre les vagues à la fois moai site, Ahu Runga Va’e.

L’océan Pacifique autour de l’île de Pâques s’élève à peu près à la moyenne mondiale, potentiellement de 0,5 mètre ou plus d’ici 2100. Les tempêtes sont une préoccupation croissante, même si les précipitations globales pourraient diminuer de 15 % au cours des prochaines décennies.

Les précipitations annuelles sont passées de 1 311 millilitres en 1991 à 992 ml en 2020, d’après les données de la station météorologique de Rapa Nui. Dans une étude climatique de l’Université du Chili en 2019, environ 75 % des simulations analysées prévoyaient une diminution moyenne des précipitations annuelles supérieure à 10 % d’ici la fin du siècle.

Le manque de pluie a déjà provoqué l’assèchement du Rona Raraku, un lac volcanique, ces dernières années. Le peuple Rapa Nui l’utilise à la fois pour l’eau et pour commémorer son héritage culturel.

“Les habitants de Rapa Nui ont des systèmes de gestion de leurs ressources qui sont très anciens et qui sont traditionnels”, explique Huke.

L’héritage de l’île alimente sa principale activité économique. Des dizaines de milliers de touristes apportaient environ 100 millions de dollars par an sur l’île avant la pandémie, selon un récent rapport de la chambre de commerce de Rapa Nui. Ce secteur employait 30% de la population en 2019, mais plus de 90% des personnes bénéficiaient d’une manière ou d’une autre du tourisme, que ce soit par le biais de l’hébergement, des commerces, de la pêche ou d’autres services, ce qui en fait la plus grande source de revenus de l’île. La pandémie a durement frappé, plus de la moitié des ménages comptant un membre de la famille qui a perdu son emploi.

« Toute l’île vit de l’industrie du tourisme », dit Huke. “La dimension économique du changement climatique est donc importante.”

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