Marre des prix élevés de l’essence ? Il est temps de parler d’action climatique

Commençons par éliminer quelque chose : la flambée des prix de l’essence qui afflige les Californiens n’est pas causée par la politique climatique.

Oui, l’État a réprimé la fracturation hydraulique, augmenté la taxe sur l’essence et obligé les entreprises de combustibles fossiles à payer pour leur pollution qui réchauffe la planète. Et oui, le président Biden a travaillé pour limiter la location de pétrole et de gaz naturel sur les terres fédérales.

Mais alors que la flambée des prix du pétrole a été causée par l’invasion de l’Ukraine par la Russie – et une reprise économique continue après la pandémie de COVID-19 – cela pourrait être un moment clé pour les efforts de lutte contre la crise climatique, en Californie et dans tout le pays.

Les prix élevés de l’essence pourraient accélérer le passage aux voitures électriques, réduisant les émissions tout en portant un coup au président russe Vladimir Poutine. Le Congrès pourrait offrir une aide financière généreuse pour s’assurer que les familles à faible revenu puissent se permettre de passer à l’électricité et ne soient pas obligées de payer de l’essence toujours plus chère.

Et le Golden State pourrait prendre des mesures pour s’assurer que l’électricité – de plus en plus produite par des panneaux solaires et des éoliennes – ne devienne pas si chère que les résidents refusent de passer du pétrole.

Cela arrivera-t-il réellement? C’est difficile à dire, mais la crise crée des opportunités. S’il y avait un moment pour que l’Amérique sorte de son impasse politique sur le climat et commence à prendre des mesures radicales pour éliminer progressivement les combustibles fossiles, ce pourrait être celui-là, disent les experts.

“Pour la première fois, il existe une option pour les personnes qui ont besoin de conduire qui ne dépend pas de la coopération du régime saoudien et du gouvernement russe”, a déclaré Michael Wara, directeur du programme de politique climatique et énergétique au Woods Institute de l’Université de Stanford. Pour l’environnement. “Nous devons mettre cette option entre les mains du plus grand nombre de personnes possible.”

Un demi-siècle après que l’embargo arabe sur le pétrole a suscité des appels à l’indépendance énergétique, les États-Unis sont le plus grand producteur mondial de pétrole et de gaz naturel. Mais les consommateurs américains sont encore très soumis aux caprices des marchés mondiaux et de la géopolitique.

Ne cherchez pas plus loin que la décision du président Biden cette semaine de faire pression sur Poutine en coupant les importations de pétrole, de gaz naturel et de charbon russes. On s’attendait à ce que cette décision fasse encore grimper les prix de l’essence – qui atteignaient déjà en moyenne 4,25 $ le gallon à l’échelle nationale et 5,57 $ en Californie mercredi.

“La seule façon de ne pas être vulnérable au prix du pétrole est d’acheter moins de pétrole”, a déclaré Wara.

Le navire russe de pose de canalisations

Le navire russe de pose de conduites Fortuna se met en position dans un port allemand en janvier 2021, lors de la construction du gazoduc Nord Stream 2 sous la mer Baltique.

(Jens Buettner/Associated Press)

Les États-Unis ne pourront pas fermer le robinet du jour au lendemain – et à court terme, une production accrue de pétrole et de gaz naturel pourrait réduire la demande européenne pour les exportations russes et aider à empêcher les prix d’augmenter davantage. Un rapport publié cette semaine par la société de recherche Rhodium Group a révélé que les conséquences climatiques seraient minimes, avec une augmentation temporaire des émissions mondiales de moins de 0,1 %.

En Californie, pendant ce temps, le gouverneur. Gavin Newsom a utilisé son discours sur l’état de l’État mardi soir pour demander aux législateurs d’approuver les remboursements de la taxe sur l’essence pour les résidents de Golden State afin d’atténuer l’impact de la hausse des prix. Mais il a tenu bon ses engagements climatiques, qui incluent la fin de la vente de véhicules à essence d’ici 2035 et la dépense de milliards de dollars pour aider les Californiens à se débarrasser de l’essence.

“Nous n’augmenterons pas [oil] production, mais plutôt faire tout ce que nous pouvons pour accélérer du côté de l’énergie propre et des carburants propres », a déclaré Lauren Sanchez, conseillère principale en matière de climat chez Newsom. “La situation géopolitique n’a fait que rendre cela plus urgent.”

Au-delà de la Californie également, les étoiles semblent s’aligner pour une transformation énergétique spectaculaire.

L’industrie automobile a commencé à investir des dizaines de milliards de dollars dans des voitures plus propres, General Motors prévoyant 30 modèles de véhicules électriques d’ici 2025 et Ford pariant une grande partie de son avenir sur la camionnette électrique F-150 Lightning. Le projet de loi bipartite sur les infrastructures signé par Biden en novembre comprenait 7,5 milliards de dollars pour aider à construire un réseau national d’un demi-million de chargeurs de véhicules électriques.

Rien de tout cela ne suffira à réduire de près de moitié les émissions mondiales de carbone d’ici 2030, ce qui, selon les scientifiques, est nécessaire pour éviter les pires conséquences du réchauffement de la planète – des conséquences qui incluent déjà des incendies, des vagues de chaleur et des sécheresses plus meurtriers et plus destructeurs.

Mais des politiques fédérales supplémentaires – telles que les dispositions sur l’énergie propre de la législation « Build Back Better » de Biden – pourraient accélérer la transition des combustibles fossiles, tout en aidant les familles à faible revenu à remplacer leurs voitures à essence par des véhicules électriques.

Le rapport de Rhodium Group a noté que des mesures climatiques ambitieuses – y compris des subventions fédérales et des crédits d’impôt tels que ceux de Build Back Better – pourraient réduire jusqu’à 24 % le montant que les foyers et les entreprises américains dépensent en produits pétroliers d’ici 2030.

C’est une stratégie qui consiste à rendre l’énergie solaire et éolienne, les véhicules électriques et d’autres technologies respectueuses du climat plus abordables, plutôt que d’augmenter le coût des combustibles fossiles, a déclaré Trevor Houser, qui dirige la pratique de l’énergie et du climat de Rhodium.

“Bien que ce ne soit pas une panacée pour le courant [geopolitical] crise, faire ces investissements dans l’énergie propre aujourd’hui rendra les États-Unis et l’Europe plus protégés à moyen terme et garantira que nous ne serons plus dans cette situation », a déclaré Houser.

Le parc solaire Rosamond Central de 192 mégawatts dans le comté de Kern en Californie.

Le parc solaire Rosamond Central de 192 mégawatts dans le comté de Kern en Californie.

(Gary Coronado/Los Angeles Times)

Le président a fait un cas similaire mardi, tout en annonçant l’interdiction des importations de pétrole russe.

“L’assouplissement des réglementations environnementales ou le retrait des investissements dans les énergies propres ne feront pas baisser les prix de l’énergie”, a déclaré Biden. “Mais transformer notre économie pour qu’elle fonctionne avec des véhicules électriques alimentés par une énergie propre, avec des crédits d’impôt pour aider les familles américaines à hiverner leurs maisons et à utiliser moins d’énergie ? Cela aidera… Cela signifiera que personne n’aura à se soucier du prix de la pompe à essence.

Les voitures et les camions sont la plus grande source d’émissions aux États-Unis, les transports représentant près de 40 % de la pollution climatique en Californie et 28 % à l’échelle nationale.

Mais faire le plein d’essence n’est pas le seul endroit où les prix de l’énergie et la politique climatique se heurtent pour de nombreux Américains. Environ la moitié des foyers américains utilisent un autre combustible fossile, le gaz naturel, pour le chauffage des locaux, le chauffage de l’eau et la cuisine.

Des dizaines de villes californiennes ont interdit ou découragé les raccordements au gaz dans les nouveaux bâtiments, dans l’espoir de stimuler la construction de maisons entièrement électriques avec des pompes à chaleur électriques et des cuisinières à induction. Les responsables de l’État poursuivent une stratégie similaire, tout comme l’Union européenne, qui s’est fixé cette semaine l’objectif de déployer 10 millions de pompes à chaleur au cours des cinq prochaines années, afin de réduire la dépendance au gaz russe.

Mais pour que tout fonctionne – un avenir dominé par les voitures électriques et le chauffage électrique, alimenté par des panneaux solaires et des éoliennes – l’électricité devra être abordable. Et depuis quelques années, la Californie va dans la mauvaise direction.

Les tarifs de l’électricité augmentent plus rapidement que l’inflation, et les responsables de l’État prévoient qu’ils continueront d’augmenter – d’environ 4 % par an – alors que les entreprises de services publics dépensent des milliards de plus pour empêcher leurs équipements de déclencher des incendies. C’est un problème qui pourrait faire dérailler les plans climatiques de la Californie, selon Matthew Freedman, avocat du Utility Reform Network, un groupe de surveillance des contribuables.

“Nous voulons rendre l’électrification vraiment bon marché et attrayante pour les gens, car il s’agit fondamentalement d’une décision au niveau du client”, a déclaré Freedman. « Il est difficile de forcer quelqu’un à électrifier sa maison. Vous ne pouvez pas forcer quelqu’un à acheter un véhicule électrique.

Bien que l’énergie solaire et éolienne figurent désormais parmi les sources d’énergie les moins chères au monde, les tarifs d’électricité payés par les Californiens couvrent toutes sortes de coûts au-delà du prix de l’électricité. Pour les clients des trois grandes sociétés de services publics monopolistiques de l’État – Southern California Edison, Pacific Gas & Electric et San Diego Gas & Electric – les tarifs d’électricité couvrent les incitations solaires sur les toits, les remises pour les foyers à faible revenu, l’infrastructure de recharge des véhicules électriques et les coûts de durcissement de la réseau électrique pour réduire le risque d’incendie de forêt.

Des lignes de transport d'électricité s'élèvent au sommet d'une colline au-dessus de Camp Creek Road, le point d'origine de l'incendie de Camp, en 2018.

Des lignes de transport d’électricité s’élèvent au sommet d’une colline au-dessus de Camp Creek Road, le point d’origine de l’incendie de Camp, en 2018.

(Carolyn Cole/Los Angeles Times)

La législature pourrait aider à maintenir les factures d’électricité à un prix abordable en supprimant certaines de ces dépenses des tarifs des services publics et en les payant directement sur le budget de l’État, avec l’argent des contribuables. En plus de soutenir la transition vers une énergie propre, cela pourrait alléger le fardeau financier de la politique climatique sur les foyers à faible revenu, qui peuvent le moins se permettre de payer des factures d’électricité plus élevées.

“Ce ne sont peut-être pas les taux qui baissent, mais ce sont les taux qui augmentent dans une moindre mesure”, a déclaré Freedman.

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Les prix élevés du pétrole pourraient également faire dérailler les plans climatiques de la Californie, même s’ils soulignent l’urgence d’éliminer progressivement les combustibles fossiles.

Les initiatives climatiques jouent un rôle relativement faible dans les prix de l’essence en Californie. Le programme de plafonnement et d’échange de l’État – qui oblige les raffineries de pétrole et les autres pollueurs à payer pour leurs émissions – ajoute actuellement environ 22 cents le gallon, le programme Low Carbon Fuel Standard ajoutant 15 cents supplémentaires, selon Severin Borenstein, économiste de l’énergie. à UC Berkeley.

La récente augmentation de la taxe sur l’essence – qui a été approuvée par les électeurs en 2018 et paie pour des projets de transport tels que la réparation de routes et de ponts – signifie que les Californiens paient encore 28 cents de plus que les conducteurs des autres États, selon les calculs de Borenstein. Une autre augmentation de 10 cents provient d’une exigence selon laquelle les raffineries produisent un mélange de gaz spécial qui réduit la pollution à l’origine du smog.

Mais il est facile pour les conducteurs mécontents de blâmer le climat – et le choc des autocollants à la pompe “a tendance à avoir cet effet démesuré sur ce que les gens perçoivent comme leur niveau de vie”, a déclaré Borenstein. Même si le logement et les frais médicaux sont beaucoup plus chers pour la plupart des familles, “la réalité politique est que les prix élevés de l’essence sont – je déteste dire inacceptables, mais politiquement extrêmement impopulaires”.

Cela signifie que le contrôle des prix du gaz est essentiel pour éviter une réaction politique qui pourrait faire dérailler l’agenda climatique de la Californie, a déclaré Borenstein.

Avec peu de contrôle sur les prix mondiaux du pétrole, les responsables de l’État devraient enquêter sur une “surtaxe essence mystérieuse” sur laquelle il écrit depuis plusieurs années, a déclaré Borenstein. Selon ses calculs, les Californiens ont payé 31 cents de plus par gallon que les conducteurs des autres États l’année dernière, même après avoir tenu compte des taxes plus élevées, des frais environnementaux et de la formulation de gaz à combustion plus propre de l’État.

Mais si les Californiens veulent éviter des chocs de prix vraiment dramatiques ? Il n’y a qu’une seule bonne option à long terme, a déclaré Borenstein.

“Sortir du pétrole nous évitera non seulement de nous exposer à ce genre de flambées des prix, mais cela contribuera à saper les finances non seulement de la Russie, mais aussi de l’Arabie saoudite, de l’Iran, du Venezuela et de toutes sortes de régimes autocratiques”, a-t-il déclaré. « C’est éthique au sens du changement climatique. Mais c’est aussi plus éthique au sens de la démocratie, de la liberté et du bien-être humain.