L’Ukraine est également en crise environnementale

Dans le Donbass région de l’est de l’Ukraine, le sol se comporte étrangement. À certains endroits, il coule; ailleurs, il “se soulève” – ​​bombé vers le haut, selon données satellite publiées cette semaine. Avant de devenir une zone de conflit, le Donbass a longtemps été le pays houiller de l’Ukraine, et la terre est criblée de centaines de milliers de villes tunnels, d’usines et de fermes, dont beaucoup sont abandonnées en dessous. Récemment, ces puits ont été inondés, provoquant un déplacement de la surface et transportant des produits chimiques toxiques qui menacent désormais l’approvisionnement en eau de la région. L’une de ces mines, site d’un essai nucléaire dans les années 1970, reste potentiellement radioactive. Des scientifiques ukrainiens ont averti que les risques pour la région pourraient être « plus profonds et dangereux que Tchernobyl ».

Depuis 2014, lorsque l’annexion de la Crimée par la Russie a déclenché des combats dans le Donbass, la région a été le théâtre d’une catastrophe écologique parallèle. Cela implique non seulement les mines, mais aussi les fuites toxiques des installations industrielles qui ont échoué dans l’élimination et la contamination causée par les bombardements et les munitions. C’est en partie dû au chaos d’une guerre interminable : dans une région contestée, qui devrait supporter les coûts de pompage des eaux souterraines des mines abandonnées ? À d’autres moments, l’environnement a été utilisé comme une arme de guerre, comme lorsque des militants ont bombardé des stocks de chlore dans une usine de traitement des eaux usées, menaçant de ruiner l’approvisionnement local en eau.

Les effets sur la santé de ces types d’incidents en temps de guerre se feront probablement sentir longtemps après la fin du conflit physique, explique Doug Weir, directeur de la recherche et des politiques à l’Observatoire des conflits et de l’environnement basé au Royaume-Uni. Mais pour cette même raison, ils sont souvent négligés, car les dégâts se déroulent au ralenti, longtemps après que les bombes ont cessé de tomber et que l’attention du monde s’est déplacée. Après huit ans de conflit, l’invasion russe de la semaine dernière va aggraver les dommages environnementaux de la guerre dans le reste de l’Ukraine.

“C’est une extension de ce que nous avons vu dans le Donbass, où vous avez un conflit au milieu de cette quantité super concentrée d’industrie lourde et de cette sombre histoire environnementale”, dit Weir. Une grande partie des combats se déroule désormais dans des zones urbaines comme Kiev, Kharkiv et Marioupol, où des installations industrielles, des installations militaires et des dépôts de déchets radioactifs ont été la cible de tirs d’avions et d’artillerie russes. Ces armes ont le potentiel de laisser non seulement une destruction immédiate, mais aussi une longue queue d’air et d’eau pollués qui seront ressentis par les résidents à proximité longtemps après la fin du conflit.

Depuis le conflit du milieu des années 1990 au Kosovo, les Nations Unies ont tenté de réduire les dommages environnementaux dans les zones de conflit et d’accélérer le nettoyage par la suite. Mais certains pays, dont la Russie, ont repoussé la mise en place de garde-fous, note Weir. “Ils adoptent une approche assez fataliste des dommages environnementaux dans les conflits en tant que coût des affaires”, dit-il. Alors que le conflit s’éternise – apparemment plus longtemps que prévu par les forces russes – Weir craint qu’à mesure que l’armée russe devienne de plus en plus désespérée, les dommages environnementaux ne soient pas seulement collatéraux, mais un outil de force contre les Ukrainiens.

Non pas que des problèmes comme la pollution soient au centre des préoccupations alors que les sirènes des raids aériens retentissent à travers le pays, note Andriy Andrusevych, un avocat spécialiste de l’environnement basé à Lviv, en Ukraine. Le pays vole actuellement à l’aveugle en termes de surveillance des émissions industrielles, ajoute-t-il, car les systèmes de surveillance de la pollution sont en grande partie hors ligne ou ne sont pas contrôlés. Mais en tant que pays fortement industrialisé, l’Ukraine avait déjà une base de mauvais air. “Ils étaient déjà l’une des pires zones de qualité de l’air en Europe avant cela”, explique Mary Prunicki, directrice de la recherche sur la pollution de l’air et la santé au Sean N. Parker Center for Allergy Research de la Stanford University School of Medicine. “Si certains de ces sites industriels sont ciblés ou accidentellement frappés et brûlés, cela va mettre beaucoup de substances toxiques dans l’air.”

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