L’interdiction du bitcoin en Chine rend la crypto-monnaie encore pire pour l’environnement

L’été dernier, 42% de l’électricité alimentant les ordinateurs qui créent de nouveaux Bitcoins provenaient de sources renouvelables comme l’hydroélectricité.

À l’automne, ce nombre a chuté à seulement 25 %.

Qu’est ce qui a changé? Une étude publiée aujourd’hui dans la revue Joule dit que le changement était une conséquence involontaire de la décision de la Chine en août 2021 d’interdire l’exploitation minière de Bitcoin.

“Il y avait beaucoup d’optimisme quant au fait que la Chine interdisant l’exploitation minière de Bitcoin rendrait l’exploitation minière plus verte”, selon le scientifique des données Alex de Vries, co-auteur de l’article.

“[T]En fait, c’était déjà une sale affaire, et ça n’a fait qu’empirer », dit-il.

Jusqu’à l’interdiction de l’exploitation minière de Bitcoin, la Chine était une puissance de crypto-monnaie

La Chine abritait le plus grand contingent mondial de mineurs de Bitcoin pendant la période critique où la crypto-monnaie se transformait d’une curiosité numérique en un géant financier.

En septembre 2019, les ordinateurs en Chine utilisaient les trois quarts de toute l’électricité utilisée pour extraire les Bitcoins. Ces ordinateurs alimentés en énergie sont configurés pour résoudre les énigmes mathématiques complexes qui contrôlent la croissance de l’offre totale de Bitcoin. L’incitation pour les mineurs de Bitcoin était énorme : les 19 millions de Bitcoins qui existent déjà sur la plate-forme valent collectivement environ trois billions de dollars.

Dans certaines régions du pays, une combinaison d’énergie hydroélectrique bon marché pendant les mois humides et d’électricité au charbon relativement bon marché le reste de l’année a rendu plus rentable l’extraction de Bitcoin dans ces endroits que presque partout ailleurs. À son apogée en 2020, le pays était responsable de 65 % de l’activité minière totale dans le monde.

L’interdiction de l’année dernière a envoyé les mineurs hors du pays – et loin des énergies renouvelables

Le gouvernement chinois se méfie depuis longtemps du Bitcoin. En 2009, le pays a interdit les monnaies virtuelles pour payer des biens et services physiques. Quelques années plus tard, sa banque centrale a institué de sévères restrictions sur la conversion de Bitcoin en yen. Puis, en septembre dernier, le pays a émis une interdiction totale de l’extraction et du commerce de crypto-monnaie.

Beaucoup de ces mineurs – ou leur équipement – ​​se sont retrouvés de l’autre côté de la frontière au Kazakhstan ou à travers le monde aux États-Unis. Pour ceux qui sont restés en Asie, le charbon est devenu une source d’énergie toute l’année. Aux États-Unis, il est plus courant que de tels systèmes utilisent l’énergie générée par la combustion du gaz naturel.

Aux États-Unis, les mineurs s’installent souvent dans des États qui utilisent moins d’énergie renouvelable que la moyenne nationale, explique de Vries. Le Texas, le Kentucky et la Géorgie sont des destinations populaires. Le Kentucky offre des allégements fiscaux pour attirer les mineurs et soutient ses compagnies charbonnières.

Les experts pensent que les mineurs de Bitcoin sont collectivement responsables de la libération de 65 mégatonnes supplémentaires de dioxyde de carbone par an. Un quart seulement des quelque 200 pays du monde produit plus de CO2.

Selon de Vries, l’étude est une histoire de conséquences imprévues qui montre que la coopération internationale est essentielle si les gouvernements veulent contrôler l’impact environnemental de Bitcoin.

Mais cela ne semble pas probable.

“Une solution rapide à l’empreinte carbone de Bitcoin n’est pas en vue”, déclarent les auteurs dans l’étude.

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