L’extraction du lithium pour les voitures électriques pourrait nuire aux flamants roses au Chili

Les hautes terres andines d’Amérique du Sud où le Chili, la Bolivie et l’Argentine se heurtent ressemblent un peu à la surface de Mars, avec des rochers déchiquetés dépassant d’un terrain de couleur rouille. Bien qu’il s’agisse de l’un des endroits les plus secs de la planète, la région est connue pour ses lacs salins, qui offrent un refuge à trois des six espèces de flamants roses du monde.

Il est également connu pour autre chose : le lithium. Abondant dans la croûte terrestre et les océans, le lithium est un élément miraculeux, utilisé pour traiter le trouble bipolaire et générer de l’énergie dans les batteries lithium-ion, qui alimentent presque tous les téléphones portables, ordinateurs portables et voitures électriques. Remarquablement, cette seule région d’Amérique du Sud – connue sous le nom de Triangle du lithium – en contient plus de la moitié de l’approvisionnement mondial.

La demande de véhicules électriques connaît une croissance exponentielle, les entreprises vendant plus de véhicules électriques en une semaine l’an dernier qu’en 2012. Et cela pourrait mettre en danger les flamants roses et d’autres oiseaux, selon une nouvelle étude. Recherche publiée dans la revue Actes de la Société royale établit un lien entre l’extraction du lithium et le déclin de deux espèces de flamants roses menacées dans un grand bassin lacustre au Chili. En utilisant les eaux souterraines, l’exploitation minière traditionnelle du lithium peut transformer les lacs en environnements hostiles pour les organismes aquatiques que les flamants roses mangent, provoquant la famine ou la fuite des oiseaux, ont écrit les auteurs.

L’étude fait partie d’un nombre restreint mais croissant de rapports qui compliquent l’idée que les véhicules électriques et les autres technologies de batterie sont sans équivoque bons pour la planète. L’électrification des voitures et autres véhicules est, sans aucun doute, essentielle pour freiner le changement climatique – qui, en soi, nuit aux flamants roses. Mais cela ne signifie pas que l’industrie du lithium ne peut pas trouver des moyens moins perturbateurs d’exploiter.

Les flamants roses ont besoin d’eau. Les mines de lithium l’aspiraient.

Le lithium est généralement extrait des roches, mais la majeure partie de l’approvisionnement mondial se trouve dans les eaux souterraines salées, appelées saumures, dont une grande partie se trouve dans le triangle du lithium en Amérique du Sud. Là-bas, les opérations minières se concentrent autour d’un bassin lacustre dans le nord-est du Chili, appelé Salar de Atacama, qui abrite près de 30 % du lithium connu dans le monde.

Pour extraire le lithium de la saumure, les entreprises pompent généralement les eaux souterraines dans des étangs peu profonds et colorés, comme ceux de l’image ci-dessous. Pendant plusieurs semaines, le soleil et le vent évaporent une grande partie de l’eau et des impuretés, laissant derrière eux une forte concentration de lithium et d’autres produits chimiques. Les entreprises le transforment ensuite en un produit commercial que les fabricants de batteries peuvent utiliser pour fabriquer des cellules lithium-ion.

Piscines de saumure au lithium exploitées par Albemarle, l’une des plus grandes sociétés minières au monde.
Cristobal Olivares/Bloomberg via Getty Images

Le problème pour les flamants roses et autres oiseaux de rivage est que le pompage et l’évaporation des eaux souterraines rétrécissent les lacs désertiques à proximité, où les oiseaux se nourrissent et se reproduisent. La production d’une seule tonne de lithium utilise environ 400 000 litres d’eau, selon l’étude, ce qui aide à expliquer pourquoi certains lacs salins du Triangle sont au plus bas depuis 600 ans. Dans le Salar de Atacama, plus de 1 700 litres de saumure riche en lithium sont aspirés du sol chaque seconde, selon certaines estimations. Gardez à l’esprit qu’il s’agit déjà de l’un des déserts les plus secs de la planète.

À mesure que les lacs se retirent, ils deviennent plus salés. Et trop de sel peut tuer les organismes aquatiques que les flamants roses mangent, comme les artémias et les diatomées, une sorte d’algues. “Les fluctuations dramatiques de l’eau entraînent des fluctuations dramatiques de la nourriture”, a déclaré Nathan Senner, professeur adjoint de biologie à l’Université de Caroline du Sud, co-auteur de l’étude. Sans nourriture, a-t-il dit, les flamants roses ont moins de bébés, volent ailleurs ou meurent de faim.

Les flamants roses déclinent dans un hotspot minier de lithium

Selon l’étude, les populations de flamants roses dans le triangle du lithium varient considérablement d’une année à l’autre, ainsi que la quantité d’eau et de nourriture. Et au moins à certains endroits, l’exploitation minière semble contribuer à ces fluctuations.

Dans le Salar de Atacama, les populations de deux espèces de flamants roses menacées – les flamants roses des Andes et les flamants roses de James – ont diminué de 12 % et 10 %, respectivement, entre 2002 et 2013 (les années les plus récentes pour lesquelles les chercheurs disposaient de données solides). L’analyse montre que ces déclins sont plus étroitement liés à la propagation de l’extraction du lithium, que les chercheurs ont mesurée à l’aide d’images satellites.

Comme prévu, les auteurs ont également lié une baisse de l’eau du lac – qui est probablement également liée à l’exploitation minière – au déclin des flamants roses. Au cours des mêmes 11 années, la surface de l’eau dans le salar a chuté de plus de 40% en hiver, selon l’étude (les chercheurs n’ont pas détecté de tendance pendant les mois d’été). Le bruit et la circulation des véhicules provenant des opérations minières ont également un impact probable sur les oiseaux, ont écrit les auteurs.

Les flamants roses ne sont pas seulement beaux à regarder ; ils sont également des pivots dans les écosystèmes des lacs de saumure, a déclaré Senner. En tant que brouteurs, ils passent une grande partie de leur temps à grignoter de minuscules organismes situés au bas de la chaîne alimentaire, ce qui aide à maintenir l’équilibre de l’écosystème du lac. Ils sont aussi un baromètre de la santé du lac. Si les flamants roses ne peuvent pas survivre, il est probable que d’autres espèces aviaires, comme les canards et les foulques, ne le peuvent pas non plus.

De nombreuses personnes qui vivent dans la région dépendent également des oiseaux pour le tourisme, a déclaré Datu Buyung Agusdinata, professeur adjoint à l’Arizona State University qui n’était pas affilié à l’étude. “Quand le flamant rose aura disparu, vous aurez moins de touristes, et cela pourrait avoir un impact profond sur les moyens de subsistance”, a-t-il déclaré à Vox.

Une piscine de saumure à la mine de lithium d’Albemarle à Calama, région d’Antofagasta, Chili.
Cristobal Olivares/Bloomberg via Getty Images

La batterie d’une Tesla Model Y, découpée.
Patrick Pleul/alliance photo via Getty Images

Mais les chercheurs ont également découvert de bonnes nouvelles : dans une région beaucoup plus vaste, qui comprend toute la partie chilienne du triangle du lithium, aucune des trois espèces de flamants roses n’a décliné. Ainsi, alors que l’exploitation minière pourrait mettre en péril les oiseaux dans le Salar de Atacama, d’autres lacs peuvent encore abriter des flamants roses et peut-être même amortir les pertes ailleurs, selon l’étude. (Dans le Salar de Atacama, les flamants roses ne sont pas nécessairement morts ; ils peuvent simplement s’être envolés vers un autre lac ou avoir eu moins de bébés d’une année sur l’autre en raison d’un manque de nourriture.)

Cela signifie que les scientifiques et les ingénieurs ont une rare opportunité de limiter l’impact de l’exploitation minière sur ces oiseaux emblématiques avant qu’il ne soit trop tard.

Sauver la faune alors que la demande de lithium augmente

Au cours des deux dernières décennies, la production de lithium a été multipliée par huit dans le triangle du lithium – et il ne fait aucun doute qu’elle continuera à exploser. Presque tous les 20 plus grands constructeurs automobiles du monde se sont engagés à vendre plus de véhicules électriques, et les marchés des batteries de secours domestiques et d’autres appareils électroniques sont également en croissance. “Le Chili, la Bolivie et l’Argentine font tous pression pour étendre les opérations d’extraction de lithium”, a déclaré Senner.

C’est l’une des raisons pour lesquelles des études comme celle-ci sont “nécessaires de toute urgence”, a déclaré Gonzalo Gajardo, chercheur à l’Universidad de Los Lagos, Osorno, au Chili, qui n’était pas non plus affilié à l’étude. Bien que ces résultats ne montrent que des corrélations – ils ne prouvent pas que l’extraction du lithium entraîne le déclin des flamants roses – ils sont toujours utiles, a-t-il déclaré. “Nous devons consacrer plus de science à comprendre comment le rétrécissement des lacs salés affecte leur biodiversité”, a-t-il déclaré.

Un troupeau de flamants roses dans la Laguna Colorada dans la Réserve nationale de faune andine Eduardo Abaroa en Bolivie.
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Les chercheurs appellent également les entreprises à développer des pratiques minières plus durables. Lilac Solutions, une startup soutenue par BMW et un fonds dirigé par Bill Gates, affirme avoir développé une technologie qui extrait le lithium des saumures sans utiliser de bassins d’évaporation. L’entreprise vend des perles que les sociétés minières peuvent jeter dans des réservoirs de saumure, où elles absorbent le lithium. “Le lithium peut être produit proprement”, a déclaré David Snydacker, PDG de la société, dans une interview accordée à S&P Global Market Intelligence l’automne dernier.

Le recyclage peut également aider à réduire la demande de lithium, bien qu’il reste encore un long chemin à parcourir. Seulement environ 5 % des cellules lithium-ion sont recyclées aujourd’hui. “Il y a beaucoup d’obstacles”, a déclaré Agusdinata. Le recyclage des batteries peut être dangereux, par exemple, et les cellules ont tendance à se dégrader avec le temps. D’ici 2030, le recyclage devrait fournir moins de 6% de la demande mondiale de lithium, a-t-il déclaré.

Le Chili, qui contrôle environ la moitié des réserves mondiales de lithium, est en train de réécrire sa constitution, et la co-auteure de l’étude, Cristina Dorador Ortiz, microbiologiste, fait partie du comité de rédaction. Une façon de renforcer la constitution, a-t-elle dit à Vox, est de considérer les impacts écologiques avant d’accorder aux entreprises le droit d’exploiter. “Il est impossible d’arrêter l’exploitation minière”, a déclaré Dorador Ortiz. “Mais nous devons faire mieux.”