L’étude Wash U révèle que la qualité de l’air s’est améliorée pendant la pandémie

Lorsque les gouvernements du monde entier ont adopté des politiques de verrouillage strictes pour ralentir la propagation du coronavirus au début de 2020, une expérience massive et imprévue a commencé : un test de ce qui arrive à la qualité de l’air lorsque des millions de personnes arrêtent soudainement de conduire.

Avec moins de voitures, de camions et d’autobus sur les routes, la qualité de l’air s’est visiblement améliorée dans les villes du monde entier. A Los Angeles, le air clair offert un rare aperçu des montagnes de San Gabriel, tandis que la brume normalement épaisse de smog dissipé à New Delhi.

Des chercheurs de l’Université de Washington ont découvert que les concentrations de dioxyde d’azote, un polluant atmosphérique nocif provenant de la combustion de combustibles fossiles, ont chuté de façon spectaculaire au cours des six premiers mois de 2020. À l’aide de données satellitaires, l’équipe a découvert que le polluant avait chuté de plus de 30 % en moyenne dans le monde, par rapport à 2019.

Bien que les scientifiques du monde entier se soient tournés vers la pollution par le dioxyde d’azote au début de la pandémie, leurs recherches se sont principalement concentrées sur la surveillance du polluant dans l’atmosphère terrestre, des milliers au-dessus des villes et des villages.

Mais la pollution au niveau du sol est ce qui affecte la santé humaine, a déclaré le spécialiste de l’atmosphère Matthew Cooper.

“Peu importe ce qui se passe à sept kilomètres, car personne ne respire là-bas”, a déclaré Cooper, qui a dirigé l’étude en tant que chercheur invité à l’Université de Washington. “Ce qui compte, c’est ce qui se passe au niveau du sol, là où tout le monde a le nez.”

Mesurer la pollution de l’air à la surface de la Terre peut être difficile, en partie parce que de nombreuses grandes villes ne disposent pas d’équipement de surveillance de la qualité de l’air.

Sur les 215 villes incluses dans l’étude, près d’un tiers – principalement en Afrique subsaharienne et en Asie du Sud-Est – n’avaient pas de stations de surveillance.

Pour créer une carte mondiale de la pollution par l’azote pendant la pandémie, l’équipe s’est appuyée sur les données satellitaires de l’Agence spatiale européenne Instrument de surveillance TROPOspheric.

Connu sous le nom de spectromètre, l’appareil mesure la quantité de lumière réfléchie vers le satellite à différentes longueurs d’onde, permettant aux scientifiques de calculer la concentration de polluants atmosphériques spécifiques dans l’atmosphère. Ils introduisent ensuite les données dans un modèle mathématique qui tient compte des conditions météorologiques et des émissions de dioxyde d’azote, produisant une carte détaillée de la fluctuation du dioxyde d’azote au fil du temps.

Les résultats ont montré un “changement spectaculaire à court terme” des concentrations de dioxyde d’azote dans le monde pendant la pandémie, a déclaré Randall Martin, professeur d’ingénierie à l’Université de Washington.

Certaines avancées technologiques, telles qu’une meilleure efficacité énergétique, ont lentement réduit la pollution atmosphérique au fil du temps – mais les changements liés à la pandémie dans les transports ont eu un effet beaucoup plus important et plus immédiat.

“Les réductions qui se sont produites au cours de ces verrouillages COVID sont comparables à 15 ans de réductions technologiques à l’échelle mondiale”, a déclaré Martin, l’un des co-auteurs de l’étude.

L’équipe a également trouvé de grandes différences dans la pollution de l’air dans les villes.

À Atlanta, par exemple, la concentration globale de dioxyde d’azote a chuté de 28 % d’avril 2019 à 2020, mais la moyenne à l’échelle de la ville masquait une importante variabilité géographique.

Par rapport au centre-ville d’Atlanta, les résidents vivant à proximité des centrales électriques au charbon et de l’aéroport de la ville ont connu des baisses beaucoup plus importantes du dioxyde d’azote, jusqu’à 40 %. Près d’un million de personnes ont connu des baisses de seulement 10 % ou moins.

La capture de ces différences à petite échelle au sein des villes peut aider à identifier les quartiers où la qualité de l’air est mauvaise, a déclaré Cooper.

“Même dans les pays les plus riches, la plupart des villes ont un ou deux moniteurs au maximum et ils ne vous disent vraiment que ce qui se passe sur ce moniteur”, a déclaré Cooper. “Il peut y avoir d’importants problèmes de justice environnementale même dans les villes qui ont un système de surveillance.”

Suivez Shahla sur Twitter : @shahlafarzan