Les véhicules électriques, c’est bien, mais le coût environnemental des batteries au nickel est trop élevé

Votre prochain achat majeur sera peut-être un véhicule électrique, mais la plupart des batteries des véhicules électriques sont fabriquées avec du nickel, ce qui est un mauvais choix pour les amoureux de la planète. L’augmentation de la demande de nickel qui en découle accélère l’exploitation à ciel ouvert des forêts tropicales et entraîne d’autres conséquences négatives en Indonésie et aux Philippines. Nous avons besoin d’une partie de l’exploitation minière pour abandonner le transport à base de carbone, mais l’exploitation à ciel ouvert dans les environnements tropicaux représente un coût trop élevé à payer. Au lieu de cela, les acheteurs devraient choisir des véhicules électriques avec des batteries au lithium fer phosphate (LFP), qui ont un impact environnemental beaucoup plus gérable.

Contrairement à de nombreux minéraux qui peuvent être extraits dans des excavations profondes, qui sont relativement petites, ce nickel latéritique est répandu et peu profond. De tels dépôts ne se forment que dans des environnements tropicaux avec de fortes précipitations saisonnières avec un socle géologique particulier. Nécessairement, la première étape pour obtenir ce nickel est d’enlever tout ce qui vit à la surface, ce qui signifie souvent la forêt tropicale. Partout, la forêt tropicale est bien connue pour sa grande biodiversité, mais les forêts tropicales d’Indonésie et des Philippines sont d’une diversité spectaculaire et contiennent une multitude d’espèces uniques en raison du taux élevé de spéciation dans les milieux insulaires. De plus, ces mines entraînent souvent la libération de chrome-6 – qui est à la fois toxique et cancérigène – dans les cours d’eau. De plus, une fois la couche arable enlevée, les pluies tropicales emportent beaucoup de sédiments, qui sont transportés sur les récifs coralliens adjacents. C’est pourquoi, en matière d’exploitation minière, l’exploitation à ciel ouvert est l’option nucléaire.

Un hic ici est que, en raison de la chimie impliquée, il faut des procédés spécialisés et coûteux pour rendre le nickel des mines à ciel ouvert tropicales utilisable dans les batteries. Pour cette raison, la plupart des batteries tirent leur nickel des mines de roche dure. Cependant, avec la demande de nickel pour les véhicules électriques en croissance exponentielle, de plus en plus de nickel extrait à ciel ouvert est destiné aux véhicules électriques, malgré le coût. Non seulement cela, mais à mesure que les véhicules électriques consomment de plus en plus de nickel de roche dure disponible, les utilisations qui peuvent utiliser l’une ou l’autre source (comme l’acier inoxydable) se déplaceront davantage vers le nickel extrait à ciel ouvert. C’est parce qu’il y a peu de perspectives de croissance dans l’extraction du nickel en roche dure. Par conséquent, la majeure partie de l’augmentation de la production de nickel proviendra de l’extraction à ciel ouvert très destructrice, en particulier en Indonésie et aux Philippines.

L’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) a déterminé que plus de 40 000 espèces sont menacées d’extinction. Cela représente 28 % de toutes les espèces évaluées. La crise de la biodiversité est parallèle et en tandem avec la crise climatique. Ces deux crises doivent être traitées ensemble, et non en concurrence l’une avec l’autre. Un élément nécessaire pour faire face à la crise climatique est la réduction des émissions de gaz à effet de serre des véhicules, et les véhicules électriques en sont un élément essentiel.

De toute évidence, nous devons passer aux véhicules électriques, et cela gagne beaucoup de soutien non seulement ici à Washington mais aussi à l’échelle nationale. Cependant, dans nos tentatives pour résoudre une crise, nous risquons d’en exacerber une autre. Heureusement, nous pouvons avoir des véhicules électriques avec des batteries avec des matériaux provenant de manière responsable. Des batteries fonctionnelles sans nickel existent et sont disponibles dans certaines voitures électriques. Ces batteries LFP utilisent des matériaux disponibles sans causer un impact environnemental aussi important.

Malheureusement, il peut être difficile d’obtenir des informations fiables sur le type exact de batteries utilisées par les différents véhicules électriques. Les sites Web des fabricants ne mentionnent presque jamais cela, et d’après mon expérience, les vendeurs sont généralement mal informés à ce sujet. Mais, pour autant que je sache, parmi les véhicules électriques que vous pouvez commander aujourd’hui, voici les modèles qui utilisent des batteries LFP : Tesla Model 3 à propulsion arrière ; Batterie standard Rivian R1T; Batterie standard Rivian R1S. Tous les autres véhicules disponibles aujourd’hui utilisent des batteries à haute teneur en nickel, mais d’autres modèles LFP seront probablement bientôt disponibles et seront probablement plus abordables que ceux énumérés ci-dessus. Les batteries à haute teneur en nickel présentent certains avantages par rapport au LFP, mais leur coût environnemental est trop élevé.

Actuellement, des véhicules électriques équipés de batteries LFP sont produits en série en Inde et en Chine, et certains d’entre eux sont actuellement disponibles en Australie et en Amérique du Sud. Jusqu’à présent, le marché américain met toutefois l’accent sur les modèles de haute performance et de luxe. Cela me rappelle les années 1960, lorsque les constructeurs automobiles américains continuaient à pousser de gros véhicules énergivores avec une obsolescence planifiée, pour perdre des parts de marché au profit de Toyotas, Datsuns/Nissans et Volkswagens fiables et économiques. Peut-être que votre prochain véhicule portera un nom dont vous n’avez pas encore entendu parler, comme BYD ou Mahindra.