Les responsables de l’environnement demandent deux ans de plus pour tester les écoles pour les PCB

Un panneau à l'extérieur du campus de Burlington High School's Institute Road - FICHIER: COURTNEY LAMDIN ©️ SEVEN DAYS

  • Dossier : Courtney Lamdin ©️ Sept jours
  • Un panneau à l’extérieur du campus de Burlington High School’s Institute Road

Les responsables du département de la conservation de l’environnement du Vermont demandent aux législateurs des États une prolongation de deux ans de la date limite pour tester les écoles pour les PCB en suspension dans l’air. Ils disent que le temps supplémentaire leur permettra de mieux soutenir les écoles qui détectent la contamination par les produits chimiques toxiques, également connus sous le nom de biphényles polychlorés.

L’année dernière, les législateurs ont alloué 4,5 millions de dollars pour tester chaque école du Vermont construite avant 1980 pour les PCB. La date limite : 1er juillet 2024. La législation fait suite à la découverte de PCB en suspension dans l’air à l’école secondaire de Burlington à l’automne 2020 – alors que le district scolaire se préparait à d’importantes rénovations – qui ont conduit à la fermeture du campus. L’année dernière, les commissaires scolaires de Burlington ont voté pour raser le bâtiment existant et en construire un nouveau sur le campus Institute Road de l’école secondaire.

Les responsables de l’État se sont préparés aux tests de PCB à l’échelle de l’État en sondant les écoles pour voir celles qui sont qualifiées et en passant des contrats avec six sociétés de conseil en environnement pour effectuer le travail. Ils ont également publié des directives mises à jour qui détaillent ce que les écoles doivent faire si certains niveaux de contaminants sont détectés.

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Mais lors d’une réunion du Comité sénatorial de l’éducation la semaine dernière, le commissaire du DEC Peter Walke et la responsable principale du programme environnemental Patricia Coppolino ont déclaré aux législateurs que la date limite de 2024 ne leur permettrait pas de fournir une réponse personnalisée aux écoles présentant des concentrations élevées de PCB dans l’air.

“Je pense que nous nous sommes mis en place pour une incapacité à fournir ce niveau de service que les Vermontois voudront en réponse à la découverte de PCB à l’école si nous essayons d’accélérer le processus de test”, a déclaré Walke aux législateurs.

Sur les quelque 450 écoles du Vermont, au moins 318 se qualifient pour les tests de PCB parce qu’elles ont été construites ou rénovées à l’époque où les produits chimiques étaient utilisés dans les matériaux de construction comme le mastic de fenêtre, les ballasts d’éclairage et la colle à carrelage. Soixante-dix autres écoles n’ont pas encore répondu à l’enquête de l’État qui détermine leur admissibilité, a déclaré Coppolino.

Les tests coûteront entre 15 000 $ et 20 000 $ pour chaque école, a déclaré Walke. Le processus de test complet – de la détermination des pièces à tester à la transmission des résultats à la communauté – prendra de six à huit semaines.

Dans une interview mardi, Coppolino a expliqué son désir de voir la date limite repoussée.

“Il y a beaucoup d’écoles, et ce sont des informations techniques, et je veux m’assurer que le personnel peut avoir la possibilité de tout examiner attentivement [and] fournir des réponses et une assistance attentionnées aux écoles », a déclaré Coppolino. « Le simple fait d’échantillonner les écoles est facile, mais cela ne tient pas compte de ce qui se passe si des problèmes d’air intérieur sont identifiés dans une école.

Coppolino a déclaré que les tests commenceront probablement entre avril et juin de cette année.

Au comité la semaine dernière, Sen. Brian Campion (D-Bennington) a demandé à Walke et Coppolino s’il était sage de prolonger le processus de test, étant donné que cela pourrait potentiellement signifier que les étudiants étaient exposés à des produits chimiques nocifs pendant une plus longue période. Walke a déclaré que le DEC veillerait à ce que les écoles les plus susceptibles d’être contaminées – par exemple, celles construites à l’époque de «l’apogée» des PCB, entre 1960 et 1980 – obtiennent la première priorité pour les tests.

Une question cruciale est de savoir comment le nettoyage des PCB sera financé. La loi 74 donne au DEC le pouvoir d’exiger des mesures correctives lorsque des niveaux élevés de BPC sont détectés, mais ne fournit aucun financement.

La semaine dernière, Campion a exhorté Walke à contacter la délégation fédérale du Vermont pour tenter d’obtenir des fonds pour faire face à toute contamination. Walke a également lancé l’idée de travailler avec le bureau du procureur général pour intenter une action en justice afin d’obtenir un financement. Monsanto, le seul producteur de PCB aux États-Unis de 1935 à 1977, a récemment versé des millions aux étudiants, parents et enseignants exposés aux produits chimiques par le biais de ballasts légers chargés de PCB au Sky Valley Education Center dans l’État de Washington.

Le DEC prévoit de présenter un calendrier plus détaillé des tests aux législateurs plus tard ce printemps. Les législateurs devraient adopter une nouvelle législation afin de prolonger la date limite des tests jusqu’en 2026.

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