Les prix du lithium montent en flèche alors que la Chine consolide sa position de leader

Les prix du lithium ont explosé, et ils ne vont pas baisser de si tôt. En tant que composant essentiel des voitures électriques et de l’énergie solaire, la demande de batteries lithium-ion va continuer à grimper alors que le monde tente de tenir ses promesses de décarbonation. En fait, selon les estimations de l’Agence internationale de l’énergie, la demande mondiale pour «l’or blanc» devrait augmenter de 4 000% d’ici 2040 seulement si les objectifs climatiques mondiaux sont atteints.

Ironiquement, cette composante essentielle des énergies renouvelables est une ressource finie (lire : non renouvelable) avec des fondements géopolitiques considérables. La production mondiale de lithium est dominée par juste une poignée de pays. L’Australie est le premier producteur, suivie du Chili, de la Chine et de l’Argentine. Aujourd’hui, l’Argentine et la Chine s’associent dans une alliance qui rend nerveux de nombreux acheteurs de lithium et concurrents potentiels, alors que l’oligopole sur le métal du sud après devient encore plus petit. Ce mois-ci, le président argentin Alberto Fernandez signé sur La Chine est ambitieuse Initiative Ceinture et Route, un vaste projet d’infrastructure mondial conçu pour renforcer l’économie chinoise, favoriser le commerce international et renforcer la présence économique et industrielle de la Chine dans les pays du monde entier. Alors que l’Argentine et la Chine se rapprochent, les prix du lithium ont atteint un niveau record à 78 000 USD la tonne, soit plus du quadruple de son prix d’il y a quatre ans.

L’Argentine est l’un des points du soi-disant « triangle du lithium » d’Amérique du Sud, qui détient au total plus de la moitié des réserves mondiales de lithium. Alors que l’Australie et l’Amérique du Sud représentent ensemble 85 % de la production mondiale de lithium, selon le fournisseur d’informations commerciales IHS Markit, la Chine elle-même possède d’énormes réserves de lithium et les entreprises chinoises raffinent les deux tiers du lithium mondial, ce qui les place à un point critique. de la chaîne d’approvisionnement mondiale. De plus, les entreprises chinoises sont les plus gros acheteurs et investisseurs de mines de lithium, tant au pays qu’à l’étranger, ce qui leur confère une quasi-omniprésence sur le marché mondial du lithium. Ensemble, la Chine et l’Argentine représentent une force formidable avec un effet de levier considérable sur la transition énergétique verte mondiale.

De plus, les importantes réserves de lithium de la Chine ont récemment augmenté considérablement avec la découverte d’un nouveau gisement de lithium près du mont Everest. La vaste cache de métal alcalin récemment découverte pourrait être la troisième plus grande de Chine. Selon des scientifiques de l’Institut de géologie et de géophysique de l’Académie chinoise des sciences (CAS), le gisement pourrait contenir jusqu’à 1 million de tonnes d’oxyde de lithium. Le gisement de minerai a déjà été jugé digne d’être exploité, avec une teneur en lithium suffisamment élevée pour avoir une “valeur industrielle”. Le gisement est peu profond, facilement extractible et constitue une énorme avancée sur les marchés mondiaux du lithium pour Pékin.

Alors que de nombreux pays occidentaux ont déclaré qu’ils réduiraient leur dépendance vis-à-vis de la Chine pour le lithium, cette nouvelle découverte, ainsi que l’alliance fraîchement encrée avec l’Argentine, rendront cet objectif beaucoup plus difficile. Alors que les représentants chinois affirment que cette décision n’est rien de plus qu’une bonne affaire liée à une demande claire du marché, l’Occident se sent néanmoins menacé par le pouvoir de négociation potentiel que la consolidation du marché donnera à Pékin alors que la demande de lithium continue de monter en flèche à travers le monde. “Ces tendances indiquent que le contrôle de l’industrie du lithium pourrait récolter des avantages majeurs à l’avenir, ce qui augmentera probablement la discorde géopolitique entre les grandes puissances”, a déclaré Ryan Berg, chercheur principal au centre de réflexion basé à Washington, le Center for Strategic and International Studies. a été cité par la macroéconomie chinoise

Face à cette réalité, l’Occident s’empresse d’augmenter sa propre production de lithium. Le Royaume-Uni est rejoindre la course en extrayant du minerai qui ne contient que 1 % de lithium, ce qui est désormais une activité intéressante compte tenu du taux actuel du métal ainsi que des implications géopolitiques de la capacité de production nationale de lithium. Aux États-Unis aussi, la Californie jette son chapeau dans le ring. Le gouverneur Gavin Newsom a annoncé un investissement de 35 millions de dollars dans l’exploitation minière du lithium dans la vallée impériale de l’État, qui est maintenant commercialisée sous le nom de “l’Arabie Saoudite du lithium.” Bien qu’il s’agisse d’une exagération quelque peu risible lorsque l’on compare les réserves de lithium de la Vallée impériale à celles de l’Australie ou du Triangle du lithium, la Vallée impériale a le potentiel d’atténuer la dépendance des États-Unis au lithium raffiné en Chine.

Par Haley Zaremba pour Oilprice.com

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