Les nations du monde commencent à élaborer le premier traité mondial sur la pollution plastique | La science

Chaque année, on estime que 11 millions de tonnes de déchets plastiques pénètrent dans l’océan, soit l’équivalent de la valeur d’un cargo chaque jour. La marée montante – dans les océans et au-delà – n’est qu’un symptôme de problèmes beaucoup plus vastes : conception de produits non durable, consommation à courte vue et gestion insuffisante des déchets, selon les scientifiques. Pour freiner l’inondation, déclare Jenna Jambeck, ingénieure en environnement à l’Université de Géorgie, “nous devons prendre plus d’actions et cela doit être plus en amont” dans le processus de production.

C’est exactement ce que les négociateurs de 193 pays se proposent de faire lorsqu’ils se réuniront à Nairobi, au Kenya, la semaine prochaine. Leur objectif ambitieux : créer un comité de négociation qui tentera de forger, d’ici 2 ans, un nouveau traité mondial destiné à lutter contre la pollution plastique.

Une proposition déjà publiée, inspirée du traité sur le climat des Nations Unies, demanderait aux nations d’adopter des plans d’action, de fixer des objectifs contraignants de réduction des déchets et d’établir des systèmes de surveillance et un nouvel organe consultatif scientifique mondial. « Il était temps », déclare Chelsea Rochman, écologiste à l’Université de Toronto, qui a appelé les nations à s’attaquer au problème.

Les efforts internationaux existants pour réduire les déchets marins et l’exposition aux produits chimiques dangereux comprennent certaines mesures liées à la pollution plastique. Mais aucun traité mondial ne tente de réduire la pollution en ciblant l’ensemble du cycle de vie d’un produit, de sa naissance en tant que matière première à sa mort, s’il devient un déchet. Adopter une approche aussi large des plastiques, déclare Anja Brandon, analyste politique à l’Ocean Conservancy, “sera une entreprise scientifique beaucoup plus importante”.

D’une part, les chiffres rigoureux et comparables sur l’étendue et les sources du problème sont rares, ce qui rend difficile l’identification des points chauds de pollution ou la détection des tendances. Les groupes à but non lucratif et les agences gouvernementales utilisent des dizaines de protocoles différents pour étudier les déchets sur les plages, par exemple. Les méthodes de comptage des microplastiques dans l’eau – rejetées à partir de tissus synthétiques, par exemple, ou formées lorsque de gros objets en plastique se dégradent – varient également. “Il y a plusieurs trous dans les données”, dit Jambeck.

Le nouveau traité pourrait aider en promouvant ou en établissant des méthodes standard de mesure et de comptabilisation. Une telle approche, appelée comptabilité économique environnementale, est déjà utilisée dans certains pays pour suivre diverses matières premières. Et une méthode connue sous le nom d’analyse du bilan massique, qui suit la quantité de matériaux entrant et sortant des processus de production, est prometteuse pour quantifier la quantité de plastique recyclé utilisée dans les nouveaux produits.

Même après que les scientifiques se soient installés sur des mesures standard, la collecte de ces chiffres pourrait être un défi, note Jambeck, en particulier dans les pays en développement avec des infrastructures réglementaires et de recherche relativement faibles. Le Programme des Nations Unies pour l’environnement (PNUE), qui accueille la prochaine réunion, s’est efforcé d’accroître la capacité de surveillance avec des programmes de formation et des cours en ligne. De tels efforts seraient aidés par un nouveau traité qui encourage le financement et les avancées technologiques. La télédétection via des satellites et des drones, par exemple, pourrait identifier plus facilement les tendances de la pollution plastique, réduisant ainsi le besoin d’enquêtes au sol à forte intensité de main-d’œuvre.

Des données industrielles plus détaillées sur la production, le transport et la consommation de plastiques pourraient également aider les pays à réduire la pollution, selon les chercheurs. Mais de nombreux pays autorisent les entreprises à garder ces chiffres confidentiels, ce qui rend difficile de calculer comment le plastique se déplace dans l’économie et dans l’environnement. Et personne ne suit systématiquement ces informations. L’Ocean Conservancy, par exemple, a eu du mal à savoir combien les entreprises de plastique recyclé utilisent, dit Brandon. Les chercheurs réfléchissent encore aux chiffres qui seraient les plus utiles et à la manière dont le traité pourrait contribuer à rendre ces informations plus accessibles.

Les négociateurs seront également confrontés à une question clé : combien de pollution plastique est trop ? Il est clair que les sacs en plastique, les engins de pêche jetés et les microplastiques peuvent tuer la faune, mais les scientifiques commencent tout juste à comprendre comment calculer les risques. Le traité pourrait aider à catalyser de tels efforts, déclare Rochman, qui a récemment aidé les régulateurs californiens à concevoir des protocoles pour fixer des seuils de microplastiques afin de protéger les personnes et les écosystèmes.

La volonté politique de réduire les déchets plastiques sera beaucoup plus forte s’il est connu qu’ils nuisent à l’homme, déclare Karen Raubenheimer, chercheuse en politiques à l’Université de Wollongong. Mais elle pense qu’il est peu probable qu’un accord final appelle à des plafonds durs sur le nouveau plastique. “Il sera difficile à court terme d’arrêter d’utiliser du plastique vierge”, déclare Raubenheimer.

Une grande raison est que de nombreuses utilisations du plastique sont considérées comme essentielles. Les articles en plastique à usage unique sont courants dans les soins de santé, par exemple, pour prévenir la contamination et les infections, et dans l’industrie alimentaire pour empêcher les fruits, les légumes et d’autres produits de se gâter. Même les bouteilles jetables peuvent être vitales dans les zones sans eau potable.

Les négociateurs pourraient appeler à la réduction ou à l’élimination de ce que le PNUE a qualifié de « plastique inutile, évitable et problématique », comme les sacs à provisions à usage unique, les couverts à emporter ou les perles en plastique dans les cosmétiques. Mais les analystes disent que les nations doivent également se concentrer sur les moyens de réutiliser et de recycler les matières plastiques. Actuellement, les chercheurs estiment que moins de 10 % des produits en plastique sont recyclés. Des conceptions de produits plus intelligentes qui favorisent de meilleures pratiques de gestion des déchets pourraient augmenter ce nombre, réduisant ainsi la demande de matériaux vierges.

Essayer de finaliser le nouveau traité en seulement 2 ans est « très ambitieux », admet le PNUE. Mais les chercheurs qui ont vu le plastique s’accumuler sont ravis que les pourparlers commencent même à démarrer. “Les gens mettent des ressources de haut niveau pour essayer de résoudre ce problème d’une manière que nous n’avions pas vue il y a dix ans”, déclare Kara Lavender Law, océanographe physique à la Sea Education Association. “C’est vraiment étonnant.”