Les minuscules micro-plastiques constituent un énorme problème environnemental pour les rivières et les océans, selon des chercheurs

Si le récipient alimentaire en plastique qui contenait votre déjeuner aujourd’hui se retrouve dans une rivière, un ruisseau local ou l’océan Atlantique, dans 60 ans, les gens pourraient le trouver, raisonnablement intact. Le reste du récipient se sera dégradé en micro-plastiques – de minuscules particules visibles uniquement au microscope. Des poissons ou des crevettes pourraient avoir ingéré ces particules, remplissant leurs tripes à la place de la nourriture. Les gens ont peut-être bu sans le savoir ces particules de plastique dans l’eau qui coule de leurs robinets.

Les microplastiques et leurs homologues encore plus petits, les nanoplastiques, constituent un danger environnemental mondial. Ils polluent les océans et les rivières, nuisant à la vie aquatique, et potentiellement aux animaux et aux humains. Pourtant, ces polluants sont peu étudiés et, dans certains cas, mal compris.

Jack Kurki-Fox, chercheur associé à la NC State University de Raleigh, en Caroline du Nord, a prélevé des échantillons d’eau de surface à 15 jauges de courant dans tout le bassin de la rivière Neuse, établies par l’US Geological Survey. Les données préliminaires montrent que 70% des 6 100 échantillons prélevés dans le bassin ont été confirmés comme contenant du plastique, a déclaré Kurki-Fox lors d’une présentation au NC Water Resources Research Institute la semaine dernière.

Kurki-Fox et ses collègues avaient également collecté des «macro-plastiques» dans ces cours d’eau. Ceux-ci incluent des pneus, des sacs, des ballons de plage, des tasses et des bouteilles. Ces gros objets se détachent avec le temps, créant des micro-plastiques. À l’aide d’un équipement d’analyse spécial, les scientifiques ont trouvé un filament qui ressemblait à de la cellophane ; il venait de la doublure d’une tasse de café.

Pour illustrer la longue durée de vie de nombreux plastiques, les chercheurs ont trouvé des plastiques provenant d’un produit connu sous le nom de bakélite dans le bassin de la rivière Neuse. L’un des premiers plastiques, la bakélite a été commercialisée en 1908 et a été abandonnée dans les années 1940.

Des questions déconcertantes, à mesure que les plastiques se dégradent – à cause de l’exposition au soleil, de l’âge, de la lixiviation, des intempéries – leurs propriétés chimiques peuvent changer. Ils deviennent plus difficiles à identifier.

“Nous manquons de données et de réglementations sur la plupart d’entre eux”, a déclaré Susanne Brander, une scientifique anciennement à l’UNC Wilmington, qui est maintenant à l’Oregon State University. « Ces produits chimiques ne restent pas en place. Nous ne pouvons pas facilement éliminer les microplastiques de l’environnement. »

La plupart des plastiques ne sont pas recyclables. Seuls ceux étiquetés n° 1 et n° 2, et occasionnellement n° 5, doivent aller dans le bac de recyclage. Le reste est éliminé dans des décharges. Les États-Unis et l’Europe avaient l’habitude d’expédier une grande partie de leurs déchets plastiques vers les pays asiatiques, qui n’accepteront plus le matériau. Des pays plus riches, comme les États-Unis, imposent désormais leur plastique aux pays d’Afrique, où il provoque des catastrophes environnementales et des droits du travail.

Les scientifiques et les défenseurs de l’environnement savent depuis les années 1970 que les plastiques sont un polluant persistant, mais peu étudié, susceptible de faire des ravages sur la santé humaine et l’environnement. Des dizaines de milliers de substances sont utilisées dans les plastiques. Et les propriétés chimiques des plastiques changent en fonction des intempéries, de l’âge, de l’exposition au soleil, voire de la salinité de l’eau.

“Nous manquons de temps. Les gens en ont assez que rien ne soit fait », a déclaré Bonnie Monteleone, scientifique et directrice exécutive du Plastic Ocean Project, lors de la conférence. “La nature ne sait pas quoi faire de ces particules de plastique.”

On estime que 14 millions de tonnes de micro-plastiques dans le monde se sont déposées sur le fond marin. Les minuscules particules de plastique peuvent également pénétrer dans l’air, par exemple par les embruns marins, où les personnes et les animaux peuvent ensuite les inhaler.

“L’océan les a absorbés pendant des années et maintenant ils nous les recrachent”, a déclaré Brander de l’Oregon State University.

Dans l’eau salée, comme celle le long de la côte ou dans les marais, les nanoplastiques, les particules les plus infimes, ont tendance à se figer ou à se regrouper. Les particules d’eau salée ont également tendance à flotter davantage que celles d’eau douce, où elles s’enfoncent souvent dans le lit de la rivière.

Que ce soit en mer ou à l’intérieur des terres, les formes de vie aquatiques qui consomment ces particules souffrent. Monteleone et d’autres chercheurs ont étudié les réponses des larves de poissons nouvellement écloses aux microplastiques. Les larves les plus exposées ont passé plus de temps près des parois des conteneurs – également appelées “le périmètre de l’anxiété”. (Comme les gens qui aiment les fêtes, les larves de poissons qui se rassemblent au centre du récipient font preuve d’« audace ».)

Les larves de poissons qui consommaient des microplastiques se développaient également plus lentement. Les scientifiques pensent que l’un des facteurs est que le corps étranger prend de la place dans l’intestin, ce qui rend les larves de poisson moins affamées. “Ils ne reçoivent pas leur nutrition complète”, a déclaré Monteleone.

L’exposition aux micro-plastiques a également influencé la fréquence et la durée pendant lesquelles les larves de poisson “gelaient” sur place et les angles dans lesquels elles tournaient.

Ces comportements inhabituels sont importants car ils montrent comment les larves interagissaient avec leur environnement. Les signes de stress et leur réticence à se déplacer rendent les larves sujettes aux prédateurs. Cela bouleverse le cycle de l’écosystème, en fin de compte tout le long de la chaîne alimentaire jusqu’aux humains.

Les gens ont créé le problème et maintenant il incombe aux gens de trouver la solution. Compte tenu de notre dépendance au plastique – dans les sacs, les emballages, les pailles, les couverts, les vêtements, les brosses à dents, les pneus et même le revêtement des tasses à café – « nous avons besoin de solutions immédiates à ces matériaux omniprésents et non recyclables », a déclaré Monteleone. Installez un filtre sur votre machine à laver pour capturer le polyester et les autres particules de plastique dans les vêtements. Achetez et utilisez moins de plastique, dans l’esprit d’une « économie circulaire ». Si vous devez acheter de nouveaux articles en plastique, faites-le uniquement s’ils portent le code n° 1 ou n° 2, ou achetez des articles fabriqués à partir de plastique recyclé. “Chaque fois que nous retirons un morceau de plastique de l’étagère, nous ajoutons au problème”, a déclaré Monteleone. “Nous devons réfléchir sérieusement à une solution.”