Les investisseurs activistes s’emparent de la durabilité et de l’ESG dans les campagnes

À présent, les investisseurs connaissent bien l’histoire.

Un petit fonds spéculatif de démarrage a affronté l’une des plus grandes sociétés pétrolières et gazières au monde et, avec le soutien de gestionnaires d’actifs géants, il est reparti triomphant avec trois sièges au conseil d’administration. Wall Street considère désormais la victoire improbable de Engine No. 1 contre Exxon l’été dernier comme une étape importante dans l’investissement activiste.

Le fonds n’était pas le premier à mener une lutte contre une entreprise dans l’espoir d’exercer une influence, de conduire le changement et, si tout se passe comme prévu, de gagner beaucoup d’argent.

La bataille met en évidence la façon dont ces investisseurs agressifs utilisent à leur avantage l’examen minutieux des politiques et des réponses des entreprises à la crise climatique.

Aujourd’hui, un large consensus se forme alors que les investisseurs puisent dans la conscience sociale croissante de la population. Avinash Mehrotra, responsable mondial de la pratique d’activisme et de conseil aux actionnaires de Goldman Sachs et de sa pratique de défense contre les OPA, a qualifié l’ESG de “l’une des choses les plus importantes qui se produisent dans le paysage de l’activisme actionnarial aujourd’hui”.

Chaque bataille peut ne pas être aussi exceptionnelle ou couronnée de succès pour les militants que celle de Engine No. 1. Mais les entreprises d’investissement militantes vont commencer à utiliser beaucoup plus fréquemment les préoccupations environnementales et sociales dans leurs campagnes, ont déclaré huit experts à Insider, soulignant les demandes des actionnaires pour une plus grande transparence des entreprises sur des questions que les entreprises n’avaient pas historiquement à partager publiquement.

Les actifs combinés sous gestion pour les campagnes militantes axées sur l’ESG étaient d’environ 90 milliards de dollars au printemps dernier, a déclaré le Boston Consulting Group, contre 20 milliards de dollars cinq ans plus tôt.

Marc Treviño, associé du cabinet d’avocats Sullivan & Cromwell, conseille les entreprises préoccupées par la menace que des militants leur livrent bataille, et il a souvent dit à ses clients : “Regardons les fruits à portée de main sur votre gouvernance, sur votre divulgation, sur la composition de votre conseil d’administration. Réglons cela avant que quelqu’un ne le qualifie de faiblesse pour nous. »

“Nous le faisons maintenant sur le plan environnemental et social”, a-t-il ajouté.

Chris James

Le moteur n ° 1, fondé par Chris James, a été lancé en 2020 et a fait sensation l’année suivante avec sa victoire inattendue sur Exxon.

Moteur n° 1


Les militants placent depuis longtemps la gouvernance – le “G” dans ESG – au cœur des campagnes, poussant à des changements au plus haut niveau des entreprises et défiant les décisions des dirigeants afin, comme ils aiment à le dire, de libérer de la valeur. Mais les experts disent que les militants s’emparent de plus en plus des questions environnementales et sociales pour faire passer leurs revendications.

Les lettres d’investisseurs militants à la direction soulignent des aspects plus socialement conscients, tels que “les considérations des travailleurs ou les préoccupations des parties prenantes, au-delà des actionnaires”, a déclaré Zach Oleksiuk, directeur général de l’activité de conseil aux entreprises d’Evercore.

“Je ne crois pas que cela signifie que les militants se concentrent véritablement sur la question”, a déclaré Oleksiuk. “Ils peuvent s’en soucier sur le plan personnel, mais je pense que le fait est qu’ils se concentrent sur des problèmes où ils peuvent affecter leur thèse plus large.”

“Chaque industrie est vulnérable” avec une nouvelle saveur d’activisme

L’augmentation du nombre d’activistes se concentrant sur ces thèmes est un sous-produit de la domination des fonds indiciels. Quelques gestionnaires de fonds géants, dont BlackRock, Vanguard et State Street Global Advisors, intègrent des considérations environnementales, sociales et de gouvernance dans leurs stratégies d’investissement et leurs décisions de vote dans les sociétés dont ils gèrent les actions pour leurs clients.

“Nous commençons à voir tous les investisseurs prendre leur propriété beaucoup plus au sérieux. Vous voulez du changement dans les entreprises ? Vous savez quoi ? Vous les possédez tous. Cela ne se produit pas dans un autre monde”, a déclaré Aniket Shah, responsable mondial de l’ESG et recherche sur la durabilité à Jefferies.

“Ces entreprises possèdent les entreprises du monde. Et nous voyons cette idée qu’elles ne sont pas toutes des militantes, mais elles sont toutes devenues plus actives avec les entreprises”, a déclaré Shah. “Pour moi, c’est la véritable histoire de ces dernières années.”

Et les militants, toujours à l’affût de nouvelles cibles potentiellement vulnérables, savent que les entreprises ne cesseront de faire face aux pressions de ces grands investisseurs ou des nouvelles générations d’investisseurs, qui ont tendance à s’intéresser aux solutions des entreprises à la crise climatique et aux positions sur la justice raciale – dans la mesure où ils en ont.

Ces dernières années, des entreprises axées sur la durabilité ont été lancées, telles que Inclusive Capital Partners, fondée par l’investisseur activiste vétéran Jeff Ubben, et Impactive Capital, une société de gestion d’investissement activiste.

carl ichan

“Je suis vraiment ému à propos de ces animaux et des souffrances inutiles que vous leur faites subir”, a récemment déclaré Carl Icahn à Bloomberg. Il a nommé deux candidats au conseil d’administration de McDonald’s, défiant l’entreprise sur la façon dont elle traite les cochonnes gestantes.

Chip Est/Reuters


Certaines campagnes récentes de grande envergure contre les entreprises ont présenté des aspects sociaux et environnementaux, comme la bataille de l’investisseur activiste Carl Icahn avec McDonald’s au sujet du traitement réservé aux cochons enceintes par la chaîne de restauration rapide. McDonald’s a défendu ses pratiques. Pendant ce temps, Dan Loeb, le PDG de Third Point, a appelé le géant pétrolier Shell à se démanteler, suggérant que sa stratégie pourrait conduire à une réduction des émissions de dioxyde de carbone.

Elizabeth Gonzalez-Sussman, qui représente les militants en tant qu’associée du cabinet d’avocats Olshan Frome Wolosky et responsable de sa pratique d’investissement activiste ESG, a déclaré que la crise climatique, le mouvement #MeToo et les crises de justice raciale ont suscité une nouvelle attention de la part des investisseurs. leur argent va et comment les entreprises américaines ont réagi. Les militants ont bondi.

“Si vous n’êtes pas en avance sur les questions environnementales, les questions de durabilité, les questions de changement climatique, et que vous êtes dans une industrie qui est plus vulnérable qu’autrement – bien que maintenant nous constatons que toutes les industries sont vulnérables – vous êtes en retard Cela va avoir un impact sur vos finances, a déclaré Gonzalez-Sussman. Elle a poursuivi: “C’est sur quoi les militants se concentrent.”

À surveiller dans les batailles à venir

Il pourrait y avoir une reprise des campagnes cette année après que la pandémie a ralenti l’activité au cours des deux dernières années, a déclaré Chris Davis, associé chez Kleinberg, Kaplan, Wolff & Cohen.

Avec l’élan derrière l’activisme environnemental et social, les investisseurs qui militent pour le changement ont désormais plus de facilité à appeler les conseils d’administration sur les lacunes, telles que le fait de ne pas répondre de manière responsable aux effets de la crise climatique sur leur entreprise, a déclaré Jessica Strine, PDG du conseil. cabinet Sustainable Governance Partners.

“Si vous pouvez établir ces liens aujourd’hui, cela rend votre dossier assez solide”, a ajouté Strine, qui travaillait auparavant dans la gestion des investissements chez Vanguard.

Gary Gensler, président de la SEC, témoigne lors d'une audience en septembre.

La Securities and Exchange Commission de Gary Gensler a adopté une nouvelle règle pour les votes par procuration qu’un cabinet d’avocats, White & Case, a qualifié de “victoire pour les actionnaires activistes”.

Evelyn Hockstein-Pool/Getty Images


Kathryn Night, directrice générale de la pratique de conseil aux actionnaires chez Lazard, a déclaré qu’une dynamique qu’elle surveillait de près était le soutien croissant des investisseurs institutionnels à diverses propositions, telles que les politiques sur la crise climatique, la diversité et l’équité salariale. Elle s’attend à ce que cette tendance se poursuive lors des prochaines assemblées annuelles des actionnaires.

Pendant ce temps, Night a déclaré qu’elle prêterait attention à un grand changement dans la façon dont les actionnaires choisissent les candidats lors des élections contestées du conseil d’administration.

Auparavant, les actionnaires devaient choisir parmi les nominations proposées par la direction de l’entreprise ou parmi un ensemble de noms concurrents fournis par un actionnaire dissident. L’automne dernier, la Securities and Exchange Commission a adopté une règle qui entrerait en vigueur cette année pour un scrutin “universel”, avec la possibilité pour les investisseurs de mélanger et d’associer efficacement les candidats des deux côtés.

Selon une analyse de novembre du cabinet d’avocats White & Case, ce changement pourrait permettre aux investisseurs activistes d’utiliser plus facilement les campagnes de procuration pour tenter d’élire des administrateurs aux conseils d’administration et de faire avancer leurs objectifs, en particulier les changements liés à l’ESG proposés par les activistes.

Une analyse publiée le mois dernier par le Conference Board et le fournisseur d’analyse ESGAUGE a révélé que la série d’assemblées annuelles des entreprises en 2021 était sans précédent non seulement en termes de nombre de propositions d’actionnaires sur des questions environnementales et sociales qui ont été soumises au vote, mais aussi en le soutien qu’ils ont reçu.

L’organisation prévoit une “collision” cette année entre les entreprises, les investisseurs activistes et l’ensemble des actionnaires autour des contributions politiques, du lobbying lié au climat et des problèmes de lobbying traditionnels.

Les entreprises “mieux vaut être prêtes à ce que les postes au conseil d’administration soient un peu plus vulnérables à l’avenir que par le passé”, a déclaré Jefferies’ Shah.

“Il ne s’agira pas seulement de voter par procuration. Je pense que les gens voudront voir des changements de leadership”, a ajouté Shah. “Et je pense que c’est un changement philosophique dans le comportement des marchés de capitaux.”