Les hivers plus chauds du Maine soulèvent de nouvelles préoccupations

Josh Flynn, PDG de Seabreeze Property Services, se tient jeudi dans une structure de stockage de sel sur le site de Portland de la société. Le réchauffement des hivers du Maine a entraîné une augmentation de l’utilisation du sel, ce qui soulève des préoccupations environnementales. Shawn Patrick Ouellette/Photographe personnel

Les Mainers ne sont pas étrangers aux dangers des routes en hiver. Le mauvais temps apporte des conditions de conduite dangereuses. Le sel gemme ronge les trains roulants et les infrastructures métalliques. Les dégels printaniers entraînent des gelées et des nids-de-poule.

Pendant des générations, ces maux de tête étaient au moins assez prévisibles. Mais à mesure que le changement climatique mondial réchauffe les hivers de l’État, des conditions météorologiques erratiques et violentes entraîneront probablement des nids-de-poule plus dommageables et une pollution de l’eau due à un salage excessif pour faire face à des tempêtes de verglas plus fréquentes.

Au cours de la dernière semaine complète de février, les températures sont passées de bien en dessous de zéro à un record de plus de 60 degrés à Portland. Les températures ont de nouveau chuté immédiatement après et une tempête de neige a frappé le sud du Maine ce week-end.

Ces balançoires erratiques sont-elles un signe avant-coureur des hivers à venir ? Il n’y a pas de réponse facile, mais un réchauffement climatique signifie plus d’incertitude, a déclaré le climatologue de l’État du Maine, Sean Birkel.

“Nous devons faire preuve de prudence en attribuant les événements météorologiques de n’importe quelle saison au changement climatique, mais la tendance générale sur plusieurs décennies est claire”, a-t-il déclaré. « Les hivers se sont considérablement réchauffés. Avec ces conditions météorologiques plus extrêmes, il est cohérent avec le changement climatique global que nous assistons à davantage d’hivers comme celui-ci.

Des cycles de gel-dégel erratiques combinés à des précipitations supplémentaires peuvent créer des conditions printanières au milieu de l’hiver, ajoutant des dommages saisonniers précoces aux routes du Maine à cause des nids-de-poule et des soulèvements de gel.

“Nous constatons plus de fluctuations de température au-dessus et en dessous de zéro – cela ne cesse de rebondir”, a déclaré Brian Burne, ingénieur d’entretien des routes au ministère des Transports du Maine. “Je peux absolument dire que ces types de fluctuations de température, ajoutés à la pluie qui sature le sol et le gèle à nouveau, sont plus dommageables pour la route.”

Une voiture passe devant un nid-de-poule sur Forest Avenue à Portland le 22 février. Shawn Patrick Ouellette/Photographe personnel

“PROBLÈME VRAIMENT VEXANT”

La mesure dans laquelle les tendances au réchauffement endommagent les routes du Maine n’est pas claire. Il y a eu peu de recherches, mais les premiers résultats d’une étude récente du ministère des Transports du Minnesota n’ont trouvé aucune preuve d’événements de gel-dégel plus fréquents dans cet État.

La Nouvelle-Angleterre a perdu trois semaines d’hiver au cours du siècle dernier et les jours de “boue” ont augmenté de quelques semaines par an, a déclaré Sarah Nelson, directrice de recherche au Appalachian Mountain Club. L’hiver n’est pas seulement plus chaud, il est sujet à des hauts et des bas extrêmes, une tendance appelée «coup de fouet hivernal» par un groupe de recherche dont Nelson fait partie.

“Ce n’est pas seulement que les hivers raccourcissent et que nous perdons la couverture de neige, mais il y a un sentiment de beaucoup plus de variabilité”, a déclaré Nelson. « La variabilité croissante des conditions météorologiques est l’un des signes du changement climatique. C’est cette condition inattendue au mauvais moment de l’année qui peut causer ce genre d’impacts (sur les routes et les infrastructures). »

Les conditions hivernales changeantes ont entraîné plus de glace, de grésil et de pluie verglaçante dans le sud du Maine, et plus de pollution de l’eau par des tonnes supplémentaires de sel gemme déversées sur les routes, les allées et les parkings. Le sel est un dégivreur efficace et est largement utilisé à travers le pays. Il est également toxique pour les écosystèmes d’eau douce et un polluant dangereux dans les sources d’eau potable.

“C’est un problème qui est sur notre radar depuis plus d’une décennie”, a déclaré Wendy Garland, directrice de l’évaluation environnementale au Département de la protection de l’environnement du Maine. “Nous constatons que nos cours d’eau et nos eaux deviennent de plus en plus salés avec le temps.”

Un grand nid-de-poule sur Somerset Street à Portland. Brian Burne, ingénieur d’entretien des autoroutes du MaineDOT, affirme qu’il ne fait aucun doute que le réchauffement des hivers accélère les dommages saisonniers sur les routes du Maine. Derek Davis/Photographe personnel

En 2020, le Maine a commandé 535 000 tonnes de sel gemme – 780 livres pour chaque personne dans l’État, selon les estimations d’une étude MaineDOT non publiée. Le sel répandu sur la chaussée ou stocké à découvert finit par s’infiltrer dans les cours d’eau et les eaux souterraines. Le chlorure des gisements de sel peut rester sous terre pendant des années, s’infiltrant lentement dans les cours d’eau à proximité, en particulier en été lorsque les eaux souterraines, et non les eaux de ruissellement, alimentent les cours d’eau.

Dans les petites voies navigables urbaines à proximité de zones fortement salées, les libellules, les éphémères, les mouches des pierres et d’autres organismes critiques ne peuvent pas survivre car l’eau est trop salée, un problème qui provoque une réaction en chaîne dans l’environnement.

« C’est la base de la chaîne alimentaire et une source de nourriture pour les poissons. C’est représentatif de la santé de l’écosystème », a déclaré Garland. “Si les organismes sensibles ne peuvent pas vivre dans le cours d’eau à cause du niveau toxique de chlorure, cela va secouer tout l’écosystème.”

La contamination par le sel constitue également une menace pour l’eau potable. L’ampleur du problème n’est pas claire, mais le MaineDOT estime qu’il remplace 15 puits privés par an endommagés par le ruissellement des routes nationales. L’eau salée peut élever l’hypertension artérielle, ce qui augmente les risques de crises cardiaques et d’accidents vasculaires cérébraux, entre autres effets sur la santé.

L’eau contaminée par le chlorure corrode également les conduites d’eau et l’équipement et peut activer des métaux lourds toxiques tels que le plomb, le mercure et le cadmium dans le sol et les conduites d’eau. La pollution au chlorure est si pernicieuse parce qu’il est presque impossible d’empêcher le ruissellement dans les cours d’eau locaux, et une fois qu’il est dans l’environnement, il ne peut pas être éliminé.

“Nous avons besoin que nos routes soient sûres en hiver, mais contrairement à certains autres types de polluants, il n’existe aucune stratégie pour éliminer le sel du ruissellement”, a déclaré Garland. “Nous pouvons simplement en utiliser moins – c’est un problème vraiment épineux.”

Une voiture passe devant un grand nid-de-poule sur Somerset Street à Portland. Des recherches sont en cours pour évaluer l’impact du réchauffement des hivers du Maine sur les dommages aux routes. Derek Davis/Photographe personnel

UTILISATION DE SEL NON DURABLE

Au lieu de réduire l’utilisation de sel, le Maine est peut-être sur le point de se répandre encore plus. Au cours des 15 dernières années, la quantité de sel de voirie utilisée chaque année par le MaineDOT a augmenté d’environ 40 % en moyenne, avec des variations annuelles importantes.

Les attentes accrues des conducteurs pour des routes sûres par tous les temps ont encouragé l’utilisation de plus de sel, mais il en va de même pour les changements climatiques et la fréquence croissante des tempêtes hivernales salissantes et glissantes. Lors d’une grosse tempête de neige, les équipes de voirie utilisent relativement peu de sel, car elles peuvent plutôt déblayer la neige légère et sèche.

Les événements de précipitations mixtes – des tempêtes qui combinent pluie, neige, grésil et glace – sont plus courants maintenant, en particulier dans le sud du Maine densément peuplé, a déclaré Burne. Si vous voulez garder les routes ouvertes pendant ce mois, a-t-il dit, le sel est la seule option.

“Nous avons l’impression qu’il y a plus de tempêtes de verglas en hiver, (et) cela affecte la façon dont nous traitons les routes”, a déclaré Burne. « Vous pouvez prendre quelques pieds de nord-est et cette neige sèche est assez facile à conduire. Le simple fait d’avoir plus d’événements sur glace nous affecte considérablement. Comme nous avons vu une tendance au réchauffement et plus de givrage ces dernières années, nous avons vu une augmentation correspondante de l’utilisation du sel.

La neige et la pluie accompagnées de températures proches du point de congélation sont devenues plus courantes dans le sud du Maine au cours des 30 dernières années, selon une recherche non publiée pour le département des transports par Shaleen Jain, présidente du département de génie civil et environnemental de l’Université du Maine.

“En ce qui concerne les conditions perfides, ce que nous voyons est dans la moitié supérieure de l’État et la moitié inférieure de l’État, il y a une augmentation substantielle du nombre de ces événements”, a déclaré Jain.

Il faudra plus de recherches sur les données horaires de température et de précipitations pour déterminer comment les tempêtes mélangent la neige, la pluie, la pluie verglaçante et le grésil, mais la tendance semble claire, a-t-il déclaré.

“Les jours de pluie verglaçante ont en fait augmenté dans le sud et le nord de l’État, et les jours de neige autour des températures glaciales ont augmenté presque dans tout l’État”, a-t-il déclaré.

La recherche de Jain fait partie d’un rapport à venir pour MaineDOT qui pourrait donner aux décideurs locaux et étatiques un plan pour l’entretien hivernal futur. Le département des transports de l’État, qui a adopté des technologies et des pratiques pour limiter l’utilisation du sel, ne s’occupe que d’environ 20 % des routes. Environ 80 % relèvent des gouvernements locaux avec des pratiques de salage, des attentes en matière d’équipement et des budgets variés.

“C’est l’un de ces dilemmes difficiles en matière de durabilité”, a déclaré Jain. « L’utilisation du sel permet à notre économie et à nos collectivités d’avoir un accès ininterrompu aux routes et améliore notre mobilité. En même temps, les sels migrent dans nos cours d’eau et nos eaux souterraines.

Josh Flynn, PDG de Seabreeze Property Services, se tient à côté de certains équipements routiers de son entreprise de Portland en novembre. Flynn affirme que les attentes accrues des consommateurs pour des routes sûres et d’autres surfaces pavées ont contribué à l’augmentation de l’utilisation du sel. Gregory Rec / Photographe personnel

RÉDUIRE LES ATTENTES

Josh Flynn sent aussi que quelque chose est en train de changer. Le propriétaire de Seabreeze Property Services, l’un des plus grands entrepreneurs de déneigement du Maine, a déclaré que sa consommation de sel avait grimpé en flèche ces dernières années, en partie en raison d’événements de glace plus fréquents, mais aussi des conditions de conduite souhaitées par les clients.

“Les attentes ont autant changé que la météo”, a déclaré Flynn. “Qu’il s’agisse d’un litige de glissade et de chute ou de l’idée que les gens ont oublié qu’il neige dans le Maine, notre consommation de sel a augmenté parce que les gens veulent une chaussée claire et noire au milieu d’une tempête.”

Sans tenir compte de la menace constante de poursuites judiciaires si quelqu’un glisse dans un parking de centre commercial glacé, ou de la perception qu’un trottoir n’est pas sûr à moins qu’il ne soit recouvert de cristaux de sel visibles, la quantité de salage continuera d’augmenter à mesure que le Maine devient de plus en plus tempêtes mixtes, a déclaré Flynn.

“Alors que le temps continue de changer et de tendre vers la glace, cela va continuer à devenir plus difficile”, a-t-il déclaré. “Je sais que les gens vont commencer à vouloir voir quelque chose de différent, mais ça va être une conversation difficile.”

Un grand nid-de-poule à l’intersection de Congress Street et Franklin Street à Portland expose les pavés sous-jacents. Ben McCanna / Photographe personnel

Le Maine n’a actuellement aucune stratégie de réduction du sel à l’échelle de l’État. Le New Hampshire, en revanche, travaille sur la question depuis près d’une décennie. Malgré les efforts de l’État, l’ampleur de la pollution au chlorure augmente. En 2008, le New Hampshire a enregistré 19 plans d’eau pauvres en chlorure – en 2020, ce nombre était passé à 50.

“Nous constatons des tendances de chlorure dans les lacs, et c’est très alarmant”, a déclaré Stephen Landry, superviseur de la section de gestion des bassins versants au Département des services environnementaux du New Hampshire.

En 2013, le New Hampshire a lancé son programme de formation Green SnowPro Certification pour les applicateurs commerciaux. Le cours explique les meilleures pratiques, telles que l’utilisation de la saumure, qui utilise jusqu’à 50 % moins de sel que le sel gemme, et l’installation d’une technologie pour répandre juste assez de dégivreur pour la sécurité. Les opérateurs certifiés et leurs clients se voient accorder une responsabilité limitée pour les poursuites en cas de glissade et de chute.

Environ 600 opérateurs sont formés chaque année dans le cadre du programme, et il sera étendu aux conducteurs municipaux dans un proche avenir, a déclaré Landry. L’état établit environ 400 000 tonnes de sel de voirie par an.

Même avec ces efforts, la seule solution consiste à utiliser moins de sel, à faire comprendre au public ce qui est en jeu et à réduire les attentes en matière de sécurité routière en hiver.

“Si vous regardez (l’) indice de sévérité hivernale, nous voyons les mêmes tendances dans le New Hampshire – nous avons plus d’événements de glace en raison du changement climatique”, a déclaré Landry. « La seule chose que nous puissions faire est de mettre moins de sel. C’est la vraie clé de cela; les attentes des gens quant à ce qui est sûr doivent changer.


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