Les faibles niveaux d’eau dans un réservoir clé aux États-Unis “nous placent en territoire inconnu”, déclare un expert

Les gestionnaires de l’eau suivent les élévations du lac Powell et du lac Mead, deux des plus grands réservoirs des États-Unis, alors qu’une méga-sécheresse historique aggravée par le changement climatique s’empare des États occidentaux.

Le lac Powell se situe actuellement à un peu plus de 3 525 pieds au-dessus du niveau de la mer. Et à 35 pieds en dessous de ce seuil, le barrage de Glen Canyon, qui a créé le lac Powell, court un risque accru de dommages et est incapable de produire de l’électricité pour les 5 millions de personnes qu’il dessert.

“Nous parlons du deuxième plus grand réservoir jamais construit par les États-Unis”, a déclaré à Yahoo Finance Justin Mankin, co-responsable du NOAA Drought Task Force et professeur adjoint à Dartmouth. “La chose fait environ 200 miles de long quand c’est plein. Il est retenu par l’une des plus grandes structures en béton jamais construites par l’homme, le barrage de Glen Canyon. Donc, l’idée que cette structure massive, qui, je pense, est assez emblématique des meilleurs efforts américains pour transformer en quelque sorte l’approvisionnement en eau dans l’Ouest américain ,… est en train d’échouer, c’est vraiment nous mettre en territoire inconnu, juridiquement, politiquement et socialement, économiquement.

Mankin a ajouté que “ce que nous voyons est le début ou un point dans le processus de ce qui va être un effondrement très long et douloureux de l’économie occidentale de l’eau telle que nous la connaissons”.

Un jboat glisse le long du lac Powell le mercredi 25 août 2021. (Photo de Bill Clark/CQ-Roll Call, Inc via Getty Images)

Un jboat glisse le long du lac Powell le mercredi 25 août 2021. (Photo de Bill Clark/CQ-Roll Call, Inc via Getty Images)

Depuis 2000, l’ouest des États-Unis est confronté à la pire sécheresse de 22 ans en 1 200 ans, dont la gravité a été au moins partiellement attribuée au changement climatique d’origine humaine. Selon un rapport du groupe de travail sur la sécheresse de la NOAA, les pertes économiques dues à la sécheresse en 2020 s’élèvent à elles seules entre 515 millions et 1,3 milliard de dollars. Lorsque les incendies de forêt sont pris en compte – puisque la sécheresse peut être un catalyseur des incendies et alimenter leur propagation – les coûts s’élèvent entre 11,4 et 23 milliards de dollars.

La Californie, le Colorado, le Nouveau-Mexique, l’Utah, l’Arizona et la nation Navajo ont tous déclaré l’état d’urgence de la sécheresse à partir de 2021.

“C’est juste une autre année dans une longue série de sécheresses, et cela a juste eu un effet cumulatif et en cascade sur l’environnement ici”, a déclaré Andrew Hoell, météorologue au NOAA Physical Sciences Labratory et co-responsable du NOAA Drought Task Force, a déclaré à Yahoo Finance.

De faibles précipitations et des températures élevées sur une période de temps “épuisent votre résilience, épuisent vos ressources en eau”, a ajouté Hoell. “Et c’est vraiment là où nous en sommes en ce moment où nous voyons des niveaux de réservoir inférieurs, des débits de rivière inférieurs … donc il se passe beaucoup de choses qui produisent vraiment une très mauvaise situation de différentes manières .”

La dernière mise à jour du moniteur de sécheresse.  (climate.gov)

La dernière mise à jour du moniteur de sécheresse. (climate.gov)

La “banque centrale des eaux occidentales”

Le lac Powell est l’un des réservoirs d’un système hydraulique complexe le long du fleuve Colorado, qui alimente en eau 40 millions de personnes et irrigue 5,5 millions d’acres de terres agricoles. À mesure que les débits du fleuve Colorado diminuent, les effets se répercutent sur tout le bassin.

De cette façon, le lac Powell est comme “cette banque centrale pour l’eau occidentale”, a déclaré Mankin. Tout comme une banque peut emprunter pour maintenir ses opérations en période de vaches maigres, le réservoir emprunte de l’eau à d’autres sources lorsque son propre compte est épuisé.

Une vue du lac Powell en 2000, lorsque la méga-sécheresse a commencé.  (Photo de la Nasa)

Une vue du fleuve Colorado près du lac Powell en 2000, lorsque la méga-sécheresse a commencé. (Photo de la Nasa)

“Ainsi, lorsque le lac Powell manque d’eau et commence à siphonner l’eau d’un réservoir plus petit, comme Flaming Gorge en amont, cela peut être réalisable pendant un petit moment, mais les coûts de cette dette sont vraiment très élevés”, a expliqué Mankin. “Et donc, tout comme plus un ménage est endetté longtemps, plus c’est difficile, c’est la même chose avec ces réservoirs. Ces déficits de réservoirs sont des problèmes structurels à long terme, et ce type de solutions à court terme est plutôt insuffisant. “

Une vue du lac Powell en 2021, lorsque la méga-sécheresse a commencé.  (Photo de la Nasa)

Une vue du fleuve Colorado près du lac Powell en 2021 alors qu’une sécheresse exacerbée par le changement climatique sape le débit du fleuve. (Photo de la Nasa)

Le Bureau of Reclamation a déclaré qu’il ne prendrait pas d’autres mesures pour le moment car les niveaux d’eau du lac Powell devraient se rétablir avec le ruissellement printanier. Cependant, le Bureau prévoit que le lac Powell plongera à nouveau en dessous de 3 525 pieds plus tard cette année et a déclaré qu’il envisagerait des mesures supplémentaires, si nécessaire.

L’année dernière, Reclamation a envoyé de l’eau supplémentaire des réservoirs de Blue Mesa et de Flaming Gorge pour protéger l’élévation du lac Powell. En janvier, il a également retenu les rejets du barrage de Glen Canyon.

Ces actions étaient conformes au plan d’urgence contre la sécheresse du bassin du fleuve Colorado, qui a été mis en œuvre par le ministère de l’Intérieur en 2019 et signé par la Californie, l’Arizona, le Colorado, le Nevada, le Wyoming, le Nouveau-Mexique et l’Utah.

Des panneaux indiquent qu'une rampe de mise à l'eau est fermée en raison de faibles niveaux d'eau dans le lac Mead près de Las Vegas, Nevada, le 10 juin 2021, où le niveau d'eau est tombé à son plus bas depuis le remplissage du réservoir dans les années 1930.  (Photo de Bridget BENNETT / AFP) (Photo de BRIDGET BENNETT/AFP via Getty Images)

Des panneaux indiquent qu’une rampe de mise à l’eau est fermée en raison de faibles niveaux d’eau dans le lac Mead près de Las Vegas, Nevada, le 10 juin 2021, où le niveau d’eau est tombé à son plus bas depuis le remplissage du réservoir dans les années 1930. (Photo de BRIDGET BENNETT/AFP via Getty Images)

Le barrage de Glen Canyon fonctionne avec une «marge mince comme un rasoir»

Cet hiver, qui est la saison des pluies de l’Ouest, n’a offert que peu de répit au bassin rapiécé du haut Colorado.

“Cette année, le bassin du fleuve Colorado a connu des conditions extrêmement variables avec un manteau neigeux record pendant un mois, suivi de semaines sans neige”, a déclaré le commissaire par intérim à la Réclamation, David Palumbo, dans un communiqué. “Cette hydrologie variable et un Ouest plus chaud et plus sec ont eu un impact drastique sur nos opérations et nous sommes confrontés au besoin urgent de gérer en ce moment.”

Le Bureau of Reclamation des États-Unis, propriétaire du barrage, a déclaré qu’il s’attend à ce que le lac Powell plonge potentiellement de deux à trois pieds dans la “zone tampon” en mars. L’électricité continuera d’être fournie aux clients du barrage en Arizona, au Colorado, au Nouveau-Mexique, en Utah et au Wyoming, a déclaré Becki Bryant, responsable des affaires publiques de la région du bassin supérieur du Colorado, à Yahoo Finance.

En ce dimanche 21 juin 2015, des touristes photo regardent une vieille roue de turbine lors d'une visite du barrage de Glen Canyon à Page, en Arizona.  Le Bureau of Reclamation des États-Unis est en train de conclure un projet de remplacement des huit turbines qui produisent de l'électricité au barrage.  (AP Photo/Félicia Fonseca)

Les touristes regardent une vieille roue de turbine lors d’une visite du barrage de Glen Canyon à Page, en Arizona. le dimanche 21 juin 2015, alors que le US Bureau of Reclamation conclut un projet de remplacement des huit turbines qui produisent de l’électricité au barrage. (AP Photo/Félicia Fonseca)

Et bien que la charge de base du barrage de Glen Canyon puisse être compensée par d’autres sources d’énergie pendant un certain temps, Mankin a affirmé que le lien entre les réserves d’eau et l’électricité est un problème beaucoup plus important en raison des pénuries tout au long du fleuve Colorado, y compris à d’autres jonctions comme Blue Mesa. , Flaming Gorge, Navajo et même Hoover Dam.

Mankin a souligné que les gestionnaires de l’eau sont confrontés à “une tâche impossible”: équilibrer les crises de l’eau à court terme et s’adapter à des demandes en eau plus importantes et à la hausse des températures à long terme.

“La sécheresse actuelle a vraiment fait comprendre à quel point toute l’économie de l’eau de l’Ouest américain a fonctionné à cette marge super mince”, a-t-il expliqué.

Le paysage changeant du lac Powell pour les touristes

Une destination populaire pour les skieurs nautiques, les kayakistes et les plaisanciers, l’élévation de l’eau du lac Powell menace également le secteur touristique local alors qu’il rebondit après la pandémie de COVID-19.

En Arizona et en Utah, le National Park Service se dépêche de construire de nouvelles rampes de mise à l’eau pour suivre le rétrécissement du littoral. Actuellement, une seule des 15 rampes de mise à l’eau de la zone de loisirs de Glen Canyon est ouverte, ce qui entraîne de longues files d’attente pour les plaisanciers.

En août dernier, les faibles niveaux d’eau et les rampes de mise à l’eau fermées ont conduit les sociétés de location de péniches à annuler les réservations, selon USA Today.

Le lac Mead est également touché, tout comme les 336 millions de dollars de dépenses locales générées par les quelque 7 millions de visiteurs du parc national. Le National Park Service a averti les visiteurs de planifier à l’avance en raison des faibles niveaux d’eau.

Dans le même temps, l’épuisement des niveaux d’eau révèle l'”anneau de baignoire” blanc des gisements minéraux et de nouveaux canyons d’une beauté naturelle.

Des péniches sont assises dans une étroite section d'eau dans un lac Oroville appauvri à Oroville, en Californie, le 5 septembre 2021, alors que l'ouest des États-Unis fait face à la sécheresse et à une chaleur excessive en raison du changement climatique.  (Photo de JOSH EDELSON/AFP via Getty Images)

Des péniches sont assises dans une étroite section d’eau dans un lac Oroville appauvri à Oroville, en Californie, le 5 septembre 2021, alors que l’ouest des États-Unis fait face à la sécheresse et à une chaleur excessive en raison du changement climatique. (Photo de JOSH EDELSON/AFP via Getty Images)

Entre-temps, les États frappés par la sécheresse étudient des mesures de conservation de l’eau, dans certains cas en adoptant des coupures d’eau. Par exemple, une loi du Nevada de 2021 interdisait l’utilisation de l’eau du fleuve Colorado pour irriguer l’herbe “inutile” dans les propriétés commerciales, multifamiliales et gouvernementales. La loi n’affecte pas les cours ou les parcs des propriétaires.

Et les pénuries d’eau du fleuve Colorado conduisent également certains agriculteurs de l’Arizona à planter moins de cultures cette année, selon Arizona Central.

Il est difficile de prédire quand la prochaine saison des pluies atténuera certains des problèmes d’approvisionnement en eau, même sur une base temporaire, a déclaré Hoell.

Compte tenu de la quantité de précipitations nécessaires pour compenser les années de sécheresse et des effets d’évaporation des températures plus élevées, Mankin a déclaré que la région envisageait des conditions de sécheresse exceptionnelles “tout au long de l’année” et “presque certainement jusqu’en 2023”.

Grace est rédactrice adjointe pour Yahoo Finance.

Suivez Yahoo Finance sur Twitter, Facebook, Instagram, tableau à feuilles mobiles, LinkedInet Youtube