Les entreprises de viande sont à la traîne des autres entreprises de l’industrie alimentaire en matière d’utilisation durable de l’eau • Missouri Independent

Cette histoire a été initialement publiée sur le Midwest Center for Investigative Reporting.

L’eau est essentielle à l’habitude de la viande de l’Amérique. Les vaches, les cochons et les poulets en boivent. Les agriculteurs nettoient les granges et rafraîchissent les animaux avec. Les emballeurs de viande désinfectent les plantes et lavent leur produit avec.

Mais, plus important encore, l’eau fait pousser les cultures nécessaires pour nourrir les millions d’animaux élevés et abattus chaque année qui finissent sur les tables des Américains.

Alors que le changement climatique continue de provoquer des phénomènes météorologiques violents de plus en plus fréquents, notamment des sécheresses et des inondations, l’eau deviendra une ressource de plus en plus rare. Mais en ce qui concerne l’utilisation écologiquement durable de l’eau, les entreprises de viande sont à la traîne par rapport aux autres entreprises de l’industrie alimentaire, selon un rapport de Ceres, un groupe de défense de l’environnement à but non lucratif.

La plupart des grandes entreprises ont des politiques visant à réduire l’utilisation de l’eau et la pollution. Mais certaines des plus grandes entreprises de viande aux États-Unis manquent de mesures telles que des objectifs de réduction de l’eau, des plans de protection des bassins versants et des incitations pour les fournisseurs à conserver l’eau, selon le rapport.

Par exemple, Pilgrim’s Pride, le plus grand producteur de volaille au monde, a augmenté sa consommation d’eau dans ses opérations américaines ces dernières années, malgré l’objectif public de réduire l’intensité de la consommation d’eau de 10 % d’ici 2020. Au lieu de cela, l’intensité de la consommation d’eau – la quantité d’eau nécessaire pour produire une livre de poulet — augmentée de 5 % pendant cette période.

Environ 6% de l’eau douce du système alimentaire américain sert à l’abreuvement et au nettoyage après le bétail. Mais cela ne tient pas compte de l’eau nécessaire pour produire de la nourriture pour les animaux.

La majorité de l’eau douce aux États-Unis – 60% – est utilisée pour faire pousser des cultures. En plus de cela, deux des principales cultures du pays sont principalement utilisées pour l’alimentation des animaux : 40 % du maïs et 60 % du soja sont destinés à l’alimentation animale, selon le département américain de l’Agriculture.

Selon l’énoncé de position sur l’eau et le schéma de priorisation de Tyson Foods, 91 % de l’eau utilisée dans la chaîne d’approvisionnement de l’entreprise est utilisée pour irriguer les aliments pour le maïs.

Les chercheurs de Ceres ont évalué 38 entreprises alimentaires dans quatre secteurs – viande, produits agricoles, boissons et aliments emballés – et les ont notés sur des dizaines de mesures à l’aide de formulaires de divulgation d’entreprise et de données autodéclarées. Le score moyen pour toutes les entreprises était de 45 points sur 100, mais le score moyen dans l’industrie de la viande n’était que de 18, le plus bas des quatre groupes.

“(Les entreprises de viande) continuent d’être à la traîne malgré leur impact démesuré sur les ressources en eau”, a déclaré Beth Hooker, ancienne directrice de la résilience de l’eau et de l’agriculture chez Ceres, qui a travaillé sur le rapport. « L’élevage est l’un des plus gros pollueurs des bassins versants à l’échelle mondiale. C’est aussi l’une des industries les plus consommatrices d’eau, car elle possède de vastes chaînes d’approvisionnement en céréales et en soja (haricots).

Les entreprises de conditionnement de viande abordent la question de la durabilité, a déclaré Sarah Little, porte-parole du North American Meat Institute, une organisation de lobbying de l’industrie. Elle a souligné un site Web nommé The Protein Pact, qui énonce les objectifs de l’industrie.

“C’est l’initiative de l’industrie de la viande de fixer des objectifs d’amélioration continue dans 5 domaines clés : la sécurité alimentaire, la manipulation des animaux, l’environnement, la santé et le bien-être et les droits du travail et de l’homme”, a-t-elle déclaré dans un communiqué. Les « entreprises membres » – qui comprennent les entreprises qui dominent le marché, telles que Tyson Foods, Smithfield Foods et JBS – « mesureront ensuite leurs progrès et communiqueront les résultats de manière transparente. Il existe de nombreuses métriques qui augmentent dans chaque catégorie. Nous établirons une base de référence, puis suivrons et partagerons les succès de l’industrie. Les entreprises sont mises au défi d’exiger certains référentiels de la part de leurs fournisseurs. Nous venons de lancer ce PACT et allons tracer des progrès sur 10 ans.

La consommation de viande américaine a augmenté régulièrement au fil du temps et se situe actuellement en moyenne autour de 225 livres de viande par personne et par an, selon les chiffres du National Chicken Council.

Ceres a mis à jour quatre fois son rapport « Feeding Ourselves Thirsty » depuis sa publication initiale en 2015. La méthodologie 2021 a pondéré les politiques de la chaîne d’approvisionnement plus fortement que les années précédentes, faisant référence aux rapports de développement durable des entreprises, aux informations financières obligatoires et aux réponses à un questionnaire sur le changement climatique et les problèmes d’eau.

JBS, le deuxième plus grand producteur de porc aux États-Unis et la société mère de Pilgrim’s Pride, n’a pas d’exigences publiques pour une utilisation durable de l’eau par ses fournisseurs au-delà du respect de la loi, selon le rapport Ceres et le site Web de JBS.

JBS n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Dans les régions plus sèches du pays, les sécheresses sont devenues plus fréquentes à mesure que la température moyenne augmente. En août 2021, le gouvernement fédéral a déclaré pour la première fois une pénurie d’eau dans le bassin du fleuve Colorado, forçant des réductions d’utilisation de l’eau.

Plus de 70% de l’eau du fleuve Colorado est utilisée pour irriguer les cultures. Au Nevada, où la plupart des restrictions d’eau auront lieu, la luzerne est utilisée pour nourrir le bétail et est la principale culture commerciale.

Sanderson Farms, le troisième plus grand producteur de volaille du pays, s’est classé près du bas du rapport Ceres en partie parce que l’entreprise n’a pas actuellement d’objectifs ou de politiques de conservation de l’eau pour ses fournisseurs d’aliments.

Mais le processus d’évaluation de l’utilisation de l’eau par les fournisseurs et d’élaboration de politiques pour s’approvisionner en aliments provenant de fermes respectueuses de l’environnement a commencé l’année dernière, a déclaré le directeur du développement et de l’ingénierie, Bob Billingsley, bien qu’il n’y ait pas de calendrier défini pour la mise en œuvre.

Sanderson Farms a réduit la consommation d’eau dans ses installations de traitement de 44 % depuis 2008 en traitant et en recyclant l’eau dans ses usines, en employant des superviseurs environnementaux dans chaque usine et en surveillant la quantité d’eau qui sort et entre dans les installations chaque jour.

Cependant, la partie la plus gourmande en eau de l’agriculture animale ne se trouve pas dans les usines de conditionnement, mais dans les champs où le maïs et le soja sont cultivés pour le poulet, selon le rapport Ceres.

Sanderson Farms a construit huit nouvelles usines de volaille au cours des 30 dernières années, et la sélection de sites disposant de ressources en eau suffisantes est la première étape d’une utilisation responsable de l’eau, a déclaré Billingsley. À l’avenir, Sanderson Farms vise également à s’approvisionner en maïs et en soja dans des zones où l’eau est abondante.

Une seule usine, située à Hazlehurst, dans le Mississippi et achetée par Sanderson Farms en 1961, fonctionne dans une zone à fort stress hydrique, selon le rapport de responsabilité d’entreprise 2020 de l’entreprise. Un stress hydrique de base élevé se produit lorsque la demande en eau est élevée et que l’offre est relativement faible.

“Si nous allons entrer et opérer dans une communauté, nous ne pouvons pas y aller et être irresponsables en ce qui concerne les problèmes environnementaux”, a déclaré Billingsley. “Personne, aucune communauté, ne veut d’une entreprise qui ne sera pas réactive et qui considère l’environnement comme non important.”

Plus de 100 installations JBS – la majorité – sont situées dans des zones à «risque moyen à élevé» ou «à haut risque» en termes de disponibilité et de qualité de l’eau, selon le rapport de développement durable de l’entreprise.

Onze installations de Tyson Foods sont situées dans des zones de stress hydrique de base élevé. Smithfield Foods n’a pas divulgué dans son rapport sur le développement durable 2020 le nombre d’opérations qui prélèvent de l’eau dans des zones de stress hydrique de base élevé, mais a déclaré que « nos opérations ne courent que peu ou pas de risque, n’ont pas d’impact significatif sur l’approvisionnement en eau local et n’obtiennent pas notre eau de source protégée ».

Lorsque des entreprises s’installent en ville et nuisent aux ressources en eau d’une communauté, elles peuvent perdre la « licence sociale d’exploitation », a déclaré Ceres’ Hooker.

Investigate Midwest est une salle de presse en ligne à but non lucratif offrant une couverture d’enquête et d’entreprise de l’agro-industrie, du Big Ag et des problèmes connexes par le biais d’analyses de données, de visualisations, de rapports approfondis et d’outils Web interactifs.