Les centrales au charbon américaines ont réduit leur pollution au mercure. Le Dakota du Nord représente une grande partie de ce qui reste – InForum

BISMARCK – Au cours de la dernière décennie, les centrales électriques à travers le pays ont réduit la quantité de mercure qu’elles rejettent dans l’atmosphère. Mais parmi les émissions de mercure restantes du secteur de l’électricité, le parc de centrales électriques au charbon du Dakota du Nord contribue pour une part disproportionnée.

Les installations au charbon du Dakota du Nord ont réduit leurs émissions de mercure de plus de 2 300 livres en 2010 à 847 livres en 2020, selon les données fournies par le Département de la qualité de l’environnement de l’État. Cela reflète une tendance nationale, car certaines centrales au charbon du pays ont été remplacées par du gaz naturel et les autres ont dû s’adapter à des politiques environnementales plus strictes du gouvernement fédéral.

Alors que l’énergie au charbon n’est plus la plus grande source de pollution par le mercure du pays, les centrales du Dakota du Nord dominent les catalogues récents des plus grands émetteurs de mercure dans ce secteur. En 2020, le Dakota du Nord se classait au deuxième rang derrière le Texas pour les émissions de mercure rejetées par les installations réglementées par les normes de l’Agence américaine de protection de l’environnement sur le mercure et les substances toxiques dans l’air, selon les données de l’agence. Et une analyse des plus grands producteurs d’électricité du pays, compilée l’année dernière par le cabinet de conseil Environmental Resources Management, a montré que quatre des six principales centrales au charbon émettant du mercure se trouvaient dans le Dakota du Nord en 2019. Coal Creek Station, la plus grande centrale électrique au charbon usine de l’état, classée deuxième.

Dave Glatt, directeur du département d’État de la qualité de l’environnement, a déclaré que les six centrales électriques au charbon du Dakota du Nord sont conformes aux normes actuelles de l’EPA en matière de mercure, et a noté que même si ces centrales peuvent avoir des émissions de mercure élevées par rapport aux installations d’autres parties du pays, ils représentent une petite partie des totaux nationaux, qui incluent des sources au-delà du secteur de l’électricité. Il a ajouté que les émissions des installations du Dakota du Nord sont relativement élevées par rapport à d’autres États, en grande partie à cause du charbon de faible qualité, appelé lignite, qui alimente les centrales électriques de l’État. Le lignite contient des concentrations de mercure plus élevées que les charbons extraits dans la plupart des autres régions du pays et, par conséquent, est soumis à une norme EPA moins stricte.

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Les règles en suspens à l’EPA pourraient obliger les centrales au charbon à réduire leur production de mercure même au-delà des réductions majeures de la dernière décennie. Plus tôt cette année, l’agence a réaffirmé son autorité pour réduire les émissions de mercure des centrales électriques, renversant une politique de l’administration Trump.

Glatt a déclaré que toutes les centrales électriques du Dakota du Nord ont continué à fonctionner avec leurs contrôles du mercure même pendant le démantèlement de l’administration Trump, et a ajouté que l’État ne voyait même pas d’impacts mineurs sur l’environnement ou la santé aux niveaux d’émissions actuels.

Pourtant, certains défenseurs de l’environnement affirment que même la diminution de la pollution au mercure d’aujourd’hui est trop importante.

Elena Craft, directrice principale du climat et de la santé à l’Environmental Defense Fund, a déclaré que même si le secteur de l’électricité évolue dans la bonne direction, il reste encore un long chemin à parcourir. Et il existe de nombreux exemples de centrales électriques fonctionnant dans les limites de leurs permis dont les émissions entraînent néanmoins des conséquences néfastes pour l’environnement et la santé, a-t-elle ajouté.

“En fin de compte, nous voulons arriver à un endroit où nous n’avons aucune émission, n’est-ce pas?” a déclaré Craft, qui est basé au Texas. “À un moment donné, je pense que sur certaines de ces installations, arriver à ce point sur une centrale électrique au charbon est beaucoup plus difficile que d’arriver à ce point” pour un autre type de production d’électricité.

L’EPA estime que les installations réglementées par sa règle sur le mercure et les substances toxiques atmosphériques, qui s’applique à des centaines de centrales électriques à travers le pays, ont rejeté 2,6 tonnes de mercure en 2020, contre 29 tonnes une décennie plus tôt. Près de 15 % du total de 2020 provenaient du Dakota du Nord.

Les cheminées des centrales au charbon qui surplombent la prairie du Dakota du Nord sont conçues pour libérer des polluants dans l’atmosphère, les diffusant sur une zone pouvant s’étendre sur des milliers de milliers.

Les volumes d’émissions de mercure sont minuscules par rapport à d’autres polluants comme le dioxyde de carbone, mais de petites quantités peuvent aller très loin. Une fois libéré, l’élément peut migrer dans les plans d’eau à la fois localement et dans des pays lointains, s’accumulant dans la chaîne alimentaire d’un écosystème lorsqu’il pénètre dans les systèmes animaux. Une neurotoxine, l’élément devient un danger pour les personnes principalement par la consommation de poisson, et il peut être particulièrement nocif pour le développement du cerveau des enfants.

John Pavlish, vice-président senior de Midwest Energy Emissions Corp. et ancien conseiller de recherche au Centre de recherche sur l’énergie et l’environnement de l’Université du Dakota du Nord, a souligné les réductions drastiques de la pollution au mercure par le secteur du charbon au cours de la dernière décennie. Les coûts d’une réduction supplémentaire des polluants provenant des centrales au charbon dépasseraient de loin les avantages, a-t-il déclaré.

Mais si la réglementation oblige les usines à réduire davantage leurs émissions de mercure, les installations du Dakota du Nord ont probablement une marge de progression, a déclaré Pavlish, dont le travail consiste à vendre des contrôles de mercure aux centrales électriques. Contrairement aux usines de combustion de lignite du Texas, où la teneur en mercure a tendance à être un peu plus élevée, les normes réglementaires actuelles ne sont «pas trop difficiles pour les usines du Dakota du Nord», a-t-il déclaré, même si correspondre aux faibles niveaux de mercure des usines sans lignite serait “très difficile.”

L’Environmental Defense Fund, qui a récemment publié des conclusions montrant également que plusieurs centrales au charbon du Dakota du Nord figuraient parmi les centrales émettant le plus de mercure au niveau national en 2020, a fait valoir qu’une norme de mercure plus élevée pour les centrales au lignite est “quelque chose que l’EPA devrait corriger pour protéger la santé”. de tous les Américains.”

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Bien que la station de Coal Creek ait compté la deuxième plus grande émission de mercure des centrales au charbon dans les données de la gestion des ressources environnementales et du Fonds de défense de l’environnement, l’installation de 1 100 mégawatts a vu sa pollution par le mercure réduite de plus de 60 % au cours des 10 dernières années, par rapport à un récent sommet de 900 livres en 2013 à 340 livres en 2020, selon les données DEQ.

Jennifer Charles, responsable des services environnementaux chez Coal Creek, a souligné cette forte réduction dans une interview avec The Forum. Coal Creek utilise une combinaison d’un contrôle du mercure et d’un processus de raffinage avant combustion pour éliminer les impuretés du charbon. Charles a déclaré que le propriétaire de l’usine, Great River Energy, était impliqué dans la recherche pour réduire les émissions de mercure depuis plus de 20 ans, et a déclaré que l’usine restait conforme à la règle de l’EPA sur le mercure et les toxiques atmosphériques, même pendant le recul de l’administration Trump.

« Nous prenons très au sérieux les impacts environnementaux de nos activités et nous sommes fiers de ce que nous avons fait pour réduire ces émissions et respecter ces limites de mercure », a-t-elle déclaré.

Selon l’analyse de la gestion des ressources environnementales, la station Antelope Valley du Dakota du Nord, la station Leland Olds et la station Milton Young faisaient également partie des six principales centrales au charbon émettant du mercure à l’échelle nationale en 2019. Ces usines ont chacune vu leurs émissions de mercure diminuer de plus de 60 % depuis 2010, ce qui, selon Jim Semerad, directeur de la division de la qualité de l’air du DEQ, est dû à des systèmes de capture qui piègent le polluant avant son rejet des cheminées.

Un porte-parole de Basin Electric, qui exploite Leland Olds et Antelope Valley, a déclaré dans un communiqué que les deux usines sont conformes à la réglementation fédérale et que la coopérative a “un engagement de longue date en matière de conformité environnementale”. Un porte-parole de Minnkota Power Cooperative, qui exploite la centrale de Milton Young, a également déclaré que la centrale répondait à toutes les normes réglementaires et a noté d’importantes réductions des émissions de mercure au cours de la dernière décennie. «Les technologies sont continuellement explorées pour réduire les niveaux d’émissions globaux», a déclaré la coopérative.

Les émissions globales de mercure ont diminué dans le Dakota du Nord au fil des décennies, car les centrales électriques et les petits sites de combustion ont remplacé le charbon par du gaz naturel, a déclaré Semerad. Great River Energy a retiré sa centrale au charbon de Stanton Station en 2017, et la station Heskett de Montana Dakota Utilities, à Mandan, est en train de retirer ses unités au charbon et d’augmenter la production de gaz naturel.

Les réductions majeures de la pollution par le mercure des centrales électriques au cours des dernières années ont mis un nouveau projecteur sur les émissions qui restent, beaucoup plus petites et plus difficiles à atteindre, a déclaré Semerad.

“Vous pourriez dire que ce verre est à moitié vide (ou) à moitié plein”, a-t-il déclaré. D’une part, les émissions de mercure des centrales au charbon du Dakota du Nord ont été réduites au cours de la dernière décennie ; d’autre part, l’empreinte de mercure du Dakota du Nord semble assez importante par rapport à d’autres États, a-t-il déclaré.

Les recherches à jour sur la teneur en mercure des eaux du Dakota du Nord et de ses poissons sont minces, ce qui rend difficile de dire avec certitude comment la présence de la neurotoxine dans les rivières, les lacs et les zones humides de l’État a changé à mesure que les émissions de mercure du secteur de l’électricité ont diminué. a déclaré Peter Wax, scientifique en environnement à la Division de la qualité de l’eau du DEQ.

Wax a déclaré que les lectures du DEQ sur le mercure dans les poissons du Dakota du Nord sont datées. Le département publie des limites recommandées sur la quantité de poisson des eaux du Dakota du Nord que les gens peuvent manger avant de risquer des conséquences sanitaires dues au mercure, avec le dernier avis de ce type publié en 2003 et les échantillons de tissus de poisson les plus récents prélevés en 2009. Wax a déclaré que les directives de consommation de poisson de 2003 est conservateur, mais a ajouté que le ministère cherche à mettre à jour ses mesures et ses orientations dans les années à venir.

Même ainsi, le scientifique de l’environnement a déclaré qu’une partie du défi est que les niveaux actuels de mercure sont si bas qu’ils ne s’inscrivent pas dans les lectures d’eau du DEQ. J’ai ajouté que les données existantes suggèrent que la neurotoxine est probablement restée stable ou a diminué au cours des années depuis que des tests plus rigoureux ont été effectués.

Pourtant, “ce n’est pas une histoire facile d’émissions pour les poissons”, a déclaré Sarah Janssen, géochimiste au Mercury Research Lab de l’US Geological Survey dans le Wisconsin.

Les sources locales telles que les centrales au charbon peuvent contribuer à la teneur en mercure d’un plan d’eau, mais il en va de même pour les sources éloignées dans d’autres pays. Et Janssen, dont l’équipe a mené des études antérieures dans le Dakota du Nord, a déclaré qu’une longue liste de variables détermine le cycle du mercure dans un écosystème donné, y compris la quantité de matière organique présente, les fluctuations des niveaux d’eau et les habitudes alimentaires des poissons et autres animaux sauvages.

Des recherches dans d’autres parties du pays, y compris la région des Grands Lacs du Haut-Midwest, suggèrent que les niveaux de mercure dans les poissons et la faune ont été réduits à mesure que les émissions locales ont été réduites, a déclaré Janssen. Mais sans données plus solides, il est difficile de savoir si le Dakota du Nord a connu une tendance similaire, a-t-elle déclaré.

Les lecteurs peuvent contacter le journaliste du Forum Adam Willis, membre du corps Report for America, à awillis@forumcomm.com.