L’EPA délivre un “permis définitif” pour le nettoyage de la rivière GE Housatonic ; les travaux pourraient prendre 13 ans

Un panneau avertit les pêcheurs que les poissons, les grenouilles et les tortues capturés dans la rivière Housatonic ne sont pas sans danger pour la consommation humaine en raison de la contamination par les PCB.

BOSTON – Clôturant un chapitre de la saga environnementale en cours dans le comté de Berkshire, l’Agence américaine de protection de l’environnement (EPA) a annoncé aujourd’hui qu’elle avait rendu sa décision finale en matière de permis obligeant General Electric à effectuer un nettoyage approfondi de la partie Rest of River du GE-Pittsfield /Site de la rivière Housatonic.

David Cash, administrateur de l’EPA de la Nouvelle-Angleterre. Photo publiée avec l’aimable autorisation de l’EPA

“L’EPA demande à GE d’aller de l’avant avec le plan de nettoyage du reste de la rivière documenté dans le permis final”, a déclaré l’administrateur régional de l’EPA. David W Cash dit dans un communiqué de presse ce matin. “Les communautés le long de la Housatonic méritent d’avoir accès à une rivière exempte de menaces posées par les BPC, et la délivrance du permis final aujourd’hui est un grand pas vers cet objectif de nettoyage.”

La question est de savoir quoi faire avec le sol contaminé à retirer de la partie Massachusetts de la rivière Housatonic. General Electric, qui avait légalement déversé des biphényles polychlorés (PCB) cancérigènes dans la rivière depuis son usine tentaculaire de Pittsfield jusqu’à ce que cette pratique soit interdite en 1979, avait parvenus à un accord en 2020 pour nettoyer la rivière avec les cinq villes touchées par la pollution en aval de l’usine: Lenox, Lee, Stockbridge, Great Barrington et Sheffield – connues collectivement sous le nom de Comité municipal du reste de la rivière.

L’EPA affirme que le permis final est “une étape importante vers la réduction des PCB dans et autour de la rivière et réduira le risque d’exposition humaine”. Les objectifs du permis comprennent : la réduction des risques pour les enfants et les adultes du contact direct avec le sol contaminé ; la réduction de la contamination des sols dans la plaine inondable, ce qui permettra une utilisation récréative et résidentielle dans ces espaces ; et la réduction des concentrations de BPC dans les poissons pour permettre une consommation accrue de poissons pêchés dans le Housatonic au Massachusetts et en aval dans le Connecticut.

La cour de récréation de l’école élémentaire Allendale à Pittsfield. À l’extrémité du terrain de jeu se trouve la cote 78. Photo : David Scribner

Après un processus de consultation publique, l’EPA a délivré son permis final révisé, décrivant le plan de nettoyage le 16 décembre 2020. Les militants ont été consternés que le comité municipal du reste de la rivière avait accepté d’autoriser un deuxième site d’élimination des BPC être construit à Lee, en plus du site existant à Colline 78 à Pittsfield qui contient une grande partie des sédiments contaminés déjà dragués de la rivière en amont.

La Housatonic River Initiative et la Housatonic Environmental Action League ont par la suite fait appel à la Commission d’appel environnemental de l’EPA pour l’examen du permis final révisé. Le mois dernier, le conseil a publié une Décision de 122 pages rejetant largement l’appel du permis révisé. Mais le HRI n’a pas baissé les bras et est appel au premier circuit de la Cour d’appel des États-Unis, qui n’a pas encore rendu sa décision.

Trois responsables fédéraux qui représentent les Berkshires, tous démocrates, ont salué l’annonce dans une déclaration commune :

Représentant américain Richard Neal, D-Springfield. Photo : Paul Schnaittacher

« La décision d’aujourd’hui de l’EPA soutiendra la réparation des torts passés qui ont eu un impact sur les communautés le long de la rivière Housatonic pendant plus de 70 ans », a déclaré le représentant Richard Neal, ainsi que les sénateurs Ed Markey et Elizabeth Warren.

“C’est le résultat du travail acharné des dirigeants communautaires et garantira que la rivière Housatonic pourra être appréciée pour les générations à venir. Nous continuerons à travailler avec nos partenaires fédéraux, étatiques et locaux pour tenir GE responsable du respect de toutes ses obligations et rechercher la justice environnementale que nos communautés méritent.

L’EPA indique que le permis final révisé exige que GE nettoie la contamination des sédiments fluviaux, des berges et des sols des plaines inondables “qui présentent des risques inacceptables pour la santé humaine et l’environnement”.

GE creusera la contamination par les PCB de 45 acres de plaine inondable et de 300 acres de sédiments fluviaux, ce qui entraînera l’élimination de plus d’un million de mètres cubes de matériaux contaminés par les PCB. La majeure partie du nettoyage des sédiments et des plaines inondables aura lieu dans les 11 premiers milles du reste de la rivière dans la ville de Pittsfield et les villes de Lee et Lenox.

L’emplacement de l’installation prévue d’élimination des BPC dans les hautes terres à Lee. Image reproduite avec l’aimable autorisation de l’EPA

L’EPA insiste sur le fait que “l’échelonnement des travaux dispersera les effets des activités de construction dans le temps et dans les lieux”. Les déblais seront disposés de deux manières. Les matériaux contenant les concentrations les plus élevées de PCB seront transportés hors site pour être éliminés dans des installations d’élimination autorisées existantes hors de l’État.

Les contaminants de niveau inférieur seront déposés dans ce que l’EPA insiste sur le fait qu’il s’agira d’une décharge «à la pointe de la technologie» à Lee, connue sous le nom d’installation d’élimination des hautes terres, adjacente à la propriété de la carrière de gravier de Lane Construction Company au large de Woodland Road à la Ligne urbaine Lee – Lenox . Dans le cadre du règlement autorisant la décharge à Lee, GE sera obligé de payer 25 millions de dollars à la ville.

L’EPA estime que le nettoyage coûtera 576 millions de dollars à GE et prendra environ deux à trois ans pour les activités de conception initiales et 13 ans pour la mise en œuvre.