L’eau propre est la clé de l’équité en matière de conservation

Cette semaine, mon esprit est sur l’eau propre. Alors que l’administration Biden conçoit de nouveaux programmes de conservation comme America the Beautiful, le Congrès continue de négocier un projet de loi pour faire des investissements historiques dans le climat et l’énergie propre, et le gouvernement fédéral dispose d’une manne de nouveaux fonds à distribuer aux communautés pour les parcs et les infrastructures. Ce qui coule entre toutes ces initiatives – et entre tous les êtres vivants – l’eau. Il doit être à l’avant-plan cette semaine – Semaine de plaidoyer latino.

L’eau est une ressource précieuse et le fondement même de la vie. La santé des communautés latino-américaines est intimement liée à la santé de nos voies navigables, jouant un rôle dans les moyens de subsistance, la culture, l’histoire et la spiritualité des Latino-américains. Des systèmes d’eau douce sains sont essentiels pour soutenir chaque communauté, préserver les ressources naturelles et les habitats, faire pousser nos cultures, offrir des possibilités de loisirs et redynamiser notre économie.

Des bassins hydrographiques sains – qui comprennent les rivières principales ainsi que leurs terres riveraines, les zones humides, les petits cours d’eau, les plaines inondables et les estuaires – renforcent la résilience au changement climatique en fournissant une protection contre les inondations, en rechargeant les aquifères, un habitat pour la faune, l’approvisionnement en eau et les avantages de la qualité de l’eau. Ces zones absorbent et réduisent également la quantité de carbone dans l’atmosphère et fournissent des sources d’eau potable. Dans les zones urbaines, des rivières vivantes et des bassins versants sains procurent des avantages considérables aux villes. Ils fournissent des approvisionnements en eau, filtrent les polluants de l’eau et de l’air, construisent des côtes en déplaçant le sable vers les plages océaniques, fournissent un habitat essentiel, séquestrent le carbone et d’autres gaz à effet de serre, régulent les eaux de crue et créent des oasis de refroidissement pour la détente et les loisirs. De plus, les loisirs aquatiques ont des effets bénéfiques sur la santé mentale et soulagent le stress, dont nous avons tous davantage besoin chaque année.

Mais au cours des dernières décennies, nous avons vu des températures augmenter, des inondations record, des ouragans, des sécheresses et des incendies de forêt plus fréquents et plus graves qui menacent nos communautés et nos ressources en eau d’un océan à l’autre. Ces impacts ont particulièrement touché nos systèmes d’eau douce, illustrant le besoin urgent de travailler ensemble pour s’adapter aux impacts du changement climatique qui affecteront nos communautés et l’environnement dont nous dépendons tous. Plus de la moitié des cours d’eau du pays ont des écosystèmes en mauvais état.

Ces dommages environnementaux affectent de manière disproportionnée les communautés de couleur, à faible revenu et les communautés autochtones. Une histoire de colonisation, de vol de terres et de siècles d’injustice raciale a créé des paysages fluviaux qui excluent les peuples autochtones, noirs et latinos, les déconnectant des lieux et des ressources vitales pour leur identité, leur culture et leur survie. En outre, en raison de générations de discrimination, les communautés noires, autochtones et latino-américaines sont souvent situées dans des plaines inondables, des zones humides drainées ou à proximité d’exutoires d’égouts, où elles sont touchées de manière disproportionnée par la pollution et les inondations. De plus, un accès sûr à l’eau est une question de vie ou de mort pour les enfants noirs et latinos, qui sont plus susceptibles de se noyer en raison d’un manque d’accès à des cours de natation et à une eau propre et sûre pour apprendre à nager.

Trop de communautés qui vivent à proximité de ressources en eau douce ont une eau de mauvaise qualité, des barrages dangereux ou d’autres barrières qui sont piégées sous du béton ou canalisées avec un accès limité ou inexistant. Bon nombre de nos cours d’eau urbains – qui fournissent de nombreux avantages en matière d’eau potable et de loisirs – ont été enterrés, canalisés ou utilisés comme dépotoir à mesure que les villes se développaient, en particulier autour des communautés de couleur. Aujourd’hui, des rivières malsaines et déconnectées peuvent entraîner des inondations localisées, détacher les communautés de leurs eaux locales et entraver un habitat important, entre autres défis.

Pour de nombreuses communautés, la restauration des ressources en eau douce est une première étape nécessaire pour rectifier ces injustices. S’engager dans une action rapide pour protéger, restaurer et conserver les rivières et leurs environs est d’une importance capitale pour éviter des dommages permanents à notre ressource la plus précieuse et aux communautés qui en dépendent. Les fonds fédéraux et étatiques, les programmes et les nouvelles initiatives politiques axés sur la santé environnementale devraient reconnaître que les systèmes d’eau douce sont les artères entre les terres saines et l’océan, ainsi que le besoin de leur protection et de leur restauration est tout aussi important. Étant donné que les voies navigables dégradées transportent la pollution de la terre vers l’océan et ont un impact sur les communautés sur tous les fronts, leur protection et leur restauration ne peuvent être négligées.

Pour s’assurer que les communautés ont accès à des rivières et à de l’eau douce sûres et saines, les initiatives environnementales devraient inclure la restauration des rivières comme un outil important pour améliorer la santé globale des ressources en eau douce et des communautés locales. Les législateurs peuvent le faire en facilitant les solutions fondées sur la nature, comme la restauration des zones humides, la reconnexion des plaines inondables, la création de canaux de dérivation et la protection des zones d’amont afin d’améliorer la résilience climatique des rivières et des communautés dont elles dépendent en restaurant les processus naturels des rivières. Les solutions de restauration des rivières peuvent également éliminer les causes profondes de la dégradation des rivières et restaurer les fonctions des rivières en supprimant les barrages, les ponceaux et autres barrières et en reconnectant les rivières aux plaines inondables en reculant ou en brisant les digues.

Les priorités et les ressources doivent être concentrées là où elles sont le plus nécessaires – dans la justice environnementale, les personnes à faible revenu, les immigrants et les communautés de couleur. Dans le passé, ces groupes n’ont pas été prioritaires pour l’investissement lorsqu’ils traitent ou investissent dans les infrastructures ou les problèmes environnementaux de notre pays, et ils n’ont pas non plus été inclus dans la prise de décision. Ce traitement des communautés désinvesties comme jetables a été l’un des principaux facteurs menant au statu quo actuel de bassins versants malsains et à la perte de la nature qui les soutient. Nous pouvons commencer par restaurer et protéger des zones importantes pour la culture et le patrimoine des Latinos, des Noirs, des Autochtones, ainsi que d’autres communautés de couleur.

L’urgence de protéger nos rivières et nos bassins versants est impérative. Les rivières traversent près de 640 millions d’acres de terres publiques aux États-Unis. Des voies navigables saines sont nécessaires pour garantir l’accès à l’eau potable pour tous, l’accès aux loisirs en eau douce pour les communautés traditionnellement mal desservies et la résilience aux sécheresses et aux inondations.

L’eau est fondamentale pour la culture, le patrimoine, les emplois et la vie de famille latinos. Neuf Latinos sur 10 soutiennent le rétablissement des protections de la Clean Water Act pour les petits ruisseaux et les zones humides saisonnières ; neuf sur 10 pensent qu’il est très important que le président et le Congrès prennent des mesures pour protéger l’eau potable de la contamination ; et neuf sur 10 soutiennent l’augmentation du financement fédéral pour étendre les services d’eau courante et d’assainissement aux zones rurales et aux communautés tribales qui n’y ont actuellement pas accès.

Les Latinos représentent le plus grand segment inexploité de la population en matière d’engagement civique et de potentiel politique. Nous commençons tout juste à exploiter ce potentiel. Les législateurs peuvent commencer à répondre au pouvoir de vote des Latino en faisant une différence sur une question avec une approbation quasi universelle et un grand besoin d’action : l’eau potable.

Shanna Edberg est le directeur des programmes de conservation pour Fondation d’accès hispanique.

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