Le trafic routier pourrait être une source majeure de pollution de l’eau

Le trafic lourd est souvent associé à la pollution de l’air. Mais une nouvelle étude de l’Université de Toronto à Scarborough suggère que c’est aussi un contributeur majeur à la pollution de l’eau.

L’étude a révélé que les produits chimiques couramment utilisés dans les liquides, les pneus et les peintures des véhicules étaient beaucoup plus élevés dans les rivières à côté des routes à fort trafic.

“Nous avons trouvé une forte relation entre le trafic et la concentration de ces produits chimiques”, explique Tife Awonaike, récemment diplômée d’un doctorat du département des sciences physiques et environnementales et auteur principal de l’étude.

“Ces routes semblent également être une source majeure d’un éventail étonnamment large de contaminants.”

Pour l’étude, une série d’échantillons ont été prélevés dans les bassins versants alimentés par Mimico Creek (qui traverse Brampton, Mississauga et Toronto) et Little Rouge Creek (qui traverse Whitchurch-Stoufville, Markham et Scarborough). Les échantillons prélevés à Mimico Creek, qui est situé à côté de routes à circulation plus dense, présentaient des niveaux plus élevés pour la plupart des contaminants détectés.

Bon nombre des 35 contaminants différents qui ont été trouvés dans les bassins hydrographiques proviennent de produits chimiques utilisés dans les huiles, les lubrifiants, les liquides de dégivrage de pare-brise, les pneus, les peintures, les revêtements et les meubles de véhicules. Ils se retrouvent dans les bassins versants à proximité parce que lorsqu’ils sont émis sur les surfaces des routes, ils peuvent être entraînés dans les ruisseaux à proximité lorsqu’il pleut, soit seuls, soit lorsqu’ils sont attachés à la poussière de la route.

Les chercheurs ont découvert que ces contaminants sont transportés vers les bassins versants de manière similaire, ce qui suggère qu’ils proviennent d’une seule source prédominante, à savoir les revêtements routiers.

Ce ne sont pas des contaminants que nous voulons dans notre eau, disent les chercheurs. Par exemple, les esters organophosphorés, couramment ajoutés aux matériaux comme retardateurs de flamme, se sont avérés toxiques pour les organismes aquatiques. Le phosphate de triphényle, qui est un type d’organophosphate utilisé dans les équipements électroniques, les intérieurs de véhicules et les tissus d’ameublement, a été lié à la neurotoxicité chez les poissons.

Le professeur Frank Wania, co-auteur de l’étude, affirme que ces contaminants contribuent à ce qu’on appelle le «syndrome des cours d’eau urbains», dans lequel les rivières et les bassins versants sont pollués par le ruissellement des eaux pluviales urbaines.

« Les eaux urbaines en général ne sont pas en bon état. Ils sont vraiment une soupe de tout un tas de contaminants », explique Wania, un chimiste de l’environnement dont les recherches portent sur la façon dont les différents produits chimiques organiques se retrouvent dans l’environnement.

Il dit que même s’ils ont analysé de nombreux produits chimiques dans le cadre de l’étude, ce n’est probablement « qu’une fraction » de ce qui se trouve dans l’eau.

“Disons-le de cette façon – des endroits comme le ruisseau Mimico ne sont pas des plans d’eau très sains, et il serait très difficile pour un écosystème aquatique sain d’y exister.”

L’étude publiée dans la revue Lettres de recherche environnementale, a reçu un financement du Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada.

Ce qui peut être fait?

Passer aux véhicules électriques ne suffira pas. Alors que certains contaminants sont directement liés à la combustion de combustibles fossiles, d’autres présents dans les peintures, les revêtements, les particules de pneus et les liquides de dégivrage sont également utilisés dans les véhicules électriques.

Awonaike affirme que bon nombre des contaminants utilisés pour fabriquer des véhicules ne peuvent être contrôlés à plus grande échelle que par les organismes de réglementation et les gouvernements. Le balayage régulier des rues peut aider en collectant la poussière de la route avant qu’elle ne soit rejetée dans les cours d’eau.

Au niveau individuel, certaines activités peuvent aider.

« L’entretien régulier de votre véhicule est important. Vous pouvez vous assurer de réparer une voiture qui fuit ou des éclats de peinture écaillés », dit-elle.

« Vous pouvez également sensibiliser à ce problème. Nous ne voulons pas que ces contaminants se retrouvent dans notre eau où ils peuvent causer pas mal de dommages aux écosystèmes aquatiques.

Référence: Awonaike B, Parajulee A, Lei YD, Wania F. Les sources liées au trafic peuvent dominer la contamination de l’eau urbaine pour de nombreux contaminants organiques. Environ Res Lett. 2022. doi : 10.1088/1748-9326/ac5c0e

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