Le pétrole à 100 $ est de retour ! Pourquoi le Texas ne fore-t-il pas ? –Texas mensuel

Quelqu’un doit mettre le Fightin’ Texas Aggie Band dans un bus, le conduire jusqu’à Midland et le faire défiler dans la salle à manger principale du Petroleum Club pour réveiller tout le monde. Les prix du pétrole ont atteint des sommets jamais vus depuis 2014. Non seulement cela, mais le pompage du brut s’est transformé aux yeux du public, pratiquement du jour au lendemain, d’un fléau climatique à un acte de patriotisme à la suite de l’invasion russe de l’Ukraine. “Nous avons la capacité, et franchement l’obligation, de soutenir nos alliés mondiaux pour aider à alimenter la démocratie et la sécurité énergétique”, m’a dit cette semaine Ed Longanecker, président de la Texas Independent Producers and Royalty Owners Association.

Pourtant, l’industrie pétrolière du Texas sommeille. Après que le président Biden a annoncé mardi l’interdiction d’importer du pétrole russe aux États-Unis, les prix ont dépassé 123 dollars le baril, avant de retomber à 107 dollars ce matin. Et la réponse de l’industrie ? Le nombre d’appareils de forage broyés dans le sol à la recherche d’hydrocarbures dans l’ouest du Texas et le sud du Texas a diminué par un couple.

Cela ne veut pas dire que la production pétrolière du Texas n’augmentera pas dans les mois à venir, surtout si la crise pétrolière et gazière déclenchée par la guerre en Ukraine s’intensifie et que le rôle de l’industrie en tant qu’atout géopolitique augmente. Nous ne devrions tout simplement pas être surpris par la réponse modérée. Ce n’est pas un bug, c’est une caractéristique de la nouvelle économie énergétique.

Depuis quelques années, l’industrie pétrolière du Texas est intimidée par les investisseurs. Wall Street en a eu marre. Il ne soutenait plus l’accumulation de dettes et les dépenses de trésorerie pour donner la priorité à des augmentations annuelles à deux chiffres de la production lorsque les prix du pétrole étaient élevés. Les investisseurs avaient appris à maintes reprises qu’une baisse inévitable brûlerait la valeur actionnariale. Les nouveaux mantras pour les compagnies pétrolières sont « soyez durable » et « vivez selon vos moyens ». S’ils gagnent de l’argent supplémentaire parce que les prix du pétrole sont élevés, rendez-le aux investisseurs.

Regardez ce qui s’est passé alors que les prix du pétrole ont augmenté régulièrement depuis les jours caniculaires de l’été dernier, lorsque 62 dollars achetaient le baril, à 75 dollars en 2022, et jusqu’à 88 dollars en février. Là aussi, la réaction dans le champ pétrolier du Texas a été atténuée. Seules quelques douzaines de plates-formes ont été retirées des chantiers et mises au travail. De nombreux Américains souhaitent peut-être que l’industrie installe de nouvelles plates-formes et fore dès maintenant au nom de la sécurité mondiale, mais vous ne pouvez pas demander à l’entreprise de revenir aussi rapidement. (Eh bien, vous pouvez demander, mais vous n’aimerez pas la réponse.)

J’ai récemment interrogé Travis F. Thompson sur tout cela. Il est le directeur général de FireBird Energy, une société de Fort Worth active dans le bassin permien, âgée de 42 ans. FireBird exploite deux plates-formes depuis des mois et envisage d’en ajouter une troisième prochainement, mais uniquement parce qu’elle a acheté une superficie à Chevron, et non à cause de la flambée des prix. Thompson m’a dit que les investisseurs de FireBird, y compris le Régime de retraite des enseignantes et des enseignants de l’Ontario du Canada et RedBird Capital Partners à Dallas, ne veulent pas qu’il recherche du pétrole à 100 $. Au lieu de cela, ils veulent que FireBird récompense ses investisseurs, oui, mais aussi qu’il atteigne ses objectifs environnementaux. Au lieu d’investir plus d’argent dans le forage, l’entreprise a installé une infrastructure pour recycler son eau et un projet solaire pour réduire son empreinte carbone. Il est “axé sur la création de flux de trésorerie et d’entreprises durables”, a déclaré Thompson. “Alors que les prix continuent d’augmenter, il y aura une pression accrue pour accélérer l’activité. Je ne pense pas que les entreprises s’éloignent trop de leur approche disciplinée en matière de capital. »

Cela vaut la peine de l’écouter car la plupart des plates-formes de forage aux États-Unis, ainsi qu’au Texas, appartiennent à des sociétés privées telles que RedBird. C’est une évolution sans précédent. Selon les données compilées par Enverus, une société d’analyse énergétique basée à Austin, cotée en bourse, Pioneer Natural Resources, basée à Irving, possède le plus grand nombre de plates-formes en cours d’exécution dans le bassin permien, mais deux sociétés privées suivent de près : Mewbourne Oil, basée à Tyler, et Endeavour Energy, basée à Midland, bien devant les géants de l’industrie ConocoPhillips, Exxon et Chevron.

L’interdiction de Biden sur le pétrole russe a effectivement retiré 670 000 barils par jour des marchés américains, soit environ 7,9% des importations nationales de pétrole brut et de produits pétroliers. On ne sait pas si les petites entreprises privées pourraient rattraper ces barils manquants, même si elles ont soudainement attrapé un cas de fièvre patriotique. Ce genre de chiffres doit provenir des grandes entreprises publiques.

Mais ne vous attendez pas non plus à ce que les Pionniers et les autres entreprises publiques appuient sur l’accélérateur. Pioneer, qui se concentre entièrement sur le bassin permien, est un exemple remarquable de la nouvelle réalité. Au cours des trois derniers mois de 2021, alors que les prix grimpaient, il a redonné 1,1 milliard de dollars à ses investisseurs sous forme de dividendes. Il y a quatre ans, elle n’a distribué que 55 millions de dollars de dividendes, pour toute l’année.

Scott Sheffield, directeur général de longue date de Pioneer, a déclaré que la société ne reviendrait pas de sitôt à l’ancien modèle commercial. Interrogé sur les plans d’augmentation de la production le mois dernier, il a été catégorique: “A un pétrole à cent dollars, un pétrole à cent cinquante dollars, nous n’allons pas changer notre taux de croissance.” En d’autres termes, advienne que pourra, ils s’en tiennent à leur tricot.

Pioneer n’est pas seul. La plupart des grandes entreprises cotées en bourse sont dans un bateau similaire. Ils ont été réprimandés par les investisseurs pour avoir gaspillé leurs bénéfices et ont promis de faire une génuflexion devant l’autel de la discipline du capital. Au moins pour l’instant, ils ont la ferveur inébranlable des convertis. Et, en regardant l’histoire de l’industrie, il est facile de comprendre pourquoi les investisseurs ne se soucient pas de se brûler à nouveau. Les prix sont élevés maintenant, mais que se passera-t-il si les investissements affluent dans le champ pétrolier du Texas et que, dans quelques mois, de nouveaux puits commencent à produire, juste à temps pour rejoindre un raz-de-marée de nouveau brut en provenance d’Arabie saoudite, des Émirats arabes unis et du Venezuela qui envoie les prix s’effondrent.

Il y a quelques jours, Wayne Christian, président de la Commission des chemins de fer de régulation du pétrole de l’État, a envoyé une lettre au président Biden. “L’Amérique doit libérer nos producteurs de pétrole et de gaz naturel qui travaillent dur”, a-t-il déclaré. Il a cité les mesures qu’il voulait que le gouvernement fédéral prenne : approuver le pipeline Keystone XL et renouveler la location onshore et offshore des terres publiques. Cela sonne bien et marquera des points politiques. Mais le goulot d’étranglement n’est pas à Washington, DC C’est à Wall Street. Les investisseurs ont matraqué les PDG du pétrole pour les soumettre bien avant que les prix ne grimpent à trois chiffres.