Le milliardaire de la fracturation Harold Hamm prévoit d’inverser le cap et de pomper des millions de tonnes de carbone dans la Terre

Continental Resources investira 250 millions de dollars dans un projet visant à capturer et à injecter huit millions de tonnes de dioxyde de carbone par an dans les roches sous le Dakota du Nord.


JAujourd’hui à Fargo, dans le Dakota du Nord, à l’usine d’éthanol de Tharaldson Company, le milliardaire Harold Hamm fera l’une des annonces les plus inhabituelles des 50 ans d’histoire de sa compagnie pétrolière Continental Resources. Champion du forage horizontal et de la fracturation hydraulique, Hamm se vante généralement de ses percées dans le pompage de plus en plus de pétrole et de gaz naturel à partir de roches profondément souterraines. Mais maintenant, à 76 ans, Hamm fait un gros pari sur un renversement de cap – au lieu de retirer les combustibles fossiles de la Terre, il se retrouve à travailler sur des moyens d’y mettre le carbone. Continental, cotée en bourse (détenue à 80 % par Hamm et ses enfants), investira 250 millions de dollars dans un projet de 4,5 milliards de dollars visant à capturer 8 millions de tonnes par an de dioxyde de carbone (le sous-produit de combustible fossile le plus abondant), à le déplacer dans cinq États via un réseau de 2 000 mile pipeline, et l’injecter dans une formation rocheuse très poreuse et perméable à plus d’un mile sous les terres agricoles du Dakota du Nord.

“Personne ne connaît mieux la géologie que nous”, déclare Hamm, qui fore dans le Dakota du Nord depuis des décennies, à la recherche de pétrole. Il explique que le dioxyde de carbone sera injecté à 7 000 pieds sous terre dans une couche de 300 pieds d’épaisseur appelée le grès de Broom Creek. Parce que le grès est très poreux – juste du sable compacté – il est relativement facile d’y injecter du CO2. De plus, au-dessus de la couche de grès se trouve une couche de roche imperméable, et l’ensemble est loin de toute ligne de faille sismique qui pourrait permettre au CO2 de s’infiltrer d’une manière ou d’une autre. Il n’y a pas non plus d’aquifères dont il faut s’inquiéter, et “ce n’est pas du tout près d’un champ pétrolifère”, déclare Hamm.


“Personne ne connaît mieux la géologie que nous.”

Harold Ham


Vous n’avez pas besoin de simplement croire Hamm sur parole. Selon Fatih Birol, directeur de l’Agence internationale de l’énergie, la capture et le stockage du carbone “est un pont nécessaire entre la réalité du système énergétique d’aujourd’hui et le besoin de plus en plus urgent de réduire les émissions”. Dans le monde, quelque 4 millions de tonnes de dioxyde de carbone sont séquestrées dans les grès chaque année. Les géologues de l’Université du Dakota du Nord étudient le grès de Broom Creek depuis plus d’une décennie.

Le partenaire de Continental dans le projet est Summit Agricultural Group. Son PDG, Bruce Rastetter, travaille depuis des années pour convaincre les propriétaires de 31 usines d’éthanol de maïs dans cinq États de capturer et de contribuer 8 millions de tonnes par an de dioxyde de carbone. Les émissions se produisent pendant la fermentation de l’éthanol – lorsque les bactéries se régalent des cuves de purée de maïs, elles transforment les glucides en alcools et émettent du dioxyde de carbone comme sous-produit.

En séquestrant cette flatulence bactérienne sous terre plutôt que de la laisser flotter dans le ciel, les producteurs d’éthanol généreront des crédits carbone qui leur permettront de commercialiser leur production en tant que biocarburant plus vert et plus propre. Avec le temps, Summit prévoit de passer à 14 millions de tonnes de CO2 par an. Ce serait la plus grande opération de séquestration du carbone du pays, bien qu’encore modeste par rapport aux près de 5 milliards de tonnes par an d’émissions américaines (10% du total mondial).

Le gouverneur du Dakota du Nord, Doug Burgum, est peut-être le plus enthousiasmé par le projet. pour résoudre les défis énergétiques auxquels notre pays est confronté », déclare Burgum. Pionnier du logiciel qui a fait fortune en vendant Great Plains à Microsoft il y a deux décennies, Burgum est maintenant une pom-pom girl pour les rochers du Dakota du Nord. “C’est le jackpot géologique”, dit-il à propos du grès de Broom Creek, qui, selon les scientifiques, a une capacité suffisante pour stocker 250 milliards de tonnes de CO2 – un demi-siècle d’émissions américaines. Burgum est convaincu par l’affirmation de Hamm selon laquelle une fois le gaz injecté, il ne s’échappera pas : “non seulement il sera confiné à ce réservoir, mais toute migration serait terriblement lente”.


“Nous croyons en l’innovation plutôt qu’en la réglementation comme moyen de résoudre les défis énergétiques auxquels notre pays est confronté.”

Gouv. Douglas Burgum


Au cours de sa longue carrière, Hamm a parfois considéré l’industrie américaine de l’éthanol à base de maïs comme une concurrence pour le pétrole brut que ses ressources continentales pompent dans les champs du Dakota du Nord, de l’Oklahoma et du Texas. Il avait l’habitude de s’irriter des réglementations fédérales exigeant que chaque gallon d’essence soit mélangé à 10% avec de l’éthanol. Cette animosité a disparu, dit Hamm, lorsque le président Obama a signé en 2015 une loi annulant l’interdiction d’exporter du pétrole domestique – soudainement, le marché de Continental s’est étendu au monde entier.

« Je crois que les cultures de nos entreprises s’intègrent très bien », déclare Rastetter, qui a grandi dans une ferme à Iowa Falls, a construit et vendu une exploitation porcine d’un million de têtes par an, puis a développé un producteur d’éthanol géant appelé Hawkeye Renewables, qui Je l’ai vendu en 2011 à Koch Industries. “Nous avons plus en commun que ce sur quoi nous ne sommes pas d’accord.” Ils sont tout à fait d’accord sur le fait que le monde connaît une grande transition loin des sources d’énergie à forte intensité de carbone. Et que même s’ils n’ont pas encore tout à fait compris tous les aspects économiques, ils feraient mieux de commencer. Selon le professeur Sally Benson du département d’ingénierie des ressources énergétiques de l’Université de Stanford, au cours des 20 dernières années, la technologie derrière la capture et le stockage du carbone “est passée de” agréable à avoir “à” nécessaire “”.

Les investisseurs continentaux se demanderont si 250 millions de dollars pourraient être mieux investis dans le forage et la fracturation de nouveaux puits qui seront très rentables avec du pétrole à 90 dollars le baril ou plus. “Bien sûr, nous pourrions forer 30 puits”, déclare Hamm. “Mais nous nous attendons à un grand retour ici aussi.” À l’heure. Pendant ce temps, dit Rastetter, ils pourraient utiliser un coup de main du Congrès. Le code des impôts contient déjà une disposition appelée crédit d’impôt 45q, qui paie jusqu’à 50 dollars par tonne de dioxyde de carbone séquestré. Summit aimerait voir 45q élargi et étendu ; le langage pour le faire était dans le package Build Back Better. Il espère que les partisans de l’idée trouveront une autre voie au Congrès. « Si nous devons le faire, nous devons le faire à grande échelle. Ce qui n’arrivera que si le gouvernement met un prix sur le carbone.

Un cynique pourrait appeler cela du greenwashing – une rançon payée par une compagnie pétrolière pour obtenir une licence sociale d’exploitation. Hamm rejette avec véhémence la notion, insistant sur le fait que la capture efficace du carbone deviendra vitale. « Je me fous complètement de ce à quoi la plupart des gens pensent », dit-il. Le cynisme « ne m’empêchera jamais de faire ce qu’il faut ». Le vice-président de Continental, Jeff Hume, explique que la société étudie la séquestration géologique depuis de nombreuses années. “Nous pensons que ce projet peut mieux utiliser nos connaissances et notre expertise pour réduire les coûts et faire partie de la transition.”

Gouv. Le bureau de Burgum a contribué à ouvrir la voie au projet Summit. Son administration a combattu le gouvernement fédéral pour que le Dakota du Nord obtienne la soi-disant «primauté» sur l’autorisation des puits d’élimination de classe VI. La réglementation de ces puits d’injection de dioxyde de carbone relève généralement de l’Agence fédérale de protection de l’environnement, mais en 2018, le Dakota du Nord a été le premier État à persuader l’EPA qu’elle pouvait assurer une surveillance tout aussi stricte, avec moins de bureaucratie. Burgum peut maintenant rationaliser le développement d’une industrie de séquestration.

Le gouverneur a promulgué une série de subventions de l’État, dont 25 millions de dollars pour un fonds pour l’énergie propre et durable, 10 millions de dollars pour étudier la faisabilité du stockage de gaz dans des cavernes de sel souterraines, un crédit d’impôt de 0,75 $ par million d’unités thermiques britanniques de tête de puits gaz capté au lieu d’être brûlé. Les services publics d’électricité du Dakota du Nord pourront répercuter sur les contribuables leurs coûts de développement de projets de captage du carbone.


« Nous avons fait preuve d’ingéniosité pour extraire les hydrocarbures de la Terre. Il n’y a aucune raison pour que nous ne puissions pas utiliser les mêmes compétences pour réintégrer le carbone.

Harold Ham


Pour s’assurer que les agriculteurs et les éleveurs sont pris en charge, l’État a accordé des droits de séquestration du carbone au propriétaire de la surface – afin qu’ils perçoivent la «rente» des molécules de dioxyde de carbone fourrées dans la section de grès sous leurs terres. Pour un État qui tire la moitié de ses revenus du pétrole et l’autre moitié de l’agriculture, dit Burgum, “Cela les relie.”

Rastetter dit que Summit Carbon Solutions espère commencer la construction du pipeline en 2023, avec les premières injections en 2024. Ils prévoient de lever plus d’un milliard de dollars en capitaux propres, dont 250 millions de dollars de Continental. Morgan Stanley et Cohn Reznick conseillent.

Hamm a la foi de l’entrepreneur. « Le forage horizontal et la fracturation hydraulique nous ont donné la renaissance énergétique américaine », dit-il. « Nous avons fait preuve d’ingéniosité pour extraire les hydrocarbures de la Terre. Il n’y a aucune raison pour que nous ne puissions pas utiliser les mêmes compétences pour réintégrer le carbone.

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