Le lien du juge avec le foreur en cause dans l’affaire de pollution en Pennsylvanie

Le bureau du procureur général de Pennsylvanie a indiqué qu’il pourrait demander la révocation d’un juge censé présider une affaire pénale dans laquelle il a des liens avec l’accusé – le plus grand foreur de gaz de l’État, qui est accusé d’avoir pollué l’approvisionnement en eau résidentielle dans une communauté où les habitants étaient célèbres. capable d’allumer leur eau du robinet en feu.

Les procureurs de l’État ont accusé Cabot Oil & Gas en 2020 d’avoir permis au méthane des puits de gaz défectueux de l’entreprise de s’échapper dans les aquifères d’eau potable du village rural de Dimock et des communautés voisines. Cabot, maintenant connue sous le nom de Coterra Energy Inc. après une récente fusion, a longtemps nié toute responsabilité dans la contamination des eaux souterraines de Dimock. L’entreprise fait face à neuf chefs d’inculpation et six délits.

Le juge du comté de Susquehanna, Jason Legg, siège au conseil d’administration d’une fondation caritative qui a reçu des millions de dollars en dons d’entreprise de Cabot, basé à Houston. Un dirigeant de Cabot siège également au conseil d’administration.

Les enchevêtrements du juge sont récemment devenus un problème dans une poursuite civile non liée impliquant Cabot. Legg s’est retiré de cette affaire mais, en tant que seul juge à plein temps du comté de Susquehanna, il devrait normalement présider les poursuites pénales de l’État. Cabot a récemment renoncé à son droit à une audience préliminaire, transférant l’affaire devant un tribunal de comté, mais aucun juge n’a été désigné.

“Nous sommes au courant de la récusation du juge Legg dans l’autre affaire et n’hésiterons pas à présenter cette requête au moment opportun”, a déclaré Jacklin Rhoads, porte-parole du procureur général Josh Shapiro, en réponse aux questions de l’Associated Press.

Le bureau de Legg a transmis ses commentaires au bureau administratif supervisant les tribunaux de Pennsylvanie, qui a déclaré que l’affaire n’avait pas encore été portée devant le juge. Les procureurs ont déclaré qu’ils cherchaient à régler avec le foreur, notant qu’un règlement pourrait rapporter des avantages plus importants aux propriétaires concernés qu’une condamnation.

Dans l’affaire civile, Cabot affirme qu’un résident de Dimock et ses anciens avocats ont tenté de l’extorquer par le biais d’un litige frivole. Cabot a affirmé que le résident Ray Kemble et les cabinets d’avocats cherchaient à attirer l’attention des médias et à “empoisonner” la communauté en recyclant des “réclamations obsolètes et réglées” de pollution. Kemble et ses anciens avocats disent que Cabot les cible afin de dissuader les résidents de poursuivre avenir.

En décembre, les cabinets d’avocats ont demandé à Legg de se récuser, citant en partie ses services au conseil d’administration de la Community Foundation of the Endless Mountains. Cabot avait fait don de 6,4 millions de dollars à l’organisme de bienfaisance depuis 2010, selon les documents inclus dans la requête en récusation des cabinets d’avocats.

Les anciens avocats de Kemble ont également sollicité un avis juridique de Ron Castille, le juge en chef à la retraite de la Cour suprême de Pennsylvanie, qui a écrit que Legg devrait se retirer de l’affaire.

“Les esprits raisonnables pourraient en déduire qu’un membre du conseil d’administration d’un organisme de bienfaisance (comme le juge Legg) favoriserait un donateur caritatif majeur (ici, Cabot Oil) afin de maintenir le soutien financier continu du donateur”, a écrit Castille.

“En fait, les esprits raisonnables pourraient même conclure que Cabot Oil cherche un forum judiciaire sympathique … avec un responsable judiciaire apparemment amical (dans l’esprit de Cabot) pour plaider sa réclamation de plusieurs millions de dollars en dommages-intérêts”, a écrit Castille. Il a également noté que le responsable de Cabot, George Stark, siège au conseil d’administration de la Community Foundation aux côtés de Legg.

Cabot s’est opposé à la récusation de Legg et a tenté de faire rejeter le rapport de Castille par le tribunal, qualifiant les efforts des cabinets d’avocats pour que le juge supprime une “exposition épouvantable de magasinage de juges” et un “effort désespéré et ultime” pour éviter d’avoir à remettre des fonds. et les dossiers fiscaux à Cabot.

Legg s’est néanmoins récusé. Dans une ordonnance du 10 février, il a écrit que Community Foundation avait été assignée à comparaître dans le cadre de la poursuite civile. Parce que l’organisme de bienfaisance lui avait demandé d’annuler l’assignation à comparaître, “je ne peux pas exercer ma fonction judiciaire … sans créer une apparence d’irrégularité”, a écrit Legg.

Castille a refusé de dire à AP s’il pensait que Legg devrait maintenant se récuser de l’affaire pénale.

“Mon avis d’expert pourrait être proposé comme support de récusation, mais il ne contrôle PAS dans un cas différent”, a-t-il déclaré par e-mail. Castille a déclaré qu’il appartenait au bureau du procureur général de demander la récusation, sinon Legg lui-même pourrait “évaluer sa participation à l’affaire pénale”.

Legg est le seul juge à plein temps du comté de Susquehanna. Le bureau administratif des tribunaux de Pennsylvanie a chargé un juge à la retraite du comté voisin de Luzerne d’entendre l’affaire civile impliquant Cabot.