Le changement climatique menace les usines chimiques aux États-Unis : NPR


Une usine chimique près du lac Charles, en Louisiane, brûle après avoir subi les dommages causés par l’ouragan Laura en août 2020. Une nouvelle analyse révèle qu’environ un tiers des installations chimiques dangereuses aux États-Unis sont menacées par les conditions météorologiques extrêmes liées au climat.

ANDREW CABALLERO-REYNOLDS/AFP via Getty Images


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Une usine chimique près du lac Charles, en Louisiane, brûle après avoir subi les dommages causés par l’ouragan Laura en août 2020. Une nouvelle analyse révèle qu’environ un tiers des installations chimiques dangereuses aux États-Unis sont menacées par les conditions météorologiques extrêmes liées au climat.

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Près d’un tiers des installations de produits chimiques dangereux aux États-Unis sont menacées par les inondations, les tempêtes et les incendies de forêt liés au climat, selon une nouvelle analyse du Government Accountability Office.

Le chien de garde fédéral a analysé plus de 10 000 usines, raffineries, usines de traitement de l’eau et autres installations qui fabriquent, stockent ou utilisent des produits chimiques dangereux. Ils ont découvert que plus de 3 200 d’entre eux sont situés dans des endroits où ils sont endommagés par l’élévation du niveau de la mer, les ondes de tempête des ouragans, les incendies de forêt ou les inondations causées par de fortes pluies.

“De récentes catastrophes naturelles ont démontré le potentiel des risques naturels à déclencher des incendies, des explosions et des rejets de produits chimiques toxiques dans les installations”, notent les auteurs du rapport.

Le rapport demande à l’Environmental Protection Agency d’exiger que les installations se préparent aux inondations, aux pannes d’électricité et aux autres effets du changement climatique.

Les tempêtes d’origine climatique ont endommagé de nombreuses usines chimiques, raffineries et usines de traitement des eaux ces dernières années.

Les exemples les plus frappants se sont déroulés pendant les ouragans. En 2021, l’ouragan Ida a provoqué des fuites et des pannes de courant dans des installations de la Louisiane au New Jersey. En 2020, l’ouragan Laura a forcé des dizaines de milliers de personnes près du lac Charles, en Louisiane, à s’abriter sur place après qu’une usine chimique locale a été endommagée et a commencé à fuir du chlore gazeux dangereux. Et, en 2017, les inondations causées par l’ouragan Harvey ont provoqué d’énormes fuites d’eaux usées des usines de traitement des eaux et provoqué l’incendie et la combustion d’au moins une usine chimique pendant des jours.

Selon le rapport, les inondations sont de loin le danger le plus répandu.

Sur les 3 219 installations situées en danger, plus de 2 400 d’entre elles présentent un risque élevé d’inondation, selon les cartes des inondations produites par l’Agence fédérale de gestion des urgences. Et à certains endroits, le risque peut être encore plus élevé que ne le suggèrent ces cartes, car la FEMA ne prend pas en compte l’élévation à long terme du niveau de la mer ou d’autres types d’inondations liées au climat.

Selon le nouveau rapport, des informations insuffisantes ou obsolètes sur les risques météorologiques rendent plus difficile pour les entreprises de préparer leurs installations aux effets du changement climatique.

Les installations analysées dans le nouveau rapport sont situées dans les 50 États, à Washington, DC et à Porto Rico. Ils sont concentrés dans le noyau industriel du pays. Près de 40 % des installations sont situées dans les régions du Midwest ou des Grands Lacs, et environ 30 % sont situées dans les 14 États du sud entre la Caroline du Nord et le Nouveau-Mexique.

Dans chaque région ou état, certaines personnes sont plus en danger que d’autres. Le rapport note que les personnes socialement vulnérables, y compris les pauvres, les Autochtones et les Noirs, sont plus susceptibles de vivre à proximité d’installations qui utilisent des produits chimiques dangereux.

Par exemple, si une inondation provoque une fuite de produits chimiques dans l’air ou qu’un ouragan provoque un incendie, les personnes vivant à proximité sont les plus susceptibles d’être exposées à la pollution tout en essayant de faire face aux dommages causés à leur propre maison.

“C’est un lien terrible entre fardeau et vulnérabilité”, déclare Ana Baptista, professeur de politique environnementale à la New School. “Vous avez des communautés qui sont confrontées à toute une série de fardeaux en termes d’exposition à la pollution, et elles peuvent également avoir moins de moyens d’évacuation en cas d’urgence.”

Le rapport suggère plusieurs façons dont l’EPA peut protéger les personnes en exigeant que les entreprises propriétaires de ces installations se préparent aux conditions météorologiques liées au climat.

Par exemple, si une usine de produits chimiques stocke des substances qui s’enflamment si elles ne sont pas réfrigérées, cette usine doit être préparée aux pannes de courant prolongées que les tempêtes, les vagues de chaleur et les incendies de forêt peuvent provoquer. Les installations situées dans des zones inondables doivent s’assurer qu’elles peuvent garder l’eau hors des zones sensibles.

De telles exigences sont déjà incluses dans les règlements pour les installations qui manipulent des produits chimiques dangereux. Mais l’EPA peut faire un meilleur travail en appliquant ces réglementations, selon le rapport. Par exemple, l’agence pourrait accorder la priorité aux inspections dans les installations situées à proximité de communautés vulnérables et exposées à un risque élevé de changement climatique.

L’EPA a publié une réponse au rapport indiquant que l’agence “est généralement d’accord” avec les recommandations et établissant un calendrier pluriannuel pour réduire les risques liés au climat pour les installations chimiques dangereuses.