Le cauchemar nucléaire de l’Ukraine n’est qu’une partie des horreurs environnementales de la guerre – POLITICO

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L’attaque de la Russie contre la centrale nucléaire ukrainienne de Zaporizhzhia a répandu l’anxiété nucléaire sur tout le continent.

Vendredi matin, le président ukrainien Volodymyr Zelensky a envoyé un avertissement « à tous les Ukrainiens, à tous les Européens, à tous ceux qui connaissent le mot Tchernobyl ».

Ce n’est qu’une des catastrophes environnementales qui pourraient être déclenchées par la décision de Moscou de faire la guerre dans un pays fortement industrialisé.

“Nous assistons déjà à une attaque massive et écologiquement désastreuse de la part de la Russie”, a déclaré à POLITICO Olexiy Angurets, le chef de l’ONG environnementale ukrainienne Zylenyi Svit, lors d’un appel de la ville de Dnipro alors qu’il se préparait à participer à sa défense.

Au lever du soleil, selon les autorités ukrainiennes, l’incendie de Zaporizhzhia était maîtrisé et les forces russes avaient pris le contrôle de la plus grande installation nucléaire d’Europe, qui fournit un quart de l’électricité ukrainienne. L’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA) a déclaré que les équipements essentiels n’avaient pas été endommagés. L’autorité de réglementation nucléaire ukrainienne a déclaré que le personnel continuait de travailler.

Vendredi matin, le directeur général de l’AIEA, Rafael Mariano Grossi, a déclaré qu’il n’y avait eu aucun rejet de matières radioactives mais que la situation continuait “d’être très tendue et difficile”.

Les analystes ont fait valoir qu’une répétition de la catastrophe de Tchernobyl de 1986 était peu probable car Zaporizhzhia utilise une technologie de refroidissement différente. Il existe un “risque très limité” de rejet radioactif même si un missile devait frapper la centrale, a déclaré Leon Cizelj, président de la Société nucléaire européenne, et il faudrait un barrage délibéré pour percer la coque en béton. Même alors “l’effet sera limité à 10, 20 kilomètres”.

Lars van Dassen, directeur exécutif de l’Institut mondial pour la sécurité nucléaire, a déclaré: “Oui, quelque chose peut mal tourner, mais pas aussi mal que Tchernobyl.”

La guerre de la Russie en Ukraine est « particulière », a déclaré Richard Pearshouse, chef de la division environnement de Human Rights Watch. Du fait de la présence de centaines de sites chimiques, métallurgiques et miniers, de centrales atomiques et de décharges de déchets nucléaires, « les risques sont énormes ».

L’Ukraine possède la septième plus grande capacité nucléaire installée au monde et la deuxième en Europe, après la France. Grossi a déclaré cette semaine que le “conflit militaire en cours dans un pays qui a un vaste programme nucléaire” avait mis l’organisation en état d’alerte. L’autorité ukrainienne de sûreté nucléaire a demandé l’aide de l’AIEA pour garantir la sûreté des centrales.

James Acton, codirecteur du programme de politique nucléaire au Carnegie Endowment for International Peace, a déclaré que les centrales nucléaires “ne sont pas conçues pour les zones de guerre” et a averti qu'”une grande partie du combustible de ces autres réacteurs est nettement plus radioactif que le combustible à Tchernobyl.”

Deux installations de stockage de déchets nucléaires de faible activité à Kiev et Kharkiv ont déjà été touchées, selon l’AIEA. “Ces deux incidents mettent en évidence le risque très réel que les installations contenant des matières radioactives subissent des dommages pendant le conflit, avec des conséquences potentiellement graves pour la santé humaine et l’environnement”, a déclaré Grossi.

Tchernobyl encore

L’avertissement de Zelenskyy concernant une répétition de Tchernobyl est venu quelques jours après que les troupes russes se sont frayé un chemin dans le vrai Tchernobyl. La bataille a provoqué une augmentation des niveaux de rayonnement, mais les autorités ont déclaré que même le pire des cas ne verrait pas la contamination franchir la zone d’exclusion de 30 kilomètres autour du site.

Jeudi, l’Ukraine a informé l’AIEA que les travailleurs de Tchernobyl étaient confrontés à “une pression psychologique et à un épuisement moral”, a déclaré Grossi, soulignant la nécessité pour le personnel de se reposer et de tourner pour des raisons de sécurité.

“Ce sont eux qui sont les murs entre la survie et une catastrophe potentielle”, a déclaré van Dassen.

Dans les guerres, les souffrances immédiates des civils, la lutte pour la survie ou la réalisation d’objectifs militaires l’emportent sur d’autres préoccupations. Mais au milieu du chaos de la bombe maintenant, payez plus tard, Pearshouse a averti que “les crises environnementales peuvent s’ajouter aux crises humanitaires et… ces effets persistent souvent plus longtemps, après que les armes se soient tues”.

Dans le passé, la Russie a résisté aux tentatives de l’ONU d’établir des normes pour la protection de l’environnement en temps de guerre.

Alors que les dangers des radiations ont attiré l’attention du public, d’autres sites industriels ont également la capacité de causer d’énormes dégâts.

Des incendies massifs brûlent déjà dans les dépôts pétroliers et les décharges de munitions. L’analyse de l’ONG néerlandaise pour la paix PAX, partagée exclusivement avec POLITICO, a utilisé les médias sociaux et la photographie par satellite pour identifier plus de deux douzaines de sites où se produisaient des déversements, des explosions ou des incendies préjudiciables à l’environnement. Ils comprenaient des centrales électriques, des entrepôts de produits chimiques et des centrales électriques.

Lors des récentes guerres au Moyen-Orient, a déclaré Wim Zwijnenburg, chef de projet chez PAX, une grande partie des dommages causés aux infrastructures industrielles et pétrolières se sont produites dans des zones désertiques reculées – l’Ukraine est très différente. “Dans ce cas, nous recherchons vraiment des sites industriels ciblés à proximité de zones peuplées”, a-t-il déclaré.

Les risques sanitaires et écologiques à long terme de tels incidents sont spécifiques au site et “impossibles à évaluer sans une recherche détaillée sur le terrain après le conflit”, a déclaré Doug Weir, directeur de la recherche et des politiques à l’Observatoire des conflits et de l’environnement. C’est pourquoi le suivi des dégâts est crucial, ai-je ajouté.

L’Ukraine porte l’héritage d’une industrialisation dirigée par les Soviétiques qui a massivement augmenté sa production nucléaire et cherché à exploiter les vastes réserves de charbon, de fer, de titane et d’autres minerais sous son sol. Il existe également des usines chimiques, manufacturières et métallurgiques, de nombreux dangers pour le logement qui, s’ils se déchaînent, pourraient rendre des quartiers entiers invivables pendant des décennies.

Dans la seule région orientale du Donbass, il existe 4 000 sites dangereux, selon un rapport non publié commandé par l’ambassade du Royaume-Uni à Kiev et partagé avec POLITICO. En 2019, l’Organisation pour la sécurité et la coopération en Europe a signalé 465 installations de stockage de résidus à travers l’Ukraine, contenant plus de 6 milliards de tonnes de déchets provenant de diverses industries.

On craint que le Kremlin ne cible délibérément ces sites civils pour anéantir la base industrielle de l’Ukraine et saper le moral. Un responsable du département américain de la Défense a averti jeudi que les Russes “ont montré une volonté de frapper délibérément les infrastructures civiles”.

“À ce stade, vous pouvez clairement voir qu’il y a beaucoup de potentiel d’escalade des dommages”, a déclaré Weir.

En plus d’être la capitale de l’Ukraine, Kiev est également un centre industriel, a déclaré Zwijnenburg, avec une énorme industrie chimique produisant des engrais et des plastiques, de la scierie, du ciment et de la fabrication. Si les hôpitaux sont touchés, cela pourrait produire des fuites de déchets médicaux, comme cela s’est produit en Syrie.

Les chiens de garde, y compris PAX, se sont efforcés de cartographier les sites à risque à travers le pays cette semaine, mais Zwijnenburg a déclaré que l’un des principaux outils en ligne qu’ils utilisent, Wikimapia, avait été touché par des attaques “probablement par des pirates russes”.

Si l’une des sept centrales hydroélectriques ukrainiennes devait être touchée, cela pourrait inonder de vastes zones sous les barrages. Le mouvement des troupes et du matériel militaire lourd peut également causer des dommages à long terme aux aires et aux espèces protégées.

Ensuite, il y a le danger de négligence.

Dans la région du Donbass, les séparatistes soutenus par le Kremlin ont cessé il y a quatre ans de pomper l’eau de la mine de Yunkom, site d’une explosion nucléaire expérimentale en 1979. La société d’analyse spatiale Terra Motion a calculé que la montée de l’eau radioactive pourrait atteindre la surface dans un peu plus d’un an.

“Cela a le potentiel de rendre de grandes parties de la région inhabitables, déversant des déchets toxiques dans les rivières et les eaux souterraines”, a déclaré le directeur technique de Terra Motion, David Gee, se déversant potentiellement dans la mer d’Azov qui est liée à la mer Noire. avertit qu’il y a au moins trois autres mines dans la zone avec le même profil.

Une guerre prolongée pourrait également détruire la gouvernance environnementale de l’Ukraine, ce qui signifie que des choses importantes, telles que la surveillance, le maintien et le lancement de projets de conservation et de restauration de la nature, ne se produisent pas car elles ne sont pas une priorité, a déclaré Weir.

Plus de 100 ONG ont lancé un appel lors de l’Assemblée annuelle des Nations Unies pour l’environnement à Nairobi demandant aux États de financer la surveillance et de nettoyer les dégâts de guerre.

Aux petites heures du vendredi matin, l’Ukrainien Zelenskyy suppliait ses voisins de prêter attention au danger.

“Européens, réveillez-vous s’il vous plaît”, a-t-il dit.

Reportage supplémentaire de Ben Lefebvre.

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