Le bureau agressif des droits civiques réinvente le travail de l’EPA sur la discrimination

L’EPA est en train de se transformer en une agence des droits civiques qui pense différemment à la façon dont elle accorde des subventions, hiérarchise ses ressources et applique la loi, a déclaré le plus haut responsable de l’agence sur la question.

Dans le cadre de ce travail, l’Agence de protection de l’environnement passe d’une position largement réactive sur les droits civils à une position qui s’aventure agressivement sur le terrain de sa propre initiative, recherchant les domaines les plus préoccupants et lançant des examens de conformité rigoureux, a déclaré Lillian Dorka, directeur du bureau externe de conformité aux droits civils de l’agence.

“Cette agence veut être une agence des droits civiques”, a déclaré Dorka, qui fait partie de l’agence depuis 2014, à Bloomberg Law. “Nous n’avons pas toujours utilisé toute l’étendue de notre autorité.”

Le bureau de Dorka applique le titre VI de la loi sur les droits civils, qui interdit aux organisations qui reçoivent un financement fédéral de discriminer dans l’un de ses programmes ou activités sur la base de la race, de la couleur, de l’origine nationale, du sexe, du handicap et de l’âge.

Ce travail est susceptible de devenir particulièrement critique car l’EPA est sur le point d’envoyer plus de 50 milliards de dollars de nouvelles subventions en vertu de la loi bipartite sur les infrastructures. Un bureau distinct de l’EPA défend les droits civils des propres employés de l’agence.

Réaction de l’extérieur

Dorka a reconnu que, historiquement, l’idée que l’application de l’environnement est synonyme d’application des droits civils a «été une route moins fréquentée».

Catherine Flowers, responsable du développement rural à Equal Justice Initiative, a qualifié la tentative de l’EPA de mettre l’accent sur les droits civils “un pas dans la bonne direction”.

“S’ils ne font rien, ils ne feront aucune différence”, a déclaré Flowers, qui siège également au Conseil consultatif sur la justice environnementale de la Maison Blanche. “Faire quelque chose fera au moins bouger l’aiguille. Nous n’avons peut-être pas de grandes victoires, mais nous pourrions avoir de petites victoires avant de gagner la guerre.

Mais tout le monde n’est pas d’accord.

“En se détournant de sa mission, l’EPA détourne les yeux de la balle et sape les personnes mêmes qu’elle prétend vouloir aider”, a déclaré Daren Bakst, chercheur principal en études sur les politiques réglementaires à la Heritage Foundation. “L’EPA n’est pas une organisation de défense des droits civiques et n’est absolument pas équipée pour en être une. L’agence ne devrait pas non plus être utilisée comme un moyen de promouvoir des objectifs sociétaux vagues et sans rapport.

Plus de communications

Pour l’aider à adopter une position plus proactive, le bureau externe de conformité aux droits civils intensifie ses communications avec le ministère de la Justice – qui a lui-même donné la priorité à la justice environnementale – et travaille avec tous les bureaux de l’EPA pour «découvrir comment ils peuvent inclure le noyau obligations en matière de droits civils dans tout ce qu’ils publient », a déclaré Dorka.

Liliane Dorka

Photo publiée avec l’aimable autorisation de l’EPA

Le bureau prépare également des instructions aux États et aux autres bénéficiaires de subventions sur les garanties procédurales qu’ils doivent mettre en place pour se conformer à la loi fédérale sur les droits civils.

Ces orientations, attendues «dans un avenir très proche», répondront à des exigences telles que les procédures de règlement des griefs pour traiter les accusations de discrimination et l’accès pour les personnes ayant une maîtrise limitée de l’anglais ou des handicaps, a déclaré Dorka.

D’autres conseils seront fournis sur la manière dont l’EPA pense que les organisations devraient analyser les effets de leurs actions sur différents groupes de personnes en vertu de la loi sur les droits civils, avec un accent particulier sur l’autorisation, selon Dorka.

Le bureau externe des droits civiques pourrait également être fusionné avec le bureau environnemental de l’EPA dans une nouvelle division qui serait « au même niveau que le Bureau de l’air et le Bureau de l’eau », a déclaré Dorka.

Par ailleurs, le bureau étudie un site Web interactif qui permettra aux utilisateurs de cliquer pour voir les plaintes relatives aux droits civils qui ont été reçues, créant ainsi un “guichet unique” transparent, a-t-elle déclaré.

Plus de plaintes

Une grande partie de la nouvelle impulsion est venue de l’administration Biden, a déclaré Dorka. Le président Joe Biden a demandé aux agences fédérales d’intégrer l’équité dans leurs programmes et services dès son premier jour de mandat, et l’administrateur de l’EPA, Michael Regan, l’a cité à plusieurs reprises comme l’une de ses principales priorités.

Le récent projet de plan stratégique de l’EPA comprenait également, pour la première fois, la promotion des droits civils comme l’un de ses principaux objectifs.

Le bureau de Dorka « reçoit déjà plus de plaintes que jamais auparavant », avec plus de 20 depuis le début de l’exercice. Elle a émis l’hypothèse que l’augmentation se produit parce que “les gens pensent que cette administration prend au sérieux son engagement à renforcer les lois fédérales sur les droits civils – que nous n’allons pas mettre quelque chose de côté et le laisser reposer pendant 20 ans”.

Ses commentaires font écho à ceux de Jeffrey Prieto, avocat général de l’EPA, qui a déclaré en février que l’agence entreprenait “un travail important en termes de traitement du nombre de plaintes et d’examens qui ont été soumis” en vertu du titre VI.

manque de personnel

Mais le bureau est également paralysé par un manque de ressources, avec seulement 12 employés à temps plein. Le budget de l’exercice 2022 de Biden porterait ce nombre à 29,5.

“Nous avons besoin de ressources supplémentaires”, a déclaré Dorka. « En plus d’augmenter les plaintes, nous essayons en fait de faire tout le reste : des examens de conformité affirmatifs, des conseils, des politiques, un travail de planification stratégique. Nous ne pouvons pas nous reposer sur quoi que ce soit.

Le petit personnel du bureau ne ralentira pas nécessairement ses ambitions globales, selon Cary Coglianese, professeur de droit réglementaire à la faculté de droit de l’Université de Pennsylvanie.

“Je pense que c’est moins important que le ton du haut et les priorités de l’agence”, a déclaré Coglianese. “Un dirigeant engagé d’une organisation qui se donne pour priorité de changer d’orientation et souligne que dans chaque apparition qu’il fait, et essaie probablement vraiment de le faire passer par la direction, peut avoir plus d’importance que d’avoir un 12, 15 ou 30 – bureau des membres dédié aux droits civiques.

Tout dépendra de la capacité de l’EPA à inculquer les droits civils dans la mission quotidienne de chaque employé, « au lieu de créer un petit bureau, car le risque est que tout le monde pense : « C’est la responsabilité du bureau des droits civils ». , pas la nôtre », a déclaré Coglianese.

C’est exactement ce sur quoi Dorka a dit qu’elle travaillait, en tendant la main à tout le personnel de l’EPA avec plus d’éducation, de formation et d’assistance technique.

“Ce n’est pas seulement quelque chose qui est réservé à notre bureau”, a-t-elle déclaré. “C’est toute la force de l’EPA.”

Coglianese a également reconnu qu’une future administration pourrait tenter de réduire le bureau des droits civiques ou de réduire sa mission. Mais cela ne serait pas facile si l’administration Biden se dotait rapidement, compte tenu des protections de la fonction publique en place, a déclaré Coglianese.

“Et il pourrait être politiquement plus difficile de respecter une réglementation axée sur l’égalité de justice”, a-t-il déclaré. “Peut-être qu’une nouvelle administration aurait un peu honte de faire ça.”