La pollution et notre santé mentale

Un domaine sous-exploré explorant l’intersection de la pollution et de la santé mentale prend de l’ampleur alors que les preuves s’accumulent que les polluants environnementaux endommagent tous les organes de notre corps, y compris notre cerveau.


Ce guide explore la science émergente et propose des solutions visant à mieux soutenir la santé mentale face à ces défis environnementaux.

Pollution atmosphérique et santé mentale

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Vue de US Steel Edgar Thompson Works à Braddock, PA., une source majeure de pollution de l’air et du climat dans la région. (Crédit : Njaimeh Njie)

Selon le rapport 2021 sur l’état de l’air de l’American Lung Association, environ quatre résidents américains sur 10 vivent dans des comtés où les niveaux de pollution de l’air sont malsains. Mais ce qui est considéré comme “malsain” est basé uniquement sur la façon dont la pollution affecte la santé physique, et non mentale.

Les scientifiques savent depuis longtemps que la pollution de l’air endommage les poumons, entraînant des affections telles que l’asthme et le cancer du poumon, et qu’elle peut également endommager le cœur. Ce n’est que bien plus tard que les chercheurs ont découvert que la pollution de l’air provoquait également des changements dans le cerveau qui augmentaient les risques de maladie mentale, de démence, de maladie d’Alzheimer et de problèmes d’apprentissage. Même de petites augmentations de la pollution de l’air ont été liées à la dépression et à l’anxiété.

Une vaste étude de 2019 sur des personnes au Danemark et aux États-Unis a révélé que les personnes exposées à des niveaux élevés de pollution de l’air sont beaucoup plus susceptibles de souffrir d’une maladie psychiatrique telle que la dépression, la schizophrénie, le trouble bipolaire ou un trouble de la personnalité.

Des recherches récentes indiquent que l’exposition des enfants à la pollution de l’air peut avoir un impact négatif sur notre santé mentale à l’âge adulte et établit un lien entre l’augmentation soudaine de la pollution de l’air et l’augmentation des visites aux urgences pour maladie mentale chez les enfants.

Pollution de l’eau et santé mentale

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La contamination de l’eau est associée à une longue liste de problèmes de santé physique. On en sait moins sur les impacts de ces contaminants sur la santé mentale. (Crédit : CDC/Unsplash)

Une multitude de contaminants peuvent se retrouver dans l’eau potable, et de nombreux systèmes d’eau potable aux États-Unis et dans le monde manquent de bons systèmes pour les filtrer. Les agents pathogènes, les pesticides, les engrais, les métaux lourds comme l’arsenic, le mercure et le plomb et les minéraux radioactifs comme l’uranium sont présents dans de nombreux systèmes d’eau et peuvent avoir des effets aigus ou chroniques. Récemment, des preuves ont également été révélées de la présence généralisée de ce que l’on appelle des «produits chimiques éternels» dans l’eau: les PFAS, ou substances per- et polyfluoroalkyles.

Nous savons que ces contaminants courants de l’eau et d’autres sont, collectivement, associés à une longue liste de maladies, notamment le cancer, les troubles neurologiques, les problèmes d’apprentissage, les maladies thyroïdiennes, les problèmes immunitaires, les problèmes de fertilité et de grossesse et les malformations congénitales, pour n’en nommer que quelques-uns. Cependant, les effets de ces polluants et d’autres sur la santé mentale n’ont pas été bien explorés, voire pas du tout. Mais un corpus de recherches émerge sur la façon dont un contaminant commun, le plomb, affecte notre santé mentale.

On sait depuis des décennies que l’exposition au plomb tôt dans la vie peut causer des problèmes cognitifs et d’apprentissage chez les enfants. Aujourd’hui, les chercheurs rassemblent des preuves que les enfants exposés au plomb sont plus susceptibles de souffrir de dépression, de schizophrénie et d’autres troubles psychiatriques lorsqu’ils deviennent adultes.

Une revue récente de la recherche scientifique a trouvé des preuves que l’exposition au plomb pendant l’enfance est un facteur de risque de troubles psychiatriques tels que l’anxiété, la dépression et les troubles obsessionnels compulsifs, ainsi que de troubles neurodéveloppementaux tels que le TDAH, l’autisme et le syndrome de Tourette.

Une étude à long terme réalisée en Nouvelle-Zélande a suivi des centaines de personnes et a constaté que celles qui avaient été exposées à des niveaux plus élevés de plomb dans leur enfance étaient plus susceptibles de présenter des symptômes de maladie mentale à l’âge adulte, notamment un comportement antisocial, des troubles de l’alimentation, une dépression, de l’anxiété, des – stress traumatique, toxicomanie, délires et hallucinations.

Selon le Natural Resources Defense Council, entre 2018 et 2020, plus de la moitié de la population américaine a bu de l’eau provenant de systèmes d’eau potable avec des niveaux de plomb supérieurs à 1 partie par milliard (le niveau fixé par l’American Academy of Pediatrics pour protéger les enfants du plomb à l’école). fontaines d’eau).

Autres polluants et voies

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Le trafic, l’industrie et l’agriculture génèrent des niveaux élevés de pollution de l’air et de l’eau le long de la frontière américano-mexicaine entre San Diego et Tijuana. (Crédit : Wikipédia)

Les chercheurs affirment que la plupart des recherches sur la pollution et la santé mentale se sont jusqu’à présent concentrées sur la pollution de l’air et les métaux lourds comme le plomb. Les effets sur la santé mentale de nombreuses autres catégories et voies de polluants, comme les pesticides dans les aliments et les plastifiants présents dans les jouets et les produits de soins personnels comme les shampooings et les lotions, restent largement inconnus.

De plus, les scientifiques ne savent pas encore grand-chose des effets synergiques de l’exposition à plusieurs polluants. Par exemple, si une famille boit de l’eau contaminée et vit également à proximité de plusieurs autres sources de pollution, telles qu’une route très fréquentée, des puits de pétrole et de gaz et des champs agricoles où des pesticides sont utilisés, comment l’exposition combinée à ces sources de pollution peut-elle créer de nouvelles sources de pollution ou les intensifier ? effets sur la santé mentale? Les inconnues laissent des millions de personnes menacées par une ou plusieurs sources de pollution.

Obstacles à la compréhension des effets de la pollution sur la santé mentale

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Les lacunes dans les données sur les soins de santé rendent difficile pour les chercheurs d’enquêter sur les liens entre la pollution et la santé mentale (Crédit : armymedicine.health.mil

Faire progresser la recherche sur les liens entre la pollution et la santé mentale est un processus lent et souvent laborieux. Parce que le domaine est si nouveau, le financement a été difficile à trouver et l’accès aux données pertinentes pose un autre défi. Les scientifiques ont dû trouver des solutions de contournement créatives, telles que l’utilisation des données disponibles sur la santé mentale provenant d’études antérieures ou de systèmes d’information sur la santé et les associer aux données sur la pollution pour trouver des relations.

Aux États-Unis, il existe de grandes lacunes dans les données disponibles sur les soins de santé, en partie à cause de l’absence d’un système national complet d’information sur les soins de santé. Au lieu de cela, les compagnies d’assurance privées et les systèmes de santé conservent souvent ces données. De plus, tous les États ne disposent pas de systèmes robustes pour compiler et maintenir les données environnementales, ce qui rend difficile l’obtention d’une image complète.

Justice environnementale et santé mentale

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La militante pour la justice environnementale Melanie Meade devant sa maison à Clairton, PA. (Crédit : Njaimeh Njie)

Alors que les scientifiques continuent de chercher des réponses, les communautés exposées à la pollution restent à risque. De plus en plus de preuves indiquent que les mêmes communautés qui supportent un fardeau disproportionné de problèmes de santé physique associés à la pollution souffrent également de plus grands effets sur la santé mentale.

La série révolutionnaire d’EHN, Pollution’s Mental Toll, a exploré l’impact de la pollution sur la santé mentale, en examinant plusieurs communautés de l’ouest de la Pennsylvanie accablées par une variété d’industries polluantes. Nos rapports ont révélé que les personnes les plus polluées sont souvent confrontées à d’autres difficultés qui ont un impact négatif sur la santé mentale – comme la pauvreté, la criminalité et le racisme – et n’ont pas accès aux ressources en santé mentale.

Les communautés de couleur sont souvent les plus durement touchées. Selon le rapport sur l’état de l’État de l’American Lung Association, par exemple, les personnes de couleur en Pennsylvanie étaient 61 % plus susceptibles de vivre dans un comté avec un niveau de pollution « défaillant ». Ceci est loin d’être unique à une seule région.

En même temps, il y a un manque de sensibilisation au fait que la pollution de l’air peut augmenter la gravité de la maladie mentale et, par conséquent, augmenter considérablement les fardeaux sociaux et financiers dans les communautés déjà aux prises avec ces autres défis sociaux et économiques. Les systèmes de santé comportementale ne sont souvent pas conscients des liens entre la pollution et la maladie mentale, ne les prennent pas en compte dans les diagnostics et manquent des occasions d’aider les gens à protéger leur santé mentale.

solutions possibles

Une enfant se promène près de chez elle dans la nation Navajo, dans une zone contaminée par l’ancienne exploitation minière d’uranium. La communauté s’inquiète depuis longtemps des impacts sur la santé physique et mentale associés au fait de vivre à proximité de déchets d’uranium. (Crédit : Autumn Spanne)

En ce qui concerne les soins de santé mentale, les chercheurs affirment qu’il est nécessaire de sensibiliser à ces liens et d’accroître l’accès et le financement des services de santé mentale dans les communautés disproportionnellement accablées par la pollution. Plus de formation pour les professionnels de la santé mentale afin de reconnaître les facteurs de risque environnementaux pour la maladie mentale est une autre priorité.

Comme EHN l’a souligné dans notre série, les agences étatiques et fédérales chargées de réglementer les polluants dans notre air et notre eau doivent prêter attention à ce domaine émergent, examiner comment ces substances affectent le cerveau des enfants et des adultes, et soutenir des recherches supplémentaires examinant l’intersection de la pollution. .et la santé mentale.

Les dirigeants politiques et les régulateurs à tous les niveaux devraient également reconnaître les charges disproportionnées pesant sur les communautés à faible revenu et les personnes de couleur, et en tenir compte dans les décisions concernant l’approbation et la réglementation des polluants afin que la réglementation et l’application soient équitables.

Photo de la bannière : Andrik Langfield/unsplash

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