La pollution de l’air dans le métro de Londres nuit-elle à votre santé ?

Chaque jour de la semaine, le métro de Londres voit jusqu’à cinq millions de passagers monter et descendre de son réseau. Ses 11 lignes desservent 272 gares et, aux heures de pointe, plus de 500 trains circulent sous les rues de Londres.

Malgré son utilisation constante depuis le 19ee Siècle, le métro de Londres a été relativement peu étudié. Alors que d’autres modes de transport ont été étudiés et mis à jour en conséquence – pensez à l’époque où nous n’avions pas de ceintures de sécurité dans les voitures ou d’airbags – le système de tube tentaculaire est resté en grande partie le même.

La pandémie a donné à Transport for London (TfL), qui gère le métro, l’occasion d’apporter quelques améliorations. Les systèmes de ventilation ont été évalués et, selon la mise à jour de la stratégie de transport du maire en 2021, “l’infrastructure de ventilation du métro de Londres est généralement conçue au-delà des exigences minimales légales avec un apport adéquat d’air frais”.

Mais quelle est la fraîcheur de l’air que vous respirez dans le tube ?

“L’air, même avant qu’il n’arrive dans le métro, n’est pas parfaitement propre”, a expliqué le Dr David Green, qui dirige l’équipe scientifique sur les aérosols à l’Imperial College de Londres et est membre du Comité britannique sur les effets médicaux de la pollution de l’air ( COMEAP). Green fait également partie d’un groupe mandaté par TfL pour évaluer régulièrement le risque COVID-19 dans le métro.

“L’air de fond urbain a déjà un faible niveau de particules, mais en plus de cela, vous avez toutes ces émissions supplémentaires [coming from the tube].”

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Il s’agit notamment des particules provenant du chariot se déplaçant le long des rails, des patins de frein frottant sur les roues et de la connexion électrique entre la plaque collectrice et le rail sous tension.

“Donc, vous avez du fer frottant sur de l’acier, de l’acier sur de l’acier, du fer et du cuivre et du baryum provenant des freineurs”, explique Green. « Il y a du lubrifiant sur les roues et cela contient des choses comme du carbone et du molybdène. On retrouve ces composés métalliques dans l’atmosphère [on the Underground].”

Il y a aussi des particules qui proviennent des passagers du tube, humains et autres. Les cellules capillaires et cutanées, les fibres plastiques des vêtements et les particules animales des créatures qui habitent le sous-sol contribuent toutes à la qualité de l’air.

Certaines particules sont suffisamment grosses pour être attrapées par les poils de notre nez et de notre gorge, les empêchant de pénétrer dans nos poumons et d’y causer des dommages. Ceux-ci sont généralement appelés PMdix; particules de moins de 10 micromètres de diamètre, soit environ 0,01 mm.

Les plus petites particules de moins de 2,5 micromètres de diamètre sont appelées PM2.5, et ce sont ceux qui peuvent pénétrer profondément dans les poumons et peuvent également entrer dans la circulation sanguine pour être transportés dans le corps, affectant le cerveau, le cœur et d’autres organes. Ce sont environ 3 pour cent du diamètre d’un cheveu humain.

“Nous n’avons pas suffisamment de preuves pour affirmer catégoriquement si la pollution sur le tube nuit ou non à votre santé, mais nous savons que l’exposition aux PM2.5 est nocif. [This is shown by] des études du monde entier portant sur les décès et les admissions à l’hôpital, et des études sur de plus petits groupes de personnes, y compris celles ayant des problèmes de santé existants.

“Cependant, la poussière dans les systèmes de métro est assez différente de PM2.5 dans l’air extérieur et nous ne savons pas si nous pouvons extrapoler ces résultats à l’environnement du métro. Nous étudions donc actuellement des groupes de personnes vulnérables et le personnel de TfL pour comprendre si l’exposition à ce type de PM2.5 est nocif. »

Des foules de passagers sur la plate-forme du tube

© Shutterstock

En plus de ces petites particules, il y a aussi des polluants gazeux dans l’air, y compris l’ozone, l’O3et dioxyde d’azote, NOdeux. Tous sont surveillés par le Département de l’environnement, de l’alimentation et des affaires rurales du gouvernement britannique, dont la publication de 2020 a révélé qu’il y a eu une diminution à long terme de tous les polluants mesurés.

Cependant, les valeurs britanniques pour PM2.5 sont toujours supérieurs aux recommandations de l’Organisation mondiale de la santé, qui a récemment modifié son objectif pour une exposition annuelle moyenne n’excédant pas 5 microgrammes par mètre cube (μg/m3). Auparavant, c’était 10 μg/m3. La limite de l’Union européenne est de 25 μg/m3qui est également la limite mise en place par la législation britannique.

“La nouvelle directive de l’OMS est très difficile et actuellement, je ne pense pas qu’aucun endroit au Royaume-Uni ne répondra à cela”, déclare Green. Une étude du gouvernement britannique de 2020 a révélé que quatre des cinq principaux environnements urbains avec le plus grand nombre annuel de PM2.5 les valeurs étaient situées dans les régions de Londres, du sud-est ou de l’est de l’Angleterre. Selon la dernière étude du COMEAP, les concentrations de PM2.5 dans le métro de Londres étaient plusieurs fois plus importants que dans d’autres environnements de transport londoniens, et plus importants que dans d’autres systèmes de métro du monde entier.

Cependant, lorsqu’il s’agit de la qualité de l’air dans le métro, Green dit qu’il est important de tenir compte du contexte dans la gamme des modes de transport. Un rapport en 2021 a comparé le PM2.5 moyennes à travers le métro, le bus, la voiture, les trois types de trains, le vélo et la marche.

Fait intéressant, les expositions les plus faibles ont été constatées sur les trains électriques et hybrides, même par rapport au vélo et à la marche – bien que ce ne soit pas le cas lorsque ces trains se trouvaient dans des gares à côté de trains à moteur diesel.

“[Travelling on the tube] pendant une heure tous les jours de la semaine pendant 48 semaines par an (en supposant 4 semaines de vacances) sur la ligne Victoria augmenterait votre exposition annuelle aux PM2.5 de 6,8 μg/m3“, dit Vert. Cette augmentation s’ajoute à l’exposition habituelle des individus aux polluants dans l’air, qui varie selon le lieu, car certaines des petites particules mesurées en PM2.5 se produisent naturellement, comme la poussière et le sel de la mer.

« Cela se compare à 0,3 μg/m3 sur un site de fond à Londres, 2,6 μg/m3 sur une ligne moyenne du métro de Londres ou 1,2 μg/m3 dans une voiture Mais rappelez-vous que la voiture pollue aussi tout le monde.

Les passagers du métro de Londres sur l'escalator

©Getty Images

Pour Green, c’est la clé. « Il vaut bien mieux que les gens prennent le métro de Londres que de monter dans leur voiture pour se déplacer dans Londres. En effet, si vous êtes assis dans votre voiture, vous êtes exposé à de très fortes concentrations de polluants automobiles.

“Vous êtes assis directement derrière l’échappement de la voiture [in front], vous êtes donc plus exposé que les cyclistes qui circulent le long de la route ou que les piétons qui passent devant. Et l’autre chose est que vous polluez aussi le monde pour tout le monde. Donc, alors que la voiture n’est pas pire que le tube dans le cas de PM2.5c’est bien pire pour d’autres polluants comme les oxydes d’azote.

Pour ceux qui ont besoin de voyager en métro, il s’agit alors de choisir le meilleur itinéraire. Les recherches de Green ont révélé que les lignes plus profondes sont généralement pires, comme la ligne Northern, par rapport aux lignes de niveau supérieur comme les lignes Circle, District, Hammersmith & City et Metropolitan. L’ancienneté des lignes et le type de trains utilisés jouent tous un rôle. Ainsi, Green suggère d’opter pour des lignes et des stations plus récentes qui ont des portes de plate-forme installées pour réduire l’exposition. « Mais en général, il n’y a pas beaucoup de choix », admet-il.

Green est également préoccupé par la santé du personnel du métro de Londres, qui passe beaucoup plus de temps dans le métro ou dans une station. Malheureusement, il n’y a pas encore suffisamment de données pour dire quels en seront les effets à long terme sur la santé.

«Nous travaillons en étroite collaboration avec Transport for London (TFL) pour comparer les absences pour maladie des personnes travaillant dans le métro de Londres avec d’autres travailleurs de TFL. Nous voulons également examiner les données sur les pensions, pour voir si les personnes qui travaillent sur le tube peuvent mourir un peu plus tôt que les autres. Mais [these studies] en sont aux premiers stades pour le moment.

Les passagers du métro peuvent être rassurés sur le fait que le risque d’attraper le COVID-19 est cependant minime dans tout le métro.

“Les rames de métro et les stations sont nettoyées avec des substances de nettoyage de qualité hospitalière qui tuent les virus et les bactéries au contact et offrent une protection continue”, a déclaré un porte-parole de TfL. Objectif scientifique de la BBC magazine.

«Des tests indépendants par l’Imperial College de Londres ont été effectués mensuellement depuis septembre 2020, en prélevant des écouvillons de points de contact dans les gares, sur les bus et des échantillons d’air dans les halls de billetterie et jusqu’à la dernière série de tests vérifiés en décembre 2021 n’a trouvé aucune trace de coronavirus sur le réseau des transports en commun. »

À propos de notre expert

Dr David Vert est chercheur principal à l’Imperial College de Londres, où il dirige l’équipe scientifique sur les aérosols. Ses recherches portent sur les particules dans l’air et leurs effets sur la santé des populations.

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