La pollution agricole des eaux souterraines européennes

Note de l’éditeur : cet article fait partie de notre campagne sur les eaux souterraines, à l’occasion de la Journée de l’eau des Nations Unies. Trouve plus articles liés aux eaux souterraines ici.

Alors que les pratiques agricoles ne représentent que 1,3 % du PIB de l’Union européenne, elles ont un impact négatif disproportionné sur la potabilité des eaux souterraines européennes. Une étude de septembre 2021 publiée par l’Agence européenne pour l’environnement a révélé que “dans l’UE, l’agriculture est la principale cause de l’incapacité des eaux souterraines à atteindre un bon état chimique, [due to] pollution diffuse par les nitrates et les pesticides. Dans l’industrie agricole, les nitrates (présents dans les engrais) et les pesticides se complètent : les premiers renforcent les processus internes à base d’azote critiques pour la croissance des plantes tandis que les seconds éliminent les menaces externes à la plante en question. Des quantités appropriées de nitrates et de biopesticides respectueux de l’environnement peuvent permettre aux cultures de prospérer sans répercussions environnementales ; Malheureusement, l’utilisation excessive d’engrais et la dépendance à l’égard de pesticides chimiques nocifs à travers le continent empoisonnent littéralement les puits européens.

Comme c’est le cas dans de nombreux domaines, trop d’une bonne chose peut faire des ravages : le cas des nitrates ne fait pas exception à cette règle. Dans la région espagnole de Castilla y Léon, les taux élevés de nitrates dans l’eau potable sont directement liés à l’élevage porcin industriel (la région se classe dans le top 20 de l’UE en termes de population porcine). Les nitrates du fumier de porc, qui est utilisé comme engrais dans les champs voisins, s’infiltrent dans les eaux souterraines utilisées par les communautés locales. Si cette pratique est tolérable avec modération, “le vrai problème est son ampleur”. Alors que les agriculteurs s’efforcent de fournir au monde globalisé les produits porcins espagnols convoités, l’environnement en paie le prix : « Dans certaines des principales régions d’élevage porcin d’Espagne, les niveaux de nitrates dans les eaux souterraines se sont avérés jusqu’à quatre fois supérieurs au seuil légal de 50 milligrammes. par litre. Bien que ce ne soit pas si courant, des niveaux illégaux inférieurs sont répandus. Des niveaux élevés de nitrate sont associés à divers risques pour la santé, notamment les fausses couches, les malformations congénitales et les cancers. Selon Greenpeace, 23 % des eaux souterraines espagnoles souffrent de contamination par les nitrates ; L’Espagne fait face à un litige devant la Cour européenne de justice pour son incapacité persistante à régler la question.

Cependant, ce problème s’étend au-delà des régions agricoles espagnoles : un rapport d’octobre 2021 sur les nitrates publié par la Commission européenne indique qu’entre 2016 et 2019, « 14,1 % des [EU] les stations d’eau souterraine dépassent encore » la limite légale. Le rapport examine l’estimation légèrement inférieure de Greenpeace, affirmant que 20 % des stations de surveillance des eaux souterraines d’Espagne souffrent de concentrations illégales de nitrates ; ce chiffre ne se classe qu’au troisième rang dans l’UE – “un pourcentage élevé de stations de surveillance des eaux souterraines affiche encore des niveaux supérieurs au maximum… à Malte, en Allemagne, au Luxembourg, en Espagne, au Portugal et en Belgique (région flamande)”. Le cas à Malte est particulièrement grave dans la mesure où 66 % des stations d’eau souterraine souffrent de toxicité des nitrates ; “On estime également que 90 % des eaux souterraines extraites ne répondent pas aux normes de l’Union européenne en matière d’eau potable en raison des niveaux élevés de nitrates.”

Alors que certaines pratiques agricoles comme l’élevage porcin encouragent l’utilisation intensive des nitrates, d’autres s’appuient davantage sur les pesticides chimiques pour assurer une production renforcée. La Slovaquie est au centre du discours européen sur la contamination des eaux souterraines par les pesticides polluants : une étude de décembre 2021 publiée par l’Agence européenne pour l’environnement indique qu’un énorme 39 % des 215 sites d’eaux souterraines déclarants en Slovaquie ont dépassé le seuil légal de pesticides de 0,1 milligramme par litre. Cette proportion est près de deux fois le deuxième taux de toxicité le plus élevé parmi les pays de l’UE, qui a été enregistré en France avec 20% des 1 791 sites d’eaux souterraines signalés ne respectant pas les normes légales en matière de pesticides.

L’herbicide atrazine semble être le principal coupable, non seulement en Slovaquie mais aussi dans toute l’UE : « des dépassements d’un ou plusieurs pesticides ont été détectés entre 3 % et 7 % des sites de surveillance des eaux souterraines. [across the bloc], principalement par l’atrazine et ses métabolites. L’utilisation de l’atrazine, qui a été liée à une perturbation endocrinienne chez l’homme, est interdite dans l’UE depuis 2004, mais elle s’est avérée être un produit chimique incroyablement résistant, affectant encore les nappes phréatiques à ce jour. En décembre 2017, des niveaux élevés d’atrazine ont été détectés dans la zone aquatique protégée de Zitny Ostrov en Slovaquie, le “plus grand réservoir d’eau souterraine d’Europe centrale”. Alors que les enquêtes sur le comportement des coopératives agricoles voisines, qui constituent environ 78% de la zone de Zitny Ostrov, ont fait l’objet d’un examen officiel, à partir de 2020, “la surveillance de la qualité des eaux souterraines… a révélé des concentrations supérieures à la limite dans le cas de plusieurs indicateurs”. L’État n’a pas réussi à résoudre son problème de contamination des eaux souterraines malgré le fait que “les sources souterraines représentent 80 % de l’approvisionnement en eau potable en Slovaquie”.

En tant que membre de l’UE, la Slovaquie a la responsabilité de mettre tous ses sites d’eaux souterraines en bon état chimique au plus tard en 2027. La Commission européenne a également réitéré son engagement à réduire l’utilisation de pesticides dans l’ensemble du bloc de 50 % d’ici 2030, comme indiqué dans le Green Deal européen.

Photo de Scott Goodwill

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