La forêt amazonienne se précipite vers un «point de basculement», selon les satellites

Cette faiblesse généralisée offre un signe avant-coureur que l’Amazonie approche de son «point de basculement», selon les auteurs de l’étude. Au milieu de la hausse des températures et d’autres pressions humaines, l’écosystème pourrait subir un dépérissement soudain et irréversible. Plus de la moitié de la forêt tropicale pourrait être convertie en savane en quelques décennies – une transition qui mettrait en péril la biodiversité, modifierait les modèles météorologiques régionaux et accélérerait considérablement le changement climatique.

Historiquement, l’Amazonie a été l’un des «puits de carbone» les plus importants de la Terre, retirant des milliards de tonnes de dioxyde de carbone de l’air et le stockant dans la végétation. Les chercheurs craignent que la libération soudaine de ce carbone ne mette l’objectif climatique le plus ambitieux de l’humanité – limiter l’augmentation de la température à 1,5 degrés Celsius (2,7 degrés Fahrenheit) – hors de portée.

“En tant que scientifique, je ne suis pas censé avoir de l’anxiété. Mais après avoir lu cet article, je suis très, très anxieux », a déclaré Carlos Nobre, climatologue à l’Institut d’études avancées de l’Université de São Paulo, qui n’a pas participé à la nouvelle recherche. “Ce document montre que nous allons dans la mauvaise direction… Si nous dépassons le point de basculement, c’est une très mauvaise nouvelle.”

L’Amazonie est l’un des nombreux “éléments de basculement” du climat mondial, selon les scientifiques. Plutôt que de s’aggraver régulièrement à mesure que la planète se réchauffe, ces systèmes ont le potentiel de passer brusquement d’une phase à une autre, éventuellement avec très peu d’avertissement.

Au cours des 50 derniers millions d’années, l’Amazonie a été dans une phase de forêt tropicale humide. Les arbres eux-mêmes assuraient leur pérennité : l’eau s’évaporant des feuilles créait une boucle sans fin de précipitations, tandis que la canopée dense empêchait la lumière du soleil de dessécher le sol. Les contours de la forêt ont peut-être quelque peu changé en réponse aux périodes glaciaires, aux incendies de forêt et à la montée des mers, mais elle a toujours pu retrouver son état luxuriant et verdoyant.

Pourtant, le réchauffement et la déforestation d’origine humaine ont détourné ce système d’auto-renforcement. Les conditions plus chaudes dans l’océan Atlantique ont prolongé la saison sèche de l’Amazonie de plusieurs semaines. En abattant environ 17 % de ses arbres, les gens ont sapé le mécanisme de recyclage de l’eau de la forêt. Les arbres stressés par la sécheresse sont plus vulnérables aux incendies de forêt. Et plus les arbres meurent, moins il pleut, ce qui aggrave la mortalité des arbres.

À un certain point, l’écosystème perdra plus d’arbres qu’il ne pourra en récupérer dans ces conditions chaudes et sèches. La forêt tropicale sombre, dense et humide laissera place à une savane plus ouverte.

Le mathématicien Niklas Boers, qui a contribué au nouvel article, l’a comparé à quelqu’un penché en arrière sur une chaise. S’ils ne s’inclinent pas trop loin, ils peuvent facilement retrouver leurs quatre pattes au sol. Mais une fois qu’ils ont passé le point de basculement, tout le système s’effondre. Et il est beaucoup plus difficile de se relever que d’échouer.

Les images satellite que Boers et ses collègues ont analysées suggèrent que l’Amazonie est toujours sur le point de basculer, selon les scientifiques. En examinant des étendues de forêt avec au moins 80% de couvert de feuillus – des zones qui n’ont pas été fortement affectées par la déforestation – les chercheurs ont découvert que la grande majorité des parcelles forestières se rétablissent plus lentement après les fluctuations saisonnières qu’il y a 20 ans. Les étendues situées dans les parties méridionales les plus sèches de la forêt tropicale, ainsi que celles qui étaient plus proches des routes, ont le plus souffert.

“La perte de résilience que nous avons observée signifie que nous nous sommes probablement rapprochés de ce point critique”, a déclaré Boers, qui étudie la dynamique du système terrestre à l’Université technique de Munich et à l’Institut de recherche sur les impacts climatiques de Potsdam. “Mais cela signifie également que nous n’avons pas dépassé le point de basculement, donc il y a de l’espoir.”

L’article de Nature Climate Change ne précise pas quand l’Amazonie pourrait franchir ce seuil dangereux. Même une fois que l’écosystème a été complètement déstabilisé, il peut persister jusqu’à ce qu’une force extérieure – par exemple, un méga-incendie ou une grave sécheresse – le pousse par-dessus bord. Le moment de non-retour pourrait ne pas être évident jusqu’à ce qu’il soit trop tard pour faire quelque chose, a déclaré l’auteur principal Chris Boulton, climatologue à l’Université d’Exeter.

“Mon ami utilise l’idée de Wile E. Coyote courant d’une falaise”, a déclaré Boulton. “Il a l’air bien, et il baisse soudainement les yeux et se rend compte qu’il a franchi la falaise.”

C’est ce qui rend cette étude – la première évaluation empirique de l’instabilité dans toute la forêt tropicale – si précieuse, ai-je ajouté. “Si nous montrons que l’un de ces systèmes se dirige vers un point de basculement, cela pourrait réveiller les gens”, a déclaré Boulton.

Pour les 10 % d’espèces connues qui vivent en Amazonie, la perte de la forêt tropicale pourrait sonner le glas. Un dépérissement catastrophique mettrait en péril des millions de personnes qui dépendent de l’écosystème pour se nourrir ; 70 % de la pluie qui tombe dans le nord de l’Argentine, un grenier à blé sud-américain, provient des arbres amazoniens.

Dépasser le point de basculement de l’Amazonie libérerait également plusieurs années de pollution mondiale par les gaz à effet de serre dans l’atmosphère. Déjà, des études montrent que certaines régions de l’Amazonie produisent environ 300 millions de tonnes de carbone de plus qu’elles ne retirent de l’air, une quantité à peu près égale aux émissions annuelles du Japon.

Les conséquences du réchauffement de la perte soudaine de la moitié de la forêt tropicale se feraient sentir à des milliers de kilomètres et pendant des siècles dans le futur, préviennent les scientifiques. Cela signifierait une escalade des tempêtes et une aggravation des incendies de forêt, des pénuries alimentaires chroniques et près d’un pied d’élévation du niveau de la mer inondant les communautés côtières. Cela pourrait déclencher d’autres points de basculement, comme la fonte des calottes glaciaires ou la perturbation de la mousson sud-américaine.

Pourtant, contrairement aux calottes glaciaires et aux systèmes de mousson, qui réagissent uniquement à la quantité de chaleur que les humains emprisonnent dans l’atmosphère terrestre, l’Amazonie est poussée vers son point de basculement par deux forces : la déforestation et le changement climatique. Cela donne également de l’espoir aux Boers, car cela signifie que l’humanité a deux stratégies pour protéger l’écosystème.

“Si nous retirons l’un de ces facteurs de l’équation, mon intuition serait que le système serait capable d’y faire face”, a-t-il déclaré. « C’est exactement ce qu’il faut dire aux gouvernements brésilien, colombien et péruvien : arrêtez la déforestation dès aujourd’hui.